10 merveilles du système solaire

Notre système solaire est grand. Très grand. En fait, si la Terre avait la taille d'un marbre, le système solaire à Neptune couvrirait une zone de la taille de San Francisco.

Dans cette immensité se trouve un éventail de merveilles célestes: le soleil avec sa surface de plasma, la Terre avec son abondance de vie et ses océans massifs, les nuages ​​fascinants de Jupiter, pour n'en nommer que quelques-uns.

Pour cette liste particulière, nous avons décidé de mettre en évidence certaines merveilles célestes bien connues, ainsi que quelques-unes que vous ne connaissez peut-être pas. Avec de nouvelles découvertes qui se produisent tout le temps et tant de choses à explorer, le cosmos n'est jamais à court de beauté et d'étonnement.

Voici quelques-uns des joyaux dispersés de notre système solaire.

Le cratère d'impact d'Utopia Planitia, Mars

Le plus grand bassin d'impact reconnu du système solaire, Utopia Planitia dispose d'un cratère qui s'étend sur plus de 2 000 miles (environ 3 300 kilomètres) à travers les plaines nord de Mars. Étant donné que l'impact aurait eu lieu au début de l'histoire de Mars, il est probable que l'utopie ait à un moment donné hébergé un océan ancien.

En 2016, un instrument sur Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA a ajouté du poids à cette théorie après avoir détecté de grands dépôts de glace d'eau souterraine sous le bassin d'impact. On estime autant d'eau que le volume du lac Supérieur peut se trouver dans des dépôts situés à 3 à 33 pieds (1 à 10 mètres) sous la surface. Une telle ressource facilement accessible pourrait s'avérer extrêmement bénéfique pour les futures missions humaines sur la planète rouge.

"Ce gisement est probablement plus accessible que la plupart des glaces aquatiques sur Mars, car il se trouve à une latitude relativement basse et il se trouve dans une zone plate et lisse où l'atterrissage d'un vaisseau spatial serait plus facile que dans certaines autres zones avec de la glace enfouie", Jack Holt de l'Université du Texas a déclaré dans un communiqué de 2016.

La plus haute montagne du système solaire à Vesta

Malgré son diamètre d'environ 330 miles (530 km), l'astéroïde Vesta abrite la plus haute montagne de notre système solaire. Centré dans un cratère d'impact appelé Rheasilvia, ce sommet sans nom de 23 km de haut pourrait facilement accueillir deux monts Everests empilés.

Cette méga-montagne se serait formée il y a 1 milliard d'années après un impact avec un objet d'au moins 30 miles (48 km) de diamètre. La force résultante a creusé une énorme quantité de matière, environ 1% de Vesta, qui a été éjectée dans l'espace et dispersée à travers le système solaire. En fait, on estime qu'environ 5% de toutes les roches spatiales de la Terre proviennent de Vesta, qui rejoint ainsi seulement une poignée d'objets du système solaire au-delà de la Terre (y compris Mars et la Lune) dont les scientifiques ont un échantillon.

Le vaste canyon de Valles Marineris, Mars

Pour mettre en perspective l'échelle des immenses Valles Marineris de Mars, imaginez simplement le Grand Canyon quatre fois plus profond et s'étendant de New York à Los Angeles. Comme vous pouvez vous y attendre, ce vaste canyon est le plus grand du système solaire, s'étendant sur plus de 4000 miles (4000 km) et plongeant jusqu'à 23000 pieds (7000 mètres) dans la surface de la planète rouge.

Selon la NASA, Valles Marineris est probablement une fissure tectonique dans la croûte de Mars qui s'est formée lorsque la planète s'est refroidie. Une autre théorie suggère qu'il s'agissait d'un canal créé par la lave s'écoulant d'un volcan bouclier voisin. Quoi qu'il en soit, sa géographie variée et son rôle probable dans la canalisation de l'eau pendant les années humides de Mars en feront une cible attrayante pour les missions humaines sur la planète rouge. Nous imaginons que la vue depuis le bord de l'une des falaises du canyon sera également assez spectaculaire.

Les geysers glacés d'Encelade

Encelade, la deuxième plus grande lune de Saturne, est un monde géologiquement actif recouvert de glace épaisse, et abrite un grand océan souterrain d'eau liquide estimé à environ 6 miles (10 km) de profondeur. Cependant, certaines de ses caractéristiques les plus distinctives sont ses geysers spectaculaires - plus de 100 découverts jusqu'à présent - qui éclatent de fissures à sa surface et envoient des panaches dramatiques dans l'espace.

En 2015, la NASA a envoyé son vaisseau spatial Cassini en croisière à travers l'un de ces panaches, révélant une eau salée riche en molécules organiques. En particulier, Cassini a détecté la présence d'hydrogène moléculaire, une caractéristique chimique de l'activité hydrothermale.

"Pour un microbiologiste qui pense à l'énergie pour les microbes, l'hydrogène est comme la pièce d'or de la monnaie énergétique", a déclaré Peter Girguis, biologiste des grands fonds à l'Université Harvard au Washington Post en 2017. "Si vous deviez avoir une chose, une composé chimique, sortant d'un évent qui vous ferait penser qu'il y a de l'énergie pour soutenir la vie microbienne, l'hydrogène est en haut de cette liste. "

En tant que tels, les magnifiques geysers d'Encelade peuvent ouvrir la voie à l'endroit le plus habitable de notre système solaire au-delà de la Terre.

Les «pics de lumière éternelle» sur la lune terrestre

Bien que les soi-disant «pics de lumière éternelle» sur la lune de la Terre soient un terme impropre, ils sont néanmoins impressionnants. Postulé pour la première fois par une paire d'astronomes à la fin du XIXe siècle, le terme s'applique à des points spécifiques sur un corps céleste baigné presque perpétuellement de soleil. Bien que la topographie lunaire détaillée collectée par le Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA n'ait découvert aucun point sur la lune où la lumière brille sans relâche, elle a trouvé quatre pics où elle se produit plus de 80 à 90% du temps.

Si les humains colonisaient un jour la lune, il est probable que les premières bases seront fondées sur l'un de ces pics pour profiter de l'énergie solaire abondante.

Parce que ce phénomène ne se produit que sur les corps du système solaire avec une légère inclinaison axiale et des régions de haute altitude, on pense que seule la planète Mercure partage cette caractéristique avec notre lune.

Tache rouge de Jupiter

On pense qu'il a plusieurs centaines d'années, la Grande Tache Rouge de Jupiter est une tempête anticyclonique (tournant dans le sens antihoraire) environ 1, 3 fois plus large que la Terre.

Bien qu'il n'y ait pas de réponse définitive quant à la cause de la grande tache rouge, nous savons une chose: elle rétrécit. Les observations enregistrées prises dans les années 1800 ont mesuré la tempête à environ 35 000 miles (56 000 km), soit environ quatre fois le diamètre de la Terre. Lorsque Voyager 2 a volé par Jupiter en 1979, il avait réduit à un peu plus du double de la taille de notre planète.

En fait, il est possible qu'au cours des 20 à 30 prochaines années, le Great Red Spot (ou GRS) disparaisse complètement.

"Le GRS deviendra dans une décennie ou deux le GRC (Great Red Circle)", a récemment déclaré à Business Insider Glenn Orton, scientifique planétaire au NASA JPL. "Peut-être quelque temps après ça le GRM - la Grande Mémoire Rouge."

Éclipse solaire totale de la Terre

Nulle part dans notre système solaire, les éclipses solaires totales ne sont aussi parfaitement ressenties que sur notre propre Terre. Comme en Amérique du Nord en août 2017, ce phénomène se produit lorsque la lune passe entre la Terre et le soleil. Pendant la totalité, le disque lunaire semble parfaitement protéger toute la surface du soleil, ne laissant que son atmosphère ardente exposée.

Le fait que ces deux objets célestes différents semblent parfaitement alignés se résume à la fois aux mathématiques et à un peu de chance. Alors que le diamètre de la lune est environ 400 fois plus petit que celui du soleil, il est également environ 400 fois plus proche. Cela crée l'illusion dans le ciel des deux objets ayant la même taille. Cependant, la lune n'est pas statique sur son orbite autour de la Terre. Il y a un milliard d'années, alors qu'il était près de 10% plus proche, il aurait bloqué la totalité du soleil. Mais dans 600 millions d'années, à un rythme de 1, 6 pouces (4 centimètres) par an, la lune aura dérivé suffisamment loin pour ne plus couvrir la coquille du soleil.

En d'autres termes, nous avons la chance d'avoir évolué lorsque nous avons vu cette merveille temporaire du système solaire. Vous pouvez attraper le prochain d'Amérique du Nord en avril 2024.

Les flèches de glace de Callisto

Callisto, la deuxième plus grande lune de Jupiter, présente la surface la plus ancienne et la plus fortement cratérisée du système solaire. Pendant longtemps, les astronomes ont également supposé que la planète était géologiquement morte. En 2001, cependant, tout a changé après que le vaisseau spatial Galileo de la NASA soit passé à seulement 85 miles (137 km) au-dessus de la surface de Callisto et a capturé quelque chose d'étrange: des flèches couvertes de glace, certaines atteignant jusqu'à 330 pieds (100 mètres), saillant de la surface.

Les chercheurs pensent que les flèches ont probablement été formées par des matériaux éjectés des impacts de météores, avec leurs formes dentelées distinctives résultant de l '"érosion" de la sublimation.

Comme le grand point rouge de Jupiter ou les éclipses solaires totales de la Terre, c'est une merveille de nature temporaire. "Ils continuent de s'éroder et finiront par disparaître", a déclaré James E. Klemaszewski de la mission Galileo de la NASA dans un communiqué de 2001.

Nous aurons notre prochain coup à étudier ces flèches de glace bizarres lorsque le vaisseau spatial JUICE (JUpiter ICy moons Explorer) de l'Agence spatiale européenne visitera trois des lunes galiléennes de Jupiter (Ganymède, Callisto et Europa) en 2033.

Anneaux de Saturne

Les anneaux de Saturne, d'une largeur estimée à 240 000 milles (386 000 km), sont composés à 99, 9% de glace d'eau pure, de poussière et de roche. Malgré leur taille, ils sont extrêmement minces, avec une épaisseur allant de seulement 30 à 300 pieds (9 à 90 mètres).

Les anneaux seraient très anciens, remontant à la formation de la planète elle-même il y a 4, 5 milliards d'années. Alors que certains croient qu'il s'agit de restes de la naissance de Saturne, d'autres pensent qu'ils pourraient être les restes d'une ancienne lune qui a été déchirée par les forces de marée de l'immense planète.

Bien que les anneaux de Saturne soient magnifiques, ils sont aussi quelque chose d'un mystère. Par exemple, avant que le vaisseau spatial Cassini de la NASA ne brûle en septembre 2017, il a collecté des données montrant que l'anneau en D le plus proche de la planète «pleuvait» 10 tonnes de matériau dans sa haute atmosphère chaque seconde. Encore plus étrange, le matériau était fait de molécules organiques, pas du mélange attendu de glace, de poussière et de roche.

"Ce qui a été une surprise, c'est que le spectromètre de masse a vu du méthane - personne ne s'y attendait", a déclaré Thomas Cravens, membre de l'équipe du spectromètre de masse et d'ions de Cassini, dans un communiqué de presse de l'Université du Kansas en 2018. "De plus, il a vu du dioxyde de carbone, ce qui était inattendu. On pensait que les anneaux étaient entièrement constitués d'eau. Mais les anneaux les plus intérieurs sont assez contaminés, en fin de compte, par des matières organiques prises dans la glace."

La falaise provoquant des vertiges de Roupes de Vérone sur la lune Miranda

Sur la lune de Miranda, le plus petit des satellites d'Uranus, il existe la plus grande falaise connue du système solaire. Appelée Verona Rupes, la falaise a été capturée lors d'un survol de Voyager 2 en 1986 et aurait une chute verticale pouvant atteindre 12 miles (19 km), ou 63 360 pieds.

À titre de comparaison, la plus haute falaise de la Terre, située sur le mont Thor au Canada, a une chute verticale relativement dérisoire d'environ 4 100 pieds (1 250 mètres).

Pour ceux qui se demandent, io9 a calculé les chiffres et a découvert qu'en raison de la faible gravité de Miranda, un astronaute sautant du sommet de Verona Rupes tomberait essentiellement en chute libre pendant environ 12 minutes. Encore mieux? Vous pourriez vivre pour raconter l'histoire.

"Vous n'auriez même pas à vous soucier d'un parachute - même quelque chose d'aussi basique qu'un airbag suffirait à amortir la chute et à vous laisser vivre", ajoute io9.

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