11 faits alarmants sur l'élévation du niveau de la mer

L'océan vient pour nous. Le niveau mondial de la mer augmente maintenant de 3, 6 millimètres par an, contre un taux moyen de 1, 4 mm par an au siècle dernier. En seulement 80 ans, l'océan pourrait être plus d'un mètre (3, 3 pieds) plus haut qu'aujourd'hui.

C'est selon un rapport majeur du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) des Nations Unies, publié en septembre, qui a mis à jour les projections scientifiques pour les océans et la cryosphère de la Terre. Plus de 100 scientifiques de 36 pays ont évalué les dernières recherches pertinentes pour le rapport, faisant référence à environ 7 000 publications scientifiques. Le niveau de la mer augmente maintenant plus de deux fois plus rapidement qu'au siècle dernier, conclut le rapport, et il continue de s'accélérer.

Les niveaux de la mer continueront à augmenter pendant des siècles, quoi que nous fassions, préviennent les auteurs du rapport, mais nous pouvons encore influencer la vitesse et la vitesse à laquelle ils s'élèvent. Ils pourraient n'augmenter que de 30 à 60 centimètres (1 à 2 pieds) d'ici 2100 si les émissions de gaz à effet de serre sont "fortement réduites", mais pourraient augmenter de 60 à 110 cm (2 à 3, 6 pieds) d'ici 2100 si les émissions continuent d'augmenter comme elles le sont aujourd'hui. Dans le scénario le moins optimiste, le niveau de la mer pourrait augmenter de 15 mm (0, 6 pouces) chaque année d'ici 2100, soit environ quatre fois plus vite que la hausse annuelle actuelle de 3, 6 mm.

Une équipe de recherche distincte est parvenue à une conclusion similaire, quoique plus alarmante. En examinant des données d'altitude plus représentatives à l'échelle mondiale, les scientifiques de Climate Central ont découvert que trois fois plus de résidents côtiers seront vulnérables aux inondations à marée haute et à l'élévation du niveau de la mer qu'on ne le pensait auparavant. Leur rapport d'octobre 2019 estimait que les zones où vivent actuellement 200 millions de personnes pourraient tomber définitivement sous la ligne de marée haute d'ici 2100.

Ce type de changement de mer planétaire peut être difficile à comprendre - à moins que vous ne viviez dans un endroit bas comme Miami, les Maldives ou les îles Marshall, où les effets de l'élévation du niveau de la mer sont déjà apparents. Mais dans quelques décennies, le problème deviendra inévitable dans les grandes villes côtières du monde, de la Nouvelle-Orléans, de New York et d'Amsterdam à Calcutta, Bangkok et Tokyo.

Nous savons tous pourquoi cela se produit. La montée des mers est l'un des effets les plus marquants du changement climatique d'origine humaine, déclenché par l'expansion thermique de l'eau de mer ainsi que l'afflux de glaciers fondants. Pourtant, beaucoup de gens y voient encore un risque éloigné, ne comprenant pas à quelle vitesse (relativement) rapide la mer avale les côtes du monde entier. Et puisque la moitié de tous les humains vivent maintenant à moins de 60 kilomètres (37 miles) d'une côte, ce n'est pas un problème de niche.

Pour mettre les choses en perspective, voici une plongée plus profonde sur les mers montantes:

1. Le niveau mondial de la mer a déjà augmenté de 8 pouces (200 mm) depuis 1880.

Le graphique ci-dessus a été produit par l'Observatoire de la Terre de la NASA, sur la base des données de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis et de l'Australian Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation (CSIRO). La plupart de ces données historiques proviennent de mesures marégraphiques, qui sont désormais complétées par des observations par satellite.

2. Non seulement l'élévation du niveau de la mer; le rythme de leur augmentation augmente.

Ce graphique montre la vitesse à laquelle l'élévation du niveau de la mer augmente d'année en année. (Image: NASA GSFC)

En moyenne, le niveau de la mer a augmenté de 1, 4 mm de 1900 à 2000. Le rythme annuel avait dépassé 3 mm en 2010, et il atteint maintenant 3, 6 mm par an, selon le GIEC.

3. C'est l'élévation du niveau de la mer la plus rapide que la Terre ait connue en 3 000 ans.

Si ce n'était pas pour faire monter le dioxyde de carbone dans l'atmosphère, le niveau de la mer n'aurait dû monter que d'un pouce ou deux au siècle dernier, et aurait même pu baisser. Au lieu de cela, grâce aux niveaux de CO2 les plus élevés à tout moment de l'histoire de l'humanité, le niveau de la mer dans le monde a augmenté de 5, 5 pouces (14 cm) entre 1900 et 2000. C'est la progression océanique la plus rapide en 27 siècles, selon une étude publiée en février 2016, et ça accélère encore.

"L'augmentation du 20e siècle a été extraordinaire dans le contexte des trois derniers millénaires - et l'augmentation au cours des deux dernières décennies a été encore plus rapide", a déclaré l'auteur principal Robert Kopp, climatologue à l'Université Rutgers, dans un communiqué.

"Les scénarios d'augmentation future dépendent de notre compréhension de la réponse du niveau de la mer aux changements climatiques", ajoute le co-auteur Benjamin Horton. "Des estimations précises de la variabilité du niveau de la mer au cours des 3 000 dernières années fournissent un contexte pour de telles projections."

4. Chaque pouce vertical d'élévation du niveau de la mer déplace l'océan de 50 à 100 pouces vers l'intérieur des terres.

La montée des mers aggrave les inondations régulières - comme cette marée haute de 2015 à Miami Beach - pour de nombreuses villes côtières. Miami est au milieu d'un effort quinquennal de 400 millions de dollars pour moderniser son programme de pompes à eaux pluviales. (Photo: Joe Raedle / Getty Images)

Un pouce peut ne pas sembler beaucoup, mais c'est un pouce supplémentaire d'océan, pas d'eau dans un pluviomètre. Les océans de la Terre contiennent environ 321 millions de milles cubes d'eau et ressemblent généralement plus à un bol qu'à un bécher, avec des côtés en pente. Selon la NASA, chaque pouce vertical d'élévation du niveau de la mer couvre 50 à 100 pouces latéraux (1, 3 à 2, 5 mètres) de plage.

5. Cela cause déjà des problèmes d'inondation dans de nombreuses grandes villes côtières.

Alors que l'océan envahit les villes côtières, les premiers signes de problèmes sont souvent les inondations urbaines d'eau salée. Cela peut aussi se produire naturellement, cependant, afin de déterminer l'influence de la montée des mers, un rapport de 2016 de Climate Central modélise "des histoires alternatives simulant l'absence de changement climatique anthropique" à 27 marégraphes américains.

Sur 8 726 jours depuis 1950, lorsque les niveaux d'eau inchangés ont dépassé les seuils du National Weather Service pour les inondations locales "intempestives", 5 809 n'ont pas dépassé ces seuils dans les histoires alternatives. "En d'autres termes", explique le rapport, "l'élévation du niveau de la mer causée par l'homme a fait pencher la balance, poussant les événements de crue au-dessus du seuil, pendant environ les deux tiers des jours d'inondation observés".

Les jours d'inondation côtière ont plus que doublé aux États-Unis depuis les années 1980, selon le rapport, dans des endroits allant de Miami, Virginia Beach et New York à San Francisco, Seattle et Honolulu. Selon un rapport de 2014, au moins 180 inondations vont frapper Annapolis, Maryland, pendant les marées hautes chaque année d'ici 2030 - parfois deux fois par jour. Il en sera de même pour une douzaine d'autres villes américaines d'ici 2045, sans parler de nombreuses autres zones urbaines basses dans le monde.

6. Le niveau de la mer pourrait encore augmenter de 1, 3 mètre (4, 3 pieds) au cours des 80 prochaines années.

Cette carte montre les zones qui seraient inondées (marquées en rouge) en raison de l'élévation du niveau de la mer d'un mètre. (Image: NASA)

Dans son rapport de septembre 2019, le GIEC a relevé sa projection supérieure du niveau de la mer à la fin de ce siècle, avertissant que l'océan pourrait augmenter de 1, 1 mètre (3, 6 pieds) avant 2100. Certaines projections vont encore plus haut - une étude de 2016, par exemple, le niveau mondial de la mer devrait augmenter de 0, 5 à 1, 3 mètre (1, 6 à 4, 3 pieds) d'ici la fin de ce siècle si les émissions de gaz à effet de serre ne sont pas rapidement réduites. Même si l'accord de Paris de 2015 stimule une politique climatique ambitieuse, le niveau de la mer devrait encore augmenter de 20 à 60 cm (7, 8 à 23, 6 pouces) d'ici 2100. Pris avec les effets à plus long terme de la fonte des calottes glaciaires au Groenland et en Antarctique, cela signifie toute stratégie visant à supporter l'élévation du niveau de la mer doit impliquer des plans d'adaptation ainsi que des efforts pour ralentir la tendance.

7. Jusqu'à 216 millions de personnes vivent actuellement sur des terres qui seront en dessous du niveau de la mer ou des niveaux d'inondation réguliers d'ici 2100.

L'élévation du niveau de la mer peut exacerber les ondes de tempête, comme cette inondation de 2013 à Wenzhou, en Chine. (Photo: STR / AFP / Getty Images)

Sur les 147 à 216 millions de personnes estimées en danger, entre 41 et 63 millions vivent en Chine. Douze pays comptent plus de 10 millions de personnes vivant sur des terres menacées par l'élévation du niveau de la mer, notamment la Chine ainsi que l'Inde, le Bangladesh, le Vietnam, l'Indonésie et le Japon. Le Bangladesh est particulièrement vulnérable, identifié par l'ONU comme le pays le plus menacé par la montée des mers. Une fois que l'océan aura augmenté de 1, 5 mètre (4, 9 pieds) au siècle prochain, il affectera 16% de la superficie du Bangladesh et 15% de sa population - soit 22000 km2 (8500 mi2) et 17 millions de personnes.

La situation est également urgente pour les nations insulaires de faible altitude comme Kiribati, les Maldives, les Îles Marshall et les Îles Salomon, où la terre est déjà si proche du niveau de la mer que quelques centimètres font toute la différence. Certains envisagent même des délocalisations massives - le gouvernement de Kiribati, pour sa part, a une page Web décrivant sa stratégie de «migration avec dignité». Une ville de l'île de Taro, capitale de la province de Choiseul dans les îles Salomon, prévoit également de déplacer toute sa population en réponse à la montée des mers. La petite communauté de Newtok, en Alaska, a déjà commencé le difficile processus de repiquage loin des côtes envahissantes.

8. L'élévation du niveau de la mer peut contaminer l'eau utilisée pour la boisson et l'irrigation.

L'élévation du niveau de la mer peut aider plus d'eau salée à s'infiltrer dans les aquifères d'eau douce. (Illustration: Paul M. Barlow / USGS)

En plus des inondations de surface, l'élévation du niveau de la mer peut à la fois faire monter la nappe d'eau douce et la contaminer avec de l'eau de mer, un phénomène connu sous le nom d'intrusion d'eau salée. De nombreuses zones côtières dépendent des aquifères pour l'eau potable et l'irrigation, et une fois contaminées par l'eau salée, elles peuvent être dangereuses pour les humains ainsi que pour les cultures.

Il est possible d'éliminer le sel de l'eau, mais le processus est complexe et coûteux. Le comté de San Diego a récemment ouvert la plus grande usine de dessalement de l'hémisphère occidental, par exemple, et plusieurs autres sites sont proposés dans l'État. Pourtant, cela peut ne pas être pratique pour de nombreuses communautés côtières, en particulier dans les pays moins riches.

9. Il peut également menacer la vie végétale et animale côtière.

La montée des mers peut nuire aux bébés tortues marines, comme ces caouannes sud-africaines. (Photo: Jeroen Looyé [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Les humains ne sont pas les seuls à souffrir de l'élévation du niveau de la mer. Toute plante ou animal côtier qui ne peut pas se déplacer rapidement vers de nouveaux habitats moins sujets aux inondations pourrait faire face à des conséquences désastreuses. Comme l'a noté une étude publiée dans la Royal Society Open Science, les tortues de mer ont l'habitude depuis longtemps de pondre des œufs sur les plages, qui doivent rester relativement sèches pour que leurs bébés éclosent.

L'inondation pendant une à trois heures a réduit la viabilité des œufs de moins de 10%, selon les auteurs de l'étude, mais la viabilité des coupes sous-marines de six heures d'environ 30%. "Tous les stades de développement embryonnaire étaient vulnérables à la mortalité par inondation d'eau salée", écrivent les chercheurs. Même pour les nouveau-nés qui survivent, le manque d'oxygène dans l'œuf pourrait entraîner des problèmes de développement plus tard dans la vie, ajoutent-ils.

D'autres vie sur la plage peuvent également être en danger, y compris les plantes. Une autre étude de 2015 dans Nature Climate Change a révélé que certains marais salants peuvent s'adapter, à la fois en se développant verticalement et en se déplaçant à l'intérieur des terres, mais toutes les flores n'auront pas cette chance. "Les arbres doivent travailler plus dur pour extraire l'eau du sol salé; en conséquence, leur croissance peut être ralentie - et si le sol est suffisamment salé, ils mourront, signe commun d'une élévation du niveau de la mer", explique Climate Central. "Même les arbres qui sont particulièrement adaptés au sol salé ne peuvent pas survivre aux inondations répétées par l'eau de mer."

10. Les dommages causés par les inondations dans le monde pour les grandes villes côtières pourraient coûter 1 billion de dollars par an si les villes ne prennent pas de mesures pour s'adapter.

Cette simulation de Google Earth montre un quartier de Tokyo avec une élévation du niveau de la mer de 1, 3 mètre. (Image: Google Earth)

Les pertes mondiales moyennes dues aux inondations en 2005 étaient d'environ 6 milliards de dollars, mais la Banque mondiale estime qu'elles atteindront 52 milliards de dollars par an d'ici 2050 sur la base des seuls changements socioéconomiques. (Cela signifie des choses comme l'augmentation des populations côtières et de la valeur des propriétés.) Si vous ajoutez les effets de l'élévation du niveau de la mer et du naufrage des terres - ce qui se produit encore plus rapidement à certains endroits - le coût pourrait atteindre 1 billion de dollars par an.

11. Il est trop tard pour arrêter l'élévation du niveau de la mer - mais pas trop tard pour en sauver des vies.

Une pleine lune brille sur un iceberg qui a rompu le glacier Jakobshavn du Groenland. Si toute la calotte glaciaire du Groenland fondait, le niveau de la mer augmenterait d'environ 6 mètres ou 20 pieds. (Photo: Joe Raedle / Getty Images)

Malheureusement, les émissions de CO2 persistent dans l'atmosphère pendant des siècles, et les niveaux de CO2 d'aujourd'hui ont déjà engagé la Terre à une élévation dangereuse du niveau de la mer. Environ 99% de toute la glace d'eau douce se trouve dans deux calottes glaciaires: une en Antarctique et une au Groenland. Les deux devraient fondre si la production de CO2 de l'humanité n'est pas réduite rapidement, mais la question est de savoir quand - et combien de dommages nous avons encore le temps de prévenir.

La calotte glaciaire du Groenland est plus petite et fond plus rapidement. S'il fondait complètement, le niveau de la mer augmenterait d'environ 6 mètres (20 pieds). La calotte glaciaire antarctique a été plus protégée du réchauffement jusqu'à présent, mais elle n'est guère immunisée et soulèverait l'océan de 60 mètres (200 pieds) si elle fondait. (Les estimations varient considérablement sur la durée de survie de ces calottes glaciaires - alors que la plupart s'attendent à ce qu'il faille des siècles ou des millénaires pour fondre, un document controversé publié en 2015 a suggéré que cela pourrait se produire beaucoup plus rapidement.)

Le niveau de la mer a naturellement augmenté et reculé pendant des milliards d'années, mais ils n'ont jamais augmenté aussi rapidement dans l'histoire moderne - et ils n'ont jamais eu autant d'aide humaine. On ne sait pas quel effet ils auront sur notre espèce, mais ce qui est clair, c'est que nos descendants continueront de faire face à ce problème bien après notre départ. Leur donner une longueur d'avance sur une solution est le moins que nous puissions faire.

"Avec tous les gaz à effet de serre que nous avons déjà émis, nous ne pouvons pas empêcher les mers de monter complètement, mais nous pouvons limiter considérablement le taux de l'augmentation en mettant fin à l'utilisation de combustibles fossiles", a déclaré Anders Levermann, climatologue à Columbia University and co. -auteur de l'étude 2016 sur la future élévation du niveau de la mer. «Nous essayons de donner aux planificateurs côtiers ce dont ils ont besoin pour la planification de l'adaptation, que ce soit la construction de digues, la conception de régimes d'assurance contre les inondations ou la cartographie de la retraite à long terme des colonies.»

Comme l'a noté une étude publiée dans Nature Climate Change, toute décision politique prise au cours des prochaines années et décennies "aura de profondes répercussions sur le climat mondial, les écosystèmes et les sociétés humaines - non seulement pour ce siècle, mais pour les dix millénaires à venir et au-delà. "

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en février 2016.

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