10 des pires incendies de forêt de l'histoire des États-Unis

La saison des incendies de forêt est à nos portes et cette année s'annonce comme un nouvel enfer, en particulier dans l'Ouest. Malheureusement, les incendies rampants deviennent de plus en plus la règle plutôt que l'exception à cette période de l'année. C'est une tendance qui ne surprend pas de nombreux climatologues, qui ont prédit que l'un des effets du réchauffement climatique serait l'augmentation des vagues de chaleur et de la sécheresse dans l'ouest des États-Unis.

Il se pourrait donc que les pires incendies de forêt de l'histoire des États-Unis soient ceux qui n'ont pas encore eu lieu. C'est une pensée effrayante, surtout compte tenu des dommages causés par les incendies de forêt dans ce pays.

Nous ne pouvons qu'espérer que ce regard en arrière n'est pas un signe de choses à venir. Voici les 10 pires incendies de forêt de l'histoire américaine:

Les grands incendies de 1871

Un rendu du grand incendie de Chicago de 1871. (Photo: John R. Chapin / Wikimedia Commons)

En 1871, au cours de la semaine du 8 au 14 octobre, il devait sembler que le monde entier était en flammes pour les résidents du Haut-Midwest. Quatre des pires incendies de l'histoire des États-Unis ont tous éclaté au cours de la même semaine dans la région. Le grand incendie de Chicago, qui a détruit environ un tiers de la valeur de la ville à l'époque et a laissé plus de 100 000 habitants sans abri, a volé les gros titres.

Mais en même temps, trois autres incendies ont également brûlé la région. Blazes a rasé les villes du Michigan en Hollande et à Manistee dans ce qui a été appelé le grand incendie du Michigan, tandis qu'à travers l'État, un autre incendie a détruit la ville de Port Huron. Le pire incendie de tous, cependant, aurait pu être le grand incendie du Peshtigo, une tempête de feu qui a ravagé la campagne du Wisconsin, faisant plus de 1500 morts - le plus grand nombre de décès par incendie dans l'histoire des États-Unis.

Le fait que tous ces incendies dévastateurs se soient produits en même temps, sur de si grandes distances, a convaincu de nombreux chercheurs que ce n'était pas une coïncidence. En fait, certains ont même suggéré que les incendies étaient causés par une pluie de météorites, fragments de l'impact de la comète Biela. D'autres estiment que les vents violents qui traversent la région offrent une explication plus sensée à la confluence inhabituelle des événements.

Grand incendie de 1910

Wallace, Idaho a été détruit par les incendies de forêt de 1910. (Photo: Bibliothèque du Congrès américain / Wikimedia Commons)

Le grand incendie de 1910, également appelé occasionnellement «Big Burn», serait le plus grand incendie de l'histoire américaine. Il a brûlé plus de 3 millions d'acres dans l'Idaho, le Montana et Washington - au total, une superficie totale à peu près la taille du Connecticut. L'incendie a fait 87 morts, dont 78 pompiers.

La gestion de l'incendie a ensuite façonné l'avenir du US Forest Service. Immédiatement après l'incendie de 1910, le service s'est engagé à combattre tous les incendies de forêt, même ceux qui se produisent naturellement et ne présentent aucune menace pour la vie ou les biens humains. Les mérites de cette politique sont encore débattus aujourd'hui, notamment par les écologistes qui insistent sur le fait que certains feux de forêt sont nécessaires à la santé des écosystèmes.

Incendie de Miramichi

Le feu de Miramichi a été l'un des pires feux de forêt de l'histoire de l'Amérique du Nord. Bien que la plupart de ses dommages aient été causés au Nouveau-Brunswick (autour de la ville canadienne de Miramichi), la tempête de feu a également atteint bien l'État américain du Maine. Au moment où l'incendie a été dissipé, plus de 3 millions d'acres avaient brûlé et au moins 160 personnes avaient été tuées.

L'une des histoires de survie les plus poignantes à sortir de cet événement concerne les résidents le long de la rivière Miramichi qui ont pataugé pendant des heures dans ses eaux pendant que l'incendie passait. On dit qu'ils partageaient l'eau avec le bétail et même les animaux sauvages, y compris les ratons laveurs, les cerfs, les ours et les gros orignaux, tous essayant d'échapper aux flammes.

Oakland Firestorm de 1991

L'un des pires incendies urbains de l'histoire moderne, l'Oakland Firestorm de 1991 a commencé comme un feu d'herbe relativement petit dans les collines de Berkeley. Mais après avoir été continuellement attisé par les forts «vents saisonniers de Diablo», ce feu de broussailles a fini par consommer 1 520 acres, dont plus de 3 500 maisons, appartements et condominiums. Une telle destruction - et dans une zone aussi densément peuplée - signifiait que la catastrophe portait l'un des prix les plus élevés des dommages causés par les incendies de forêt dans l'histoire des États-Unis: environ 1, 5 milliard de dollars.

Des images choquantes des incendies ont été enregistrées par les médias et les citoyens. Voici un exemple ci-dessous:

Feu de Cloquet

Personnes et ruines après l'incendie de Cloquet, 1918. (Photo: Minnesota Historical Society)

La pire catastrophe naturelle de l'histoire du Minnesota, l'incendie de Cloquet de 1918, a coûté la vie à près de 500 personnes en une seule journée. L'incendie a commencé après que des étincelles de voies ferrées locales ont allumé une brosse sèche. Lorsque les flammes ont diminué, pas moins de 38 communautés ont été rasées, 250 000 acres ont été brûlées, 52 000 personnes ont été blessées ou déplacées et les coûts se sont élevés à près de 75 millions de dollars.

L'été du feu de Yellowstone

Incendies au sol à Grant Village lors de l'incendie de 1988 au parc Yellowstone. (Photo: Wikimedia Commons)

L'été 1988 a vu la plus grande explosion de feux de forêt dans l'histoire enregistrée du parc national de Yellowstone. Au moment où l'incendie s'est éteint, plus de 2 millions d'acres avaient été brûlés, soit environ un tiers de l'ensemble du parc. Miraculeusement, aucune vie n'a été perdue à la suite des flammes, même si jusqu'à 25 000 pompiers avaient été dépêchés pour combattre l'incendie.

L'incendie a été largement couvert par les médias, en partie à cause de la taille de l'incendie, mais aussi en raison du prestige de Yellowstone comme l'un des parcs nationaux les plus célèbres du monde. Bien que le parc ait depuis connu une solide reprise, la couverture a déclenché un vif débat sur les politiques en évolution du US Forest Service concernant la gestion des incendies de forêt à l'époque. Pendant la majeure partie du siècle, le service a émis des mesures agressives contre tous les incendies de forêt, promettant de les dispenser rapidement. Mais dans les décennies qui ont précédé l'incendie de 1988, une nouvelle politique permettant de contrôler les brûlures avait été testée. À la suite de l'incendie de 1988, des directives plus strictes en vertu desquelles les incendies d'origine naturelle peuvent être autorisés à brûler ont été adoptées.

Vous pouvez regarder des images dramatiques de l'incendie dans la vidéo ci-dessous:

Cedar Fire de Californie en 2003

Les conducteurs grimpent le talus pour s'échapper alors que le Cedar Fire traverse l'autoroute. (Photo: US Marine Corps / Sgt Giles M. Isham / Wikimedia Commons)

Alimentés par des étés secs et des coups de vent saisonniers appelés vents de Santa Ana et vents de Diablo, les grands incendies de forêt sont devenus une occurrence presque annuelle dans toute la Californie. Mais 2003 pourrait avoir été la pire année jamais enregistrée pour le Golden State.

Le plus grand incendie de cette année a été le soi-disant Cedar Fire, un incendie qui a commencé après qu'un chasseur perdu a allumé un petit feu de signalisation dans la forêt nationale de Cleveland, à seulement 40 km de San Diego. L'incendie a fini par consommer plus de 280 000 acres - dont près de 30 000 dans les limites de la ville de San Diego - et est devenu le plus grand incendie de l'histoire de la Californie.

Incendie du complexe Taylor 2004

Le plus grand incendie de forêt jamais enregistré aux États-Unis depuis 1997, l'incendie du complexe Taylor de 2004 en Alaska a brûlé plus de 1 300 000 acres. Il s'agissait de la plus grande conflagration de la saison des incendies record de 2004 en Alaska, qui a fini par voir environ 6, 5 millions d'acres de forêt brûlées - le total le plus élevé de l'histoire des États-Unis.

Grand incendie d'Hinckley de 1894

Hinckley après l'incendie de 1894. (Photo: Société historique du Minnesota)

Le deuxième pire incendie de l'histoire du Minnesota (derrière le feu de Cloquet de 1918), le grand incendie de Hinckley de 1894 a été un incendie dévastateur qui a ravagé plus de 200000 acres et fait au moins 418 vies - l'un des feux de forêt les plus meurtriers de l'histoire des États-Unis. La tempête de feu s'est déplacée avec une férocité remarquable malgré une durée d'environ quatre heures seulement.

L'incendie est également célèbre pour avoir tué Thomas P. "Boston" Corbett, le soldat de l'Union qui a tué John Wilkes Booth, l'assassin d'Abraham Lincoln.

Incendies de forêt en Californie en 2007

Incendie sur le mont Miguel dans le comté de San Diego le 23 octobre 2007. (Photo: David S. Roberts / Wikimedia Commons)

Chaque saison des incendies de forêt en Californie semble dépasser la dernière, mais les incendies de 2007 sont particulièrement remarquables pour avoir conduit à la plus grande évacuation de l'histoire de la Californie. Au total, les incendies ont déplacé près d'un million de personnes et rasé au moins 1 500 maisons dans la seule région de San Diego. La zone couverte par les différents incendies était massive: plus de 500 000 acres s'étendant du comté de Santa Barbara jusqu'à la frontière américano-mexicaine.

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