10 faits surprenants sur les chimpanzés

Les chimpanzés sont nos plus proches parents dans le règne animal, génétiquement parlant. Nous partageons entre 95 et 98 pour cent de l'ADN avec eux. Comme nous, ils utilisent des outils pour atteindre leurs objectifs, rient entre eux et forment des groupes sociaux. Même si nous les étudions depuis des décennies, nous apprenons constamment de nouvelles choses à leur sujet, de la même manière que nous apprenons de nouvelles choses sur nous-mêmes.

Voici plusieurs choses que nous avons récemment apprises sur les chimpanzés qui renforcent à quel point nous sommes similaires.

1. Les chimpanzés et les humains peuvent partager un ancien langage corporel. Une étude de biologie de PLOS en 2018 a analysé les gestes faits par les chimpanzés et les bonobos - des membres étroitement liés de la famille des grands singes - et a trouvé un chevauchement de 90%, bien plus que ce qui aurait été possible par hasard. Ces gestes consistaient à lancer des mains pour chasser un autre singe ou à caresser la bouche d'un autre singe pour indiquer que le singe voulait la nourriture de l'autre animal. Fait intéressant, les humains sont également en mesure de comprendre ce que bon nombre de ces gestes signifient, indiquant que peut-être les gestes ont été utilisés par notre dernier ancêtre commun. Une autre étude a confirmé cette conclusion et a montré que les tout-petits âgés de 12 à 24 mois partagent près de 90% des gestes tels que sauter, étreindre, piétiner et lancer des objets.

De plus, des chimpanzés ont été observés en utilisant 58 gestes différents pour communiquer entre eux. Une équipe de chercheurs internationaux a étudié des séquences vidéo de chimpanzés sauvages dans la réserve forestière de Budongo en Ouganda et a enregistré 2000 exemples de ces gestes. Les gestes couramment utilisés représentaient des phrases et des significations courtes, tandis que les gestes plus longs étaient divisés en gestes plus petits similaires à la façon dont le langage humain a des mots plus longs composés de plusieurs syllabes.

2. Les chimpanzés avertissent leurs amis du danger. Les chimpanzés vivent dans des espaces dangereux, mais heureusement, ils se soutiennent mutuellement. Les avertissements de danger ne sont pas rares au sein des groupes de chimpanzés, mais une étude de Science Advances de 2014 a révélé que les chimpanzés ajusteront leurs avertissements en fonction des informations qu'ils perçoivent d'autres chimpanzés sur la menace. Les chimpanzés émettront des vocalisations alarmantes et regarderont une menace, puis reviendront vers leur groupe jusqu'à ce que d'autres chimpanzés voient la menace. S'ils croient qu'un autre chimpanzé n'est pas au courant, leurs vocalisations et leurs gestes deviennent plus urgents. De plus, l'étude a révélé que les chimpanzés donneront plus d'avertissements sur les menaces aux chimpanzés qui sont des parents ou des amis.

Les chimpanzés vocaliseront de manière plus agressive pour avertir les proches du danger. Ils affronteront également d'anciens camarades de groupe. (Photo: Sergey Uryadnikov / Shutterstock)

3. Les chimpanzés feront la guerre. En 1974, Jane Goodall a observé un éclatement entre un groupe de singes dans le parc national de Gombe Stream en Tanzanie. Une fois un groupe unifié, ils se sont divisés en sous-groupes du nord et du sud, et la convivialité s'est transformée en violence. (Des recherches ultérieures ont indiqué que la scission avait en fait commencé en 1971 mais avait atteint son point culminant en 1974.) Au cours des quatre années suivantes, les chimpanzés se sont battus sur le territoire et se sont délibérément tués, y compris une embuscade de six chimpanzés contre un. Alors qu'un groupe a fini par gagner, leur territoire élargi a poussé contre la portée d'un troisième groupe de chimpanzés, prolongeant le conflit. Goodall a été choquée par la violence, et ses rapports ont d'abord été rejetés par certains.

4. Les chimpanzés suivent les tendances de la mode. L'apprentissage social est courant chez les chimpanzés. Ils apprennent par exemple à se fabriquer des outils, mais ils apprennent aussi des astuces mode. En 2010, un chimpanzé zambien nommé Julie a collé une tige d'herbe à l'oreille pour des raisons que personne n'a pu vérifier. Le reste de son groupe a emboîté le pas. Ce comportement a été signalé dans une étude de 2014 publiée dans Animal Cognition, mais les chercheurs ne pouvaient toujours pas comprendre le but de l'accessoire d'herbe d'oreille au-delà du fait qu'il avait l'air cool.

5. Les chimpanzés peuvent attraper le rhume. En 2013, une épidémie d'une sorte de maladie respiratoire s'est produite dans un groupe de chimpanzés dans le parc national de Kibale en Ouganda. Cinq des 56 chimpanzés sont morts à cause de la maladie. Lorsque le corps d'un chimpanzé de 2 ans a été récupéré et autopsié, les chercheurs ont découvert la cause: le rhinovirus C, l'une des principales causes du rhume chez l'homme. "Les chimpanzés semblent être génétiquement prédisposés à avoir des problèmes avec ce virus", a déclaré James Gern, coauteur de l'étude et professeur d'allergie et d'immunologie à l'école de l'Université du Wisconsin-Madison, dans un communiqué publié en 2017. "Le virus trouvé dans Betty était celui qui semblait provenir d'un humain, et le niveau de virus dans les poumons était comparable à ce que nous voyons chez les enfants."

Les figues constituent une grande partie de l'alimentation des chimpanzés. (Photo: Alain Houle / Université Harvard / Wikimedia Commons)

6. Le chimpanzé mange à peu près n'importe quoi. Pendant longtemps, nous avons supposé que les chimpanzés étaient des herbivores, mais il s'avère que les chimpanzés sont omnivores, ce qui signifie qu'ils mangent à la fois de la viande et des plantes. Ils utilisent des bâtons pour extraire les termites, c'est à ce moment-là que Goodall a observé les créatures manger autre chose que des plantes. Cependant, plus de la moitié de leur alimentation est composée de figues, qui peuvent être remplies de guêpes. Les chimpanzés mangeront également la viande de singes, en particulier le singe colobe rouge. Ils sont cependant disposés à éviter les choses grossières, selon une étude de 2017 publiée dans la Royal Society Open Science, y compris les aliments avec des odeurs associées à des contaminants biologiques.

Dans la vidéo ci-dessous, vous pouvez voir des chimpanzés au sanctuaire Project Chimps à Blue Ridge, en Géorgie, manger une variété de légumes, fruits, noix et graines.

7. Les chimpanzés ont montré des signes d'Alzheimer. Une équipe de chercheurs a analysé les cerveaux préservés de 20 chimpanzés morts entre 37 et 62 ans. Ils ont spécifiquement examiné les régions endommagées par la maladie d'Alzheimer. Ils ont découvert que quatre des 20 cerveaux contenaient de la plaque constituée d'une protéine appelée amyloïde-β et des enchevêtrements d'une protéine appelée tau. Ces deux signes sont des signes d'Alzheimer chez l'homme. Les 20 cerveaux ont montré des signes de «pré-enchevêtrements». Les chercheurs n'avaient pas de dossiers sur les changements dans les comportements des chimpanzés, y compris la démence sévère, mais la présence des protéines et de la plaque suggère qu'il aurait été possible pour les chimpanzés de subir de tels changements.

Les chimpanzés ont des personnalités similaires, qu'ils grandissent en captivité ou à l'état sauvage. (Photo: apple2499 / Shutterstock)

8. Les chimpanzés ont des types de personnalité stables. En 1973, un groupe de chercheurs a décrit les personnalités de 24 chimpanzés dans le parc national de Gombe à l'aide de l'Emotions Profile Index (EPI), qui attribue des scores basés sur huit personnalités principales: confiant, méfiant, contrôlé, dyscontrôlé, agressif, timide, déprimé et grégaire . En général, les femmes ont montré une nature plus confiante, tandis que les hommes étaient plus grégaires. Les valeurs aberrantes, cependant, existaient, y compris une chimpanzée femelle nommée Passion qui a évalué très haut comme méfiante, agressive et déprimée. (Elle et sa fille ont tué quatre nourrissons appartenant à une autre femelle.) En 2010, les chercheurs sont retournés au parc pour évaluer la personnalité de 128 chimpanzés en utilisant 24 mesures différentes, et ont constaté que les personnalités sont restées stables parmi les chimpanzés, qu'ils aient été ou non dans le sauvage ou en captivité.

9. Les chimpanzés peuvent avoir des rituels. Une étude des rapports scientifiques de 2016 a décrit le cas curieux de quatre groupes de chimpanzés en Afrique de l'Ouest qui jetteraient des pierres sur ou dans certains arbres, puis quitteraient les rochers pour pouvoir répéter le processus. La pratique n'avait rien à voir avec la recherche de nourriture ou l'utilisation d'outils. Les auteurs suggèrent que l'activité peut être de nature rituelle, tout en reconnaissant que la définition même de «rituel» dans ce cas est contestée. L'importance de la pratique elle-même reste floue, mais elle ouvre une autre voie pour comprendre les chimpanzés.

10. Les chimpanzés font un nouveau nid tous les jours. Saviez-vous que les nids de chimpanzés sont plus propres que nos lits? Selon une étude de l'Université de l'État de Caroline du Nord en 2018, leurs nids sont moins susceptibles d'héberger des bactéries fécales, cutanées ou orales que les lits humains, car ils construisent un nouveau nid quotidiennement - empêchant les bactéries de s'accumuler. Les chercheurs ont également noté qu'ils n'avaient découvert que quatre parasites individuels sur un total de 41 nids analysés. Ainsi, les chimpanzés dorment paisiblement dans un nid presque sans insectes et sans bactéries.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en septembre 2018.

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