10 des baleines les plus menacées sur Terre

Les baleines sont un groupe intelligent, qui les a aidées à dominer les océans de la Terre pendant des millions d'années, puis à survivre à une attaque de 300 ans des chasseurs humains. Les mêmes facteurs qui font que les baleines sont des proies insaisissables les rendent également difficiles à compter pour les scientifiques, mais des décennies d'enquêtes sur la population ont au moins précisé une chose: les baleines ne sont plus ce qu'elles étaient.

Les flottes de chasse à la baleine ont tué environ 1 million de cachalots entre le XVIIIe et le XXe siècle, et des centaines de milliers de presque tous les types de baleines à fanons. Après avoir épuisé les espèces populaires de fanons producteurs de pétrole comme la baleine boréale, la baleine grise, la baleine à bosse et la baleine noire, les baleiniers se sont tournés vers des alternatives plus maigres et moins précieuses telles que le rorqual boréal et le rorqual boréal. Bien que la chasse commerciale à la baleine ait été interdite en 1986 par la Commission baleinière internationale (CBI), le sei et le vison sont toujours fortement visés par le Japon, la Norvège et l'Islande, qui esquivent ou défient le moratoire de la CBI.

Les baleiniers exagérés ne sont pas le seul problème auquel les baleines sont confrontées, mais comme leur assaut de trois siècles a réduit de nombreuses populations de baleines de 90% ou plus, elles ont certainement fait une impression durable. Les restes rétrécis d'aujourd'hui sont moins capables de supporter d'autres épreuves maintenant que leur nombre est si faible, à la fois parce qu'il reste moins de baleines à perdre et parce que ces baleines ont moins de diversité génétique que leurs ancêtres. Ainsi, lorsque quelque chose d'inattendu comme une marée noire ou inhabituel comme l'acidification des océans augmente la pression sur ces baleines restantes, la population et même les espèces dans leur ensemble sont plus susceptibles d'en ressentir les répercussions.

L'immensité de l'océan et l'envie d'errance des baleines empêchent les biologistes d'avoir une idée claire du nombre de baleines, mais ils peuvent deviner assez bien pour au moins savoir que les 10 baleines suivantes sont dans une situation critique. Cette liste n'est pas exhaustive, mais les cinq baleines à fanons et les cinq baleines à dents comptent bon nombre des espèces les plus menacées vivantes aujourd'hui.

Baleines à fanons

Également connus sous le nom de «grands baleins», ces énormes mammifères marins comprennent certains des plus grands animaux qui aient jamais vécu - ce qui rend d'autant plus étrange qu'ils mangent du plancton, de minuscules créatures marines souvent invisibles à l'œil nu. Ils ne peuvent survivre qu'avec de si petits morceaux car ils mangent de grandes quantités à la fois, grâce aux plaques de fanons (photo) qu'ils ont à la place des dents. Les baleines à fanons prennent de grandes gorgées d'eau de mer et la refoulent à travers ces plaques buccales filtrantes, gardant tout plancton ou autres aliments à l'intérieur.

Ce régime les aide à accumuler des tonnes de graisse ou de graisse, ce qui en fait des cibles préférées des baleiniers des XVIIIe et XIXe siècles qui cherchent à faire bouillir la graisse en une précieuse huile de baleine. Des siècles de chasse intensive ont laissé la plupart des espèces de fanons en ruine, et comme elles se reproduisent lentement, les scientifiques s'inquiètent d'être désormais plus vulnérables à des menaces comme la pollution et les collisions avec des navires qui auraient autrement été mineures. Bien qu'aucune baleine à fanons ne prospère comme il y a 300 ans, les cinq suivantes sont parmi les plus grandes perdantes à ce jour:

Baleines boréales: Concentrées dans l'Arctique, les baleines boréales ont d'énormes crânes de 16 pieds de long qui les aident à percer la glace de mer, ainsi que la graisse la plus épaisse de toutes les baleines. Les baleiniers occidentaux les ont chassés pendant près de 400 ans, réduisant finalement leur population à environ 8% de sa moyenne d'avant la chasse à la baleine. Depuis l'interdiction de la CBI, le nombre de baleines boréales a atteint environ 20% de leurs anciennes hauteurs, mais elles sont toujours menacées par la fonte de la glace de mer et l'expansion du forage en mer qui devrait suivre.

Baleines grises: la chasse commerciale a gravement appauvri les deux populations restantes de baleines grises, situées dans l'est et l'ouest de l'océan Pacifique Nord. La baleine grise du Pacifique oriental a mieux résisté, avec environ 18 000 à 30 000 personnes vivant le long de l'ouest de l'Amérique du Nord. Mais la baleine grise du Pacifique occidental, trouvée le long des côtes de l'Asie de l'Est, compte moins de 100, ce qui en fait la baleine à fanons la plus menacée. Selon le Bureau des ressources protégées de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis, "sa survie continue est discutable".

Baleines à bosse: Bien que certains rorquals à bosse restent dans les eaux tropicales toute l'année, d'autres effectuent les migrations les plus longues de tous les mammifères, dans un cas parcourant 5160 miles du Costa Rica à l'Antarctique. Les rorquals à bosse se remettent encore des pertes de baleines à long terme, certaines populations montrant plus de progrès que d'autres. La NOAA a identifié 14 segments de population distincts de rorquals à bosse dans le monde, dont neuf "se sont suffisamment rétablis pour ne pas être inscrits sur la liste de la loi sur les espèces en danger", indique l'agence. Les rorquals à bosse au large de l'ouest du Mexique restent cependant menacés et quatre autres populations sont toujours en danger: l'Amérique centrale (Pacifique), le Cap-Vert (Atlantique), la mer d'Oman et l'ouest du Pacifique Nord.

Baleines noires: avec les baleines boréales et les rorquals à bosse, les baleines noires ont été parmi les plus chassées aux 18e et 19e siècles. Leur nom vient de la croyance des baleiniers qu'ils étaient les «bonnes» baleines à chasser, car non seulement ils nageaient souvent près du rivage, mais flottaient également à la surface après avoir été tués. Il existe trois espèces de baleines noires, dispersées dans l'Atlantique Nord, le Pacifique Nord et les océans Sud. La baleine noire de l'Atlantique Nord compte maintenant environ 300 individus, et alors que ce nombre augmente, la NOAA prévient que la population est "presque éteinte".

Baleines sei: Prononcées comme «soupir», les baleines sei n'ont pas été largement chassées jusqu'à la fin des années 1950 parce qu'elles sont plus minces et moins molles que les autres espèces de fanons, mais les baleiniers ont finalement commencé à les cibler après que des espèces plus souhaitables se soient écrasées par la surexploitation. Même avec ce démarrage tardif, certaines populations de sei ne représentent aujourd'hui qu'environ 20% de ce qu'elles étaient avant les années 50, et l'espèce est répertoriée comme en voie de disparition dans les eaux américaines. Mais elle est toujours poursuivie par les baleiniers japonais, et la viande de baleine illégale récemment découverte dans un restaurant de sushi en Californie a été génétiquement retracée aux populations de sei que le Japon chasse.

Baleines à dents

Alors que les baleines à fanons se composent de 12 grandes espèces de forme similaire, les baleines à dents sont un équipage hétéroclite d'environ 70 espèces, allant du vaquita de 4 pieds de long au cachalot de 60 pieds de long. Ils sont tous unis par leurs rangées de dents de mammifères relativement normales (photo), qui les différencient des fanons édentés et filtrants. Ils utilisent souvent l'écholocation pour naviguer dans les mers, et le groupe comprend également certains des animaux non humains les plus intelligents de la Terre, tels que les orques et les grands dauphins.

Ils n'ont pas été chassés aussi férocement par les baleiniers que les baleines à fanons, mais un mélange d'influences humaines a néanmoins conspiré pour décimer certaines d'entre elles encore plus sévèrement. Les cinq espèces (ou groupes d'espèces) suivantes comprennent non seulement les baleines à dents les plus menacées, mais aussi les baleines de toutes sortes les plus menacées:

Bélugas: Ces petites baleines arctiques sont connues comme des "canaris de la mer" pour leurs chirrups, sifflets et autres talents vocaux, mais elles sont aussi un peu comme des canaris dans une mine de charbon - les bélugas morts sont souvent si contaminés par les PCB, le mercure et pétrochimie que leurs corps sont classés comme des déchets toxiques. La plupart des populations américaines sont stables, mais pas le béluga de Cook Inlet en Alaska, qui n'est plus que de 280 baleines, contre environ 1300 à la fin des années 1970. La chasse de subsistance est considérée comme faisant partie du problème, mais Cook Inlet est également très développé, ce qui signifie que tout, des collisions avec les navires à la pollution par les hydrocarbures, pourrait également être à blâmer.

Les narvals: avec les baleines boréales et les bélugas, les narvals sont l'une des trois baleines qui passent leur vie entière dans l'Arctique. Ils sont également l'une des baleines les plus étranges, avec une défense en ivoire (techniquement une dent envahie) qui s'étend jusqu'à 10 pieds de la tête des mâles et même de certaines femelles. Comme les bélugas, ils n'ont jamais été fortement chassés par les baleiniers industriels, mais les chasseurs indigènes les ciblent pour leurs défenses, qui peuvent se vendre jusqu'à 7000 $ chacune. En plus de cette pression de chasse et des collisions occasionnelles avec des navires, les narvals devraient souffrir de la fonte des glaces de mer dans leur habitat arctique.

Dauphins de rivière: Il existe quatre espèces reconnues de dauphins de rivière, qui habitent les rivières et les estuaires en Asie et en Amérique du Sud, et toutes sont parmi les baleines les plus menacées sur Terre. En fait, une espèce - le baji, ou dauphin de rivière chinois - a été déclarée "fonctionnellement éteinte" en 2006. Les autres espèces sont le dauphin de l'Amazone (photo), le dauphin de rivière d'Asie du Sud et le dauphin de La Plata, qui est le seul un pour fréquenter l'eau salée ainsi que l'eau douce. Parce que les rivières sont plus vulnérables à la pollution et à la chasse que l'océan - en particulier lorsqu'elles sont altérées par des barrages - les dauphins des rivières sont dans une bien pire forme que leurs cousins ​​marins.

Cachalots: Même si les baleiniers commerciaux ont tué environ 1 million de cachalots au cours des deux derniers siècles, ces cétacés à grosse tête restent les plus abondantes des grandes baleines. Les chasseurs se sont concentrés sur eux à cause d'une cire huileuse qu'ils produisent appelée spermaceti, qui était encore plus précieuse que l'huile de baleine dans les jours précédant le forage pétrolier. Bien que la substance mal nommée n'ait rien à voir avec la reproduction (elle fait en fait partie du système nasal des baleines), le nom "cachalot" est resté. L'espèce elle-même n'est pas en danger immédiat, mais les populations locales le sont.

Vaquitas: Aussi connu sous le nom de marsouin commun du golfe de Californie, les vaquitas sont les plus petits cétacés connus, atteignant environ 4 pieds de longueur et pesant de 65 à 120 livres. Ils ont également l'une des plus petites aires de répartition, vivant uniquement dans le nord du golfe de Californie, principalement autour du delta du fleuve Colorado. Les scientifiques ne savaient même pas qu'ils existaient jusqu'en 1958, mais maintenant leur population déjà petite peut chuter jusqu'à 15% chaque année. De loin, la plus grande menace à laquelle ils sont confrontés est celle des pêcheurs commerciaux, qui enroulent accidentellement entre 30 et 85 vaquitas comme «prises accessoires» chaque année.

Crédits photos:

Baleine boréale: NOAA Alaska Fisheries Science Center

Baleine grise: US Marine Mammal Commission

Baleine à bosse: NOAA Marine Operations

Baleine noire: Sanctuaire marin national de Stellwagen Bank

Rorqual boréal: NOAA National Marine Fisheries Servic

Béluga: NOAA National Marine Fisheries Service

Narwhals: Institut national des normes et de la technologie

Vaquita: NOAA Alaska Fisheries Science Center

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