10 faits fascinants sur les ours polaires

Ces habitants à fourrure de la toundra arctique sont l'une des espèces les plus emblématiques et reconnaissables au monde. Mais que savons-nous vraiment des ours polaires? Ce sont de puissants prédateurs qui sont facilement équipés pour la météo. Mais ils font face à des menaces effrayantes de la fonte de la glace de mer et d'un habitat en constante diminution.

Voici juste la pointe de l'iceberg sur ce qui rend ces ours bien-aimés si fascinants.

Les ours polaires sont en fait noirs - pas blancs

Bien que les ours polaires semblent blancs, leur fourrure est en fait translucide, selon le WWF-UK. Il ne semble blanc que parce qu'il réfléchit la lumière, offrant un camouflage dans la neige. Sous toute cette fourrure, les ours polaires ont la peau noire. Cela les aide à absorber les rayons de réchauffement du soleil, souligne National Geographic, en les gardant au chaud dans des températures amères.

Ils sont construits pour le froid

Les ours polaires sont construits pour résister à leurs habitats glacés et humides. (Photo: Riekus / Shutterstock)

Ils passent leur vie sur la glace et dans le froid, et ils sont habillés pour ça. Les ours polaires ont une fourrure dense et isolante qui recouvre une couche de graisse corporelle qui se réchauffe. Cette couche peut avoir une épaisseur de près de 4, 5 pouces (11, 4 centimètres). La couche de graisse est ce qui les garde au chaud lorsqu'ils sont dans l'eau, explique Polar Bears International. Et c'est aussi pourquoi les ours maman sont réticents à laisser leurs petits nager au printemps: les bébés n'ont tout simplement pas assez de graisse corporelle pour rester au chaud.

Les ours polaires sont classés comme mammifères marins

Parce qu'ils dépendent de l'océan pour leur nourriture et leur habitat glacial, les ours polaires sont les seules espèces d'ours à être considérées comme un mammifère marin. Cela signifie qu'ils sont regroupés avec des phoques, des otaries, des morses, des baleines et des dauphins, et ils tombent également sous le coup de la Marine Mammal Protection Act. Mais ce sont toujours des ours.

Ce sont des nageurs talentueux

Les ours polaires peuvent nager à un rythme allant jusqu'à six miles par heure. (Photo: Fotokon / Shutterstock)

Ces gros mammifères sont très gracieux dans l'eau. Selon le WWF, ils peuvent nager à un rythme soutenu de six miles par heure et peuvent le faire sur de longues distances. Ils utilisent leurs pattes avant légèrement palmées pour pagayer, tout en tenant leurs pattes arrière à plat comme des gouvernails.

Parfois, des ours polaires sont repérés en train de nager à des centaines de kilomètres de la terre. Ils ne sont probablement pas arrivés là en pagayant tout au long du trajet, explique le National Geographic. Au lieu de cela, ils ont probablement fait du stop en flottant sur des plaques de glace.

Même s'ils sont de bons nageurs, les ours polaires peuvent avoir des ennuis lorsque les tempêtes se déclenchent au cours de ces longues baignades. Ils sont connus pour se noyer lorsqu'ils sont loin de la terre dans des eaux turbulentes.

Ils aiment vraiment, vraiment les phoques

Les ours polaires passent environ la moitié de leur temps à chasser, et les phoques sont surtout ce qui est au menu. Plus précisément, ils recherchent des phoques annelés et barbus car ils sont riches en matières grasses et c'est ce dont les ours polaires ont besoin pour survivre. Ils chassent en recherchant des zones de glace fissurée, en attendant que les phoques puissent respirer près de la surface de la glace. Ils utilisent leur fort odorat pour les localiser. Ils doivent souvent attendre des heures ou des jours, et leurs chasses sont souvent infructueuses.

C'est pourquoi ils fouilleront également les carcasses de baleines et chercheront d'autres sources de nourriture comme les œufs d'oiseaux et les morses, rapporte la National Wildlife Federation. Ils sont au sommet de la chaîne alimentaire dans l'Arctique et n'ont pas de prédateurs autres que les humains et les autres ours polaires.

Les ours polaires peuvent être seuls

Ils passent une grande partie de leur vie seuls, sauf dans quelques situations comme lorsqu'une femelle élève ses petits, lorsque des couples s'accouplent ou lorsque plusieurs ours sont tous attirés par de la nourriture, comme une carcasse de baleine, explique la National Wildlife Federation. Bien que les ours adultes aiment souvent être seuls, les jeunes ours polaires joueront ensemble.

Leurs origines sont troubles

Pendant des années, les chercheurs ont cru que pour survivre dans des environnements extrêmes, les ours polaires ont évolué à partir des ours bruns au cours des 150 000 dernières années. Ils croyaient que le changement climatique obligeait l'ours polaire à évoluer rapidement pour s'adapter à la vie dans l'Arctique.

Mais les résultats d'une autre étude publiée dans la revue Science suggèrent que les ours polaires ne descendent pas des ours bruns. Après avoir étudié l'ADN d'ours polaires, d'ours bruns et d'ours noirs, les chercheurs pensent que l'ours brun et l'ours polaire ont un ancêtre commun, mais les lignées se sont séparées il y a environ 600 000 ans.

Les ours polaires sont énormes

Un ours polaire mâle peut peser jusqu'à 1 700 livres. (Photo: SoWoW / Shutterstock)

Les ours polaires mesurent environ 7 à 8 pieds de long et environ 4 à 5 pieds de haut à l'épaule lorsqu'ils sont sur les quatre pattes. Un gros ours mâle peut peser plus de 1 700 livres et peut mesurer jusqu'à 10 pieds en se tenant debout sur ses pattes arrière. Une grosse femelle peut peser jusqu'à 1 000 livres. Ils vivent en moyenne 25 à 30 ans à l'état sauvage.

Ils ont plusieurs noms

La science connaît l'ours polaire comme Ursus maritimus, mais dans le monde entier, l'espèce emblématique compte de nombreux surnoms intéressants, rapporte Polar Bears International. Les noms incluent Thalarctos, ours de mer, ours de glace, Nanuq, isbjorn, ours blanc, beliy medved, seigneur de l'Arctique et cerf de mer blanc.

Les poètes nordiques appelaient l'ours un cerf de mer blanc, la crainte du phoque, le cavalier des icebergs, le fléau de la baleine et le marin de la banquise. Ils ont dit que l'ours avait la force d'une douzaine d'hommes et l'esprit de 11. Le peuple autochtone sami ou lapon du nord de l'Europe appelait les ours les chiens de Dieu ou les vieillards en manteaux de fourrure. Ils ont refusé de les appeler des ours polaires de peur de les offenser.

Ils risquent de disparaître

La population d'ours polaires diminue en raison de la fonte des glaces. (Photo: Karen Ford Photo / Shutterstock)

En 2008, les ours polaires ont été les premières espèces de vertébrés à être inscrites en vertu de la loi américaine sur les espèces en voie de disparition comme menacées en raison des changements climatiques prévus. Sur le plan international, elles sont inscrites comme espèce vulnérable par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Le Canada classe les ours polaires comme espèce préoccupante en vertu de la Loi sur les espèces en péril.

L'UICN estime qu'il y a moins de 26 000 ours polaires dans le monde. Leur nombre diminue en raison de la perte d'habitat et de la fonte de la glace de mer. Lorsque la glace est perdue, ils doivent parcourir de plus longues distances pour trouver un sol stable, ce qui peut constituer une menace sérieuse pour leur survie. Moins de glace signifie également moins de phoques à manger.

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