10 faits surprenants sur les Néandertaliens

L'idée fausse des Néandertaliens comme voûtés, brutaux, velus et muets vient principalement de nos notions préconçues. En effet, même la première reconstruction squelettique d'un Néandertalien, courbé et plié aux genoux, s'est avérée être le résultat du paléontologue français Marcellin Boule utilisant des os d'un vieil homme néandertalien souffrant d'arthrite sévère, mélangé à l'attente de Boule que les Néandertaliens étaient plus apelike qu’humain.

Mais une recherche publiée dans Nature Communications montre que cette croyance de longue date selon laquelle les Néandertaliens sont des brutes recroquevillées est erronée. Une équipe internationale de scientifiques a analysé le squelette d'un homme néandertalien à l'aide de tomodensitogrammes et a découvert que la colonne vertébrale était plus droite que celle des humains modernes. En outre, le squelette avait un thorax plus large et plus bas et une cage thoracique de forme horizontale - ce qui suggère que les Néandertaliens avaient une plus grande capacité pulmonaire et respiraient principalement en utilisant leur diaphragme. Par conséquent, les chercheurs ont conclu que les Néandertaliens avaient une meilleure posture et respiraient différemment des humains.

De plus, une équipe du groupe de morphologie évolutive de l'Université de Zurich a découvert en janvier 2019 que les Néandertaliens avaient un bas du dos et un cou incurvés similaires aux humains. Les chercheurs ont utilisé un modèle informatique pour reconstruire la posture d'un Néandertalien et ont également découvert qu'ils avaient un sacrum, un os entre les os de la hanche, tout comme les humains.

Même si nous connaissons maintenant les erreurs de pensée qui sont intervenues dans cette première reconstruction, cela a encore beaucoup contribué à préparer le terrain pour notre cousin "primitif". Cependant, il s'avère que les Néandertaliens étaient des cousins ​​intelligents, forts et capables qui ressemblaient beaucoup plus aux humains que vous ne le pensez.

Nous le savons en raison de plusieurs faits qui se sont révélés au cours des dernières décennies, et ces découvertes changent les mensonges anciens mais persistants sur les Néandertaliens. Il s'avère qu'ils étaient les égaux des humains modernes à bien des égards. Voici quelques choses que vous ne savez peut-être pas à leur sujet.

1. Les Néandertaliens ont enterré leurs morts et laissé des pierres tombales.

Une reconstruction par le scientifique italien Fabio Fogliazza d'un Néandertalien qui a vécu il y a environ 50 000 ans. (Photo: Cesar Manso / AFP / Getty Images)

En étudiant une vingtaine de tombes en Europe occidentale, les chercheurs ont conclu que les Néandertaliens enterraient parfois leurs morts. Cela peut sembler mineur à première vue, étant donné le sérieux avec lequel nous, les humains, prenons des cérémonies et des rites funéraires pour les morts. En effet, cette tradition a longtemps été considérée comme quelque chose que seuls les humains modernes font. Mais les Néandertaliens ont également pratiqué l'acte d'enterrer délibérément leurs morts, peut-être avant le contact avec les humains modernes.

Ils peuvent également avoir laissé des fleurs et d'autres pierres tombales au défunt.

Écrivant pour le magazine Smithsonian, l'écrivain Owen Edwards décrit les sites de la grotte Shanidar dans le nord de l'Irak:

À partir du pollen trouvé dans l'une des tombes de Shanidar, [l'anthropologue Smithsonien Ralph] Solecki a émis l'hypothèse que des fleurs avaient été enterrées avec les morts de Néandertal - jusque-là, ces enterrements n'avaient été associés qu'à Cro-Magnons, le premier H. sapiens connu en Europe. "Quelqu'un dans la dernière période glaciaire", a écrit Solecki, "a dû sillonner le flanc de la montagne dans la triste tâche de recueillir des fleurs pour les morts." En outre, Solecki a poursuivi: "Il nous semble logique aujourd'hui que de jolies choses comme des fleurs soient placées avec les morts chéris, mais trouver des fleurs dans une sépulture néandertalienne qui a eu lieu il y a environ 60 000 ans est une autre affaire."

Une nouvelle découverte sur le site a donné à la théorie encore plus de crédibilité. Un squelette partiel, peut-être une partie des restes de sites funéraires découverts dans les années 1960, suggère que l'individu a été intentionnellement enterré et avec des fleurs.

"Donc, après avoir été initialement sceptique sur la base de nombreuses autres critiques publiées des preuves d'enterrement de fleurs, je pense que ce scénario est beaucoup plus plausible et je suis ravi de voir les résultats complets de nos nouvelles analyses", Université de l'ostéologue et paléoanthropologue de Cambridge Emma Pomeroy, auteur principal de la recherche publiée dans la revue Antiquity, a déclaré à The Guardian.

Le geste symbolique de laisser des fleurs aux morts est conforme à d'autres comportements qui reflètent la pensée symbolique des Néandertaliens, y compris se décorer avec des pigments et des bijoux ou des plumes et des coquillages. Aucun autre primate et aucune autre espèce humaine antérieure n'a pratiqué l'enterrement de leurs morts.

"C'est une preuve nouvelle que les Néandertaliens ont pu développer, par eux-mêmes, une pensée symbolique complexe", a déclaré à LiveScience William Rendu, paléoanthropologue au Centre national de la recherche scientifique et à l'Université de New York. "La distance comportementale entre les Néandertaliens et les humains anatomiquement modernes semble devenir encore plus mince."

2. Les Néandertaliens étaient des artistes.

Ce dessin en forme d'échelle de la grotte de La Pasiega en Espagne, avec des lignes rouges horizontales et verticales, a été réalisé par les Néandertaliens il y a plus de 64 000 ans. (Photo: P. Saura)

Non seulement les Néandertaliens ont pensé de manière symbolique, mais selon une étude publiée dans la revue Science, ils ont créé l'art rupestre le plus connu sur Terre. L'étude a révélé que des peintures dans trois grottes espagnoles ont été créées il y a plus de 64 000 ans - bien avant l'arrivée de l'Homo sapiens moderne en Europe. Les Néandertaliens étaient à l'époque la seule espèce humaine du continent, ce qui semble exclure d'autres explications. Cela indique également que les Néandertaliens avaient une sensibilité artistique semblable à celle des premiers Homo sapiens.

"Nos résultats montrent que les peintures que nous avons datées sont, de loin, le plus ancien art rupestre connu au monde, et ont été créées au moins 20 000 ans avant l'arrivée des humains modernes en Europe en provenance d'Afrique - donc elles doivent avoir été peintes par les Néandertaliens", explique auteur principal Chris Standish, archéologue à l'Université de Southampton, dans une déclaration sur la découverte.

Le Dr Dirk Hoffman de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive décrit et explique leur art dans la vidéo ci-dessous.

C'est la première fois que l'art rupestre est si définitivement lié à une espèce autre que la nôtre, notent les chercheurs, car les revendications antérieures de l'art néandertal reposaient sur des méthodes de datation imprécises. La nouvelle étude a surmonté ce problème en utilisant une technique de pointe appelée datation uranium-thorium, qui capitalise sur de minuscules dépôts de carbonate qui s'accumulent sur les peintures rupestres au fil du temps. Ces dépôts contiennent des traces d'uranium et de thorium radioactifs qui se révèlent lorsque les dépôts se sont formés - et donnent ainsi un âge minimum pour l'art en dessous.

Les trois grottes contiennent des peintures rouges ou noires d'animaux, de points et de signes géométriques, ainsi que des pochoirs à main, des empreintes de mains et des gravures, rapportent les chercheurs. Et les preuves suggèrent que ces peintres néandertaliens faisaient partie d'une culture artistique beaucoup plus large, selon le co-auteur de l'étude Paul Pettitt de l'Université de Durham.

"Les Néandertaliens ont créé des symboles significatifs dans des endroits significatifs. L'art n'est pas un accident ponctuel", dit Pettitt. "Nous avons des exemples dans trois grottes distantes de 700 km et des preuves qu'il s'agissait d'une tradition de longue date. Il est tout à fait possible que l'art rupestre similaire dans d'autres grottes d'Europe occidentale soit également d'origine néandertalienne."

3. Les Néandertaliens savaient comment contrôler le feu.

Des preuves provenant d'outils et de lieux de vie de Néandertal montrent qu'ils avaient contrôlé l'utilisation du feu. (Photo: Alexandr Shevchenko / Shutterstock)

L'utilisation contrôlée du feu est une compétence qui distingue les humains de toutes les autres espèces vivant aujourd'hui. Il fut un temps où nous n'étions pas les seules espèces à allumer et à utiliser régulièrement des feux. Les Néandertaliens étaient également compétents dans ce domaine, comme l'a montré une étude publiée dans les Actes de la National Academy of Sciences (PNAS).

Les chercheurs de l'Université du Colorado, à Boulder, ont examiné 141 foyers en Europe et ont noté le type de preuves de l'utilisation soutenue du feu sur chaque site, y compris des os brûlés, des artefacts en pierre chauffée et du charbon de bois. Leur conclusion est que les Néandertaliens avaient utilisé le feu depuis déjà 400 000 ans.

Non seulement les Néandertaliens utilisaient le feu pour cuisiner, mais ils s'en servaient également pour fabriquer les matériaux nécessaires.

CU Boulder Today, en discutant avec Paola Villa, conservatrice au Musée d'histoire naturelle de l'Université du Colorado, explique:

Selon Villa, l'une des utilisations les plus spectaculaires du feu par les Néandertaliens était la production d'un liquide collant appelé brai à partir de l'écorce des bouleaux qui était utilisé par les Néandertaliens pour hacher ou installer des manches en bois sur des outils en pierre. Étant donné que la seule façon de créer de la poix à partir des arbres est de brûler les écorces d'écorce en l'absence d'air, les archéologues supposent que les Néandertaliens ont creusé des trous dans le sol, ont inséré des écorces de bouleau, les ont éclairées et ont couvert le trou hermétiquement avec des pierres pour bloquer l'air entrant.

"Cela signifie que les Néandertaliens étaient non seulement capables d'utiliser des gommes adhésives naturelles dans le cadre de leur vie quotidienne, mais qu'ils étaient en mesure de fabriquer les leurs", a déclaré Villa. "Pour ceux qui disent que les Néandertaliens n'avaient pas de capacités mentales élevées, je pense que c'est une bonne preuve du contraire."

4. Les Néandertaliens étaient des chasseurs extrêmement qualifiés.

Ce fer de lance en silex, fabriqué par un Néandertal il y a environ 35 000 ans, a été trouvé près d'un squelette de mammouth en France. (Photo: Loic Venance / AFP / Getty Images)

Les Néandertaliens ne comptaient pas sur la cueillette pour leur subsistance, mais se sont révélés être des chasseurs exceptionnels avec une connaissance approfondie des compétences nécessaires pour capturer différents types de gibier ainsi que de solides compétences en communication pour coordonner les attaques.

Le chercheur néerlandais Gerrit Dusseldorp note que même le gibier le plus difficile à attraper - y compris les animaux d'élevage difficiles à surprendre et d'autres grands animaux puissants - étaient tous au menu de Néandertal. L’Organisation néerlandaise pour la recherche scientifique, commentant les recherches de Dusseldorp, ajoute: «Le fait que les Néandertaliens étaient capables de traquer un gibier aussi insaisissable montre qu’ils avaient de bonnes capacités de coordination et pouvaient bien communiquer entre eux ... Dusseldorp a démontré que les Néandertaliens, grâce à leur intelligence, a même dépassé les hyènes pour capturer le jeu le plus fort. "

En termes de force, les Néandertaliens ne devaient pas être négligés. Comme le note la Smithsonian Institution, «les os de Néandertal ont une fréquence élevée de fractures, qui (avec leur distribution) sont similaires aux blessures chez les cavaliers professionnels de rodéo qui interagissent régulièrement avec de grands animaux dangereux.

D'autres recherches publiées dans Science Advances ont révélé que les mains de Néandertal avaient une adhérence beaucoup plus précise que les humains modernes ne le pensaient initialement. On croyait auparavant qu'ils utilisaient leurs mains et leurs bras avec une force brutale et pas de mouvements aussi précis. Les scientifiques ont analysé les marques laissées sur les os par les attaches musculaires, concluant que la dextérité manuelle des Néandertaliens les a aidés à utiliser des outils pour la chasse.

Les Néandertaliens ont également été calculés dans leurs stratégies de chasse. En 2011, la recherche a montré qu'ils étaient conscients des schémas de migration des rennes, chronométrant leurs séjours dans certains lieux de chasse en fonction du mouvement de leurs proies.

Des recherches plus récentes, publiées dans la revue scientifique PLOS One en 2019, suggèrent une autre tournure intrigante: les Néandertaliens auraient également pu pêcher pour se nourrir. Un groupe de scientifiques a étudié des dizaines de canaux auditifs bien préservés et découvert des croissances osseuses anormales, souvent appelées «oreille de surfeur», suggérant qu'ils auraient peut-être fréquemment pêché ou chassé des animaux aquatiques. Ils peuvent également avoir ramassé des coquilles de palourdes lisses du fond marin, selon une recherche de 2019 de Villa, Université du Colorado, Boulder, chercheur qui a découvert leur utilisation du feu mentionnée ci-dessus. Cela suggère qu'ils ont peut-être été capables de plonger parce que les obus, qu'ils ont aiguisés en outils, n'étaient pas de la même forme que ceux qui se sont simplement échoués sur le rivage, comme l'explique la BBC.

5. Les Néandertaliens partagent des traits génétiques avec les mammouths laineux.

Les mammouths laineux étaient une source clé de nourriture et de ressources pour les Néandertaliens. (Photo: Macareux volant [CC SA 2.0] / Wikimedia Commons)

L'un des grands animaux que les Néandertaliens chassaient était le mammouth laineux, un parent désormais disparu des éléphants modernes qui était couvert de fourrure et pesait jusqu'à 6 tonnes. Malgré les différences évidentes entre ces deux mammifères, une étude de 2019 publiée dans Human Biology a révélé que les Néandertaliens et les mammouths laineux partageaient certains signes moléculaires d'adaptation aux environnements froids. Les deux espèces ont évolué à partir des ancêtres africains avant de s'adapter aux climats froids de l'Eurasie glaciaire, et toutes deux ont également disparu à la même époque. Leurs parallèles génétiques semblent être des preuves d'une évolution convergente, expliquent les auteurs de l'étude, car les Néandertaliens et les mammouths laineux étaient confrontés à des conditions similaires et ont subi des adaptations similaires.

Les chercheurs ont examiné trois études de cas de variantes de gènes et d'allèles, tous associés à l'adaptation au climat froid, trouvés dans les génomes de Néandertal et de mammouth laineux. Il s'agit notamment des gènes impliqués dans la thermogenèse (production de chaleur corporelle), l'activité des protéines kératiniques et la pigmentation de la peau et des cheveux.

"Nous pensons que ces types de connexions peuvent être précieux pour la recherche évolutive future", a déclaré le co-auteur de l'étude et chercheur à l'Université de Tel Aviv, Meidad Kislev, dans un communiqué de l'université. "Ils sont particulièrement intéressants lorsqu'ils impliquent d'autres mammifères à gros cerveau, avec une longue durée de vie, un comportement social complexe et leurs interactions dans des habitats partagés avec les premiers humains."

"Ils disent que vous êtes ce que vous mangez", ajoute le co-auteur Ran Barkai, professeur d'archéologie à l'Université de Tel Aviv. "Cela était particulièrement vrai pour les Néandertaliens; ils mangeaient des mammouths mais étaient apparemment aussi génétiquement similaires aux mammouths."

6. Les humains n'ont pas attendu longtemps pour se reproduire avec les Néandertaliens.

Bien qu'il soit bien connu que les humains modernes se sont accouplés avec des Néandertaliens, la recherche montre que le métissage s'est produit beaucoup plus tôt et plus souvent que nous ne le pensions auparavant. Il y a 100 000 ans, les humains modernes quittant l'Afrique rencontraient et s'accouplaient avec des Néandertaliens.

Le magazine scientifique rapporte:

Après l'émergence des premiers humains modernes en Afrique il y a environ 200000 ans, certains ont finalement quitté le continent et se sont mélangés aux Néandertaliens du Moyen-Orient ou de la péninsule arabique, où les fossiles et les outils en pierre des deux groupes remontent à environ 120 000 à 125 000 ans. Ce groupe d'humains modernes a disparu, mais leur ADN a persisté dans les Néandertaliens qui se sont dirigés vers l'est pour finalement s'installer en Sibérie. Pendant ce temps, un autre groupe d'humains modernes a quitté l'Afrique beaucoup plus tard et s'est mélangé il y a 50 000 à 60 000 ans avec des Néandertaliens qui s'étaient dirigés vers le sud de l'Europe au Moyen-Orient. Dans cette migration ultérieure, les Néandertaliens se sont croisés avec les ancêtres des Européens et des Asiatiques vivants, qui se sont ensuite répandus dans toute l'Eurasie. Certains de ce groupe d'humains modernes ont également rencontré des Denisoviens, ramassant l'ADN qui persiste aujourd'hui chez les Mélanésiens et certains Asiatiques.

Ce qui n'est pas encore connu, c'est comment les rencontres se sont produites. S'agissait-il de réunions pacifiques ou de raids au cours desquels un groupe a volé les femmes d'un autre groupe?

"Éventuellement, les généticiens devraient être en mesure de montrer si le transfert d'ADN dans l'une ou l'autre direction se faisait principalement par les hommes, les femmes ou à peu près dans une proportion égale, mais il aura besoin de beaucoup plus de données avant que cela ne devienne possible", Chris Stringer, professeur et leader de la recherche sur les origines humaines au Natural History Museum de Londres, a déclaré à la BBC.

De nouvelles données montrent également que le croisement des humains et des Néandertaliens était une des principales raisons pour lesquelles les Néandertaliens se sont «éteints». Une équipe de scientifiques de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive en Allemagne a analysé l'ADN des Néandertaliens, des premiers humains et des humains modernes et a découvert que les gènes des Néandertaliens se dissipaient avec le temps à mesure que les croisements augmentaient jusqu'à ce qu'ils soient anéantis.

"Cela signifie qu'ils ont été incorporés, c'est pourquoi nous voyons tant de leurs gènes vivre dans les Européens modernes", a déclaré au Times Svante Paabo, professeur de génétique évolutive au Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology. "Si nous regardons quelques milliers de génomes, nous pouvons sélectionner 15 000 gènes néandertaliens - donc au moins la moitié de leur génome se promène chez les gens aujourd'hui."

7. L'accouplement avec les Néandertaliens était mauvais pour notre santé.

Un crâne humain moderne (à gauche) comparé au crâne d'un Néandertalien. (Photo: hairymuseummatt (photo originale), DrMikeBaxter (travail dérivé) [CC BY-SA 2.0] / Wikimedia Commons)

Bien que la diversité génétique issue de ces rencontres ait pu garantir que les humains qui ont quitté l'Afrique ont survécu aux temps modernes, elle a eu un prix. De nombreuses maladies génétiques modernes provenaient probablement du côté néandertalien de la famille.

Une étude portant sur des morceaux d'ADN chez l'homme moderne qui remontent aux Néandertaliens montre que cet héritage comprend un risque plus élevé de caillots sanguins et d'accidents vasculaires cérébraux, de dépression, de lésions cutanées, d'une propension à la dépendance à la nicotine et même de malnutrition due à un déséquilibre de la thiamine.

"En fin de compte, les chercheurs ont découvert que les variantes génétiques néandertaliennes étaient significativement liées à un risque accru de 12 traits, y compris la crise cardiaque et l'épaississement des artères", a rapporté LiveScience en 2016.

Ces traits sont liés à des adaptations qui auraient été bénéfiques à l'époque préhistorique lorsque notre corps était régulé par des rythmes circadiens, une alimentation très différente et la nécessité de renforcer le système immunitaire. Mais dans le monde moderne d'aujourd'hui, les traits autrefois bénéfiques sont désormais problématiques.

Le magazine scientifique note: "Mais aussi bénéfiques dans le Pléistocène et pour les personnes vivant dans de mauvaises conditions aujourd'hui, même les gènes renforçant l'immunité peuvent avoir des effets délétères aux États-Unis et en Europe, où les gens sont confrontés à moins de parasites: [la biologiste computationnelle Janet] Kelso a constaté que les gènes récepteurs archaïques étaient fortement liés aux allergies. "

8. Les Néandertaliens s'occupaient des membres malades et âgés de la famille.

Une reconstitution d'un Néandertalien exposé au Natural History Museum de Londres. (Photo: Paul Hudson [CC par 2.0] / Flickr)

Il peut être facile de supposer que les Néandertaliens endurcis auraient eu une mentalité de moi d'abord. Mais les Néandertaliens aimaient les membres de leur famille et ils s'occupaient des blessés, des malades et des personnes âgées.

Une fosse à La Chapelle-aux-Saints en France, découverte pour la première fois en 1908, a révélé les os d'un homme âgé qui avait une arthrite débilitante et sans dents, montrant que cette famille l'a soigné dans ses dernières années, peut-être même en mâchant son de la nourriture pour lui. Des preuves provenant d'os dans d'autres sites répètent l'histoire selon laquelle les membres d'un groupe de Néandertaliens ont dû prendre soin d'individus qui ont subi des blessures invalidantes. Dans une étude publiée en 2018 dans World Archaeology, les chercheurs soutiennent que les soins de santé de Neanderthal étaient "une réponse compatissante et bien informée aux blessures et aux maladies".

Les auteurs citent l'exemple d'un homme néandertalien qui avait une maladie dégénérative de la colonne vertébrale et des épaules, une condition qui aurait sapé ses forces au cours de la dernière année de sa vie et considérablement limité sa capacité à contribuer au groupe. Pourtant, les preuves montrent qu'il est resté dans le groupe, presque certainement grâce au soutien de la communauté. Une fois qu'il est mort, ses restes articulés ont été soigneusement enterrés.

"Nos résultats suggèrent que les Néandertaliens ne pensaient pas si d'autres pourraient rembourser leurs efforts; ils ont simplement répondu à leurs sentiments de voir leurs proches souffrir", a déclaré Penny Spikins, auteure principale et chercheuse à l'Université de York, dans un communiqué universitaire. «Nous soutenons que les soins de santé organisés, bien informés et bienveillants ne sont pas propres à notre espèce mais ont plutôt une longue histoire évolutive.»

9. Les Néandertaliens avaient des voix fortes et aiguës.

Non, ils ne se contentaient pas de grogner. Bien qu'ils n'aient peut-être pas eu un vocabulaire particulièrement sophistiqué, les Néandertaliens étaient capables de parler de manière complexe grâce à la présence et à la position de l'os hyoïde, une structure osseuse située dans le cou qui soutient la racine de la langue. C'est l'os même qui permet aux humains modernes de vocaliser comme nous.

Une équipe de chercheurs a modélisé le fonctionnement de l'os dans la gorge des Néandertaliens. Rapports de la BBC:

Stephen Wroe, de l'Université de la Nouvelle-Angleterre, Armidale, NSW, Australie, a déclaré: "Nous dirions que c'est un pas en avant très important. Cela montre que le hyoïde Kebara 2 ne ressemble pas seulement à ceux des humains modernes - il a été utilisé d'une manière très similaire. " Il a déclaré à BBC News que cela avait non seulement changé notre compréhension des Néandertaliens, mais aussi de nous-mêmes. "Beaucoup diraient que notre capacité de parler et de faire partie du langage est parmi les caractéristiques les plus fondamentales qui nous rendent humains. Si les Néandertaliens avaient aussi le langage, ils étaient aussi vraiment humains."

Alors qu'ils pouvaient parler comme nous, ils ne nous ressemblaient pas nécessairement. Leur construction leur a probablement donné une voix plus aiguë et assez forte. Dans cette vidéo, des experts de la voix expliquent comment leurs grands coffres et leur posture ont probablement fait sonner les Néandertaliens.

10. Les Néandertaliens se sont estompés au milieu du changement climatique et de la «dérive des espèces».

Malgré leur succès, les Néandertaliens semblent s'être éteints il y a environ 40 000 ans. Le mystère de leur extinction fascine depuis longtemps notre espèce, et les scientifiques tentent toujours de comprendre ce qui s'est passé. De nombreuses théories ont flotté au fil des ans, deux études récentes présentent des cas intéressants pour les facteurs possibles de la disparition de Néandertaliens.

Dans une étude publiée en 2017 dans Nature Communications, les chercheurs suggèrent que l'extinction était une question de dynamique et de calendrier des populations. Comme l'explique le Washington Post, "C'est un principe de base de l'écologie: deux espèces ne peuvent pas occuper la même niche en même temps". Les Néandertaliens ont partagé l'espace avec l'Homo sapiens pendant un certain temps, mais au fil du temps, ils n'ont pas pu supporter le «lent filet de bandes humaines» qui se déversait sur leurs territoires. En conséquence, selon les auteurs de l'étude, les humains les ont lentement remplacés dans un processus connu sous le nom de «dérive des espèces».

"C'est le modèle le plus simple que nous puissions construire sans supposer aucune allégation difficile à prouver, comme la sélection ou le changement environnemental", a déclaré le co-auteur et biologiste de l'Université de Stanford, Oren Kolodny, au Post. "Que dois-je m'attendre qui se serait produit par défaut?"

Les montagnes de Rodna en Roumanie abritaient autrefois des Néandertaliens, et les stalagmites des grottes de cette région aident les scientifiques à étudier le rôle du changement climatique dans l'extinction de l'espèce. (Photo: Gavrila Stetco [CC SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Dans une étude publiée en 2018 dans PNAS, cependant, les chercheurs rapportent des preuves qui pourraient lier la chute des Néandertaliens au changement climatique. Les auteurs de cette étude ont examiné des stalagmites dans deux grottes en Roumanie, en utilisant des variations de la croissance des structures pour créer les enregistrements les plus détaillés à ce jour des changements climatiques anciens en Europe continentale.

Cela a révélé une série de conditions prolongées, extrêmement froides et extrêmement sèches il y a entre 44 000 et 40 000 ans, rapportent les chercheurs. En comparant leurs nouvelles données climatiques avec les enregistrements archéologiques des artefacts néandertaliens, ils ont trouvé une corrélation entre les périodes froides et l'absence d'outils néandertaliens. Cela ne prouve pas la causalité, notent-ils, mais c'est un indice convaincant.

"Pendant de nombreuses années, nous nous sommes demandé ce qui aurait pu causer leur disparition", explique dans un communiqué le co-auteur Vasile Ersek, professeur de géographie physique à l'Université de Northumbria. "Ont-ils été poussés" par-dessus bord "par l'arrivée des humains modernes, ou d'autres facteurs étaient-ils impliqués? Notre étude suggère que le changement climatique pourrait avoir joué un rôle important dans l'extinction de Néandertal."

Donc, non seulement les Néandertaliens étaient habiles à fabriquer des outils, s'adaptaient rapidement aux conditions difficiles, et des chasseurs intelligents et forts, ils pouvaient aussi être gravement touchés par le changement climatique. Plus nous étudions les preuves de la vie de Néandertal, plus nous découvrons à quel point nous sommes vraiment semblables.

Note de l'éditeur: Ce fichier a été initialement publié en octobre 2016 et a été mis à jour avec de nouvelles informations.

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