12 caprices enchanteurs de la rare orchidée fantôme

L'orchidée fantôme porte bien son nom pour plusieurs raisons. Ses fleurs blanches ont un aspect vaguement spectral et semblent planer dans la forêt en raison d'une illusion créée par la plante sans feuilles. Cet effet rend également l'orchidée rare encore plus difficile à trouver, en particulier en dehors de la brève fenêtre imprévisible lorsqu'elle fleurit en été.

Malheureusement, l'orchidée fantôme risque également de porter son nom d'une autre manière. C'est une espèce en voie de disparition, limitée à des populations dispersées à Cuba, aux Bahamas et en Floride, où elle existe dans seulement trois comtés du sud-ouest. Il habite des forêts marécageuses éloignées et de petites îles boisées, mais fait toujours face à une série de menaces humaines, à savoir le braconnage, le changement climatique, la perte de pollinisateurs et la perte d'habitat.

L'espèce a longtemps enchanté quiconque a la chance de le voir, et nous en apprenons encore ses secrets - y compris de nouvelles recherches qui remettent en question ce que nous pensions savoir sur ses pollinisateurs. En l'honneur de la mystique obsédante de l'orchidée fantôme et de la quête des scientifiques pour la sauver, voici un aperçu de ce fantôme floral unique:

1. Il ne fleurit qu'une fois par an pendant quelques semaines - ou pas du tout.

Mis à part leurs fleurs, les orchidées fantômes gardent un profil bas sur leur arbre hôte. (Photo: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

L'orchidée fantôme (Dendrophylax lindenii) fleurit entre juin et août, généralement une seule fois par an pendant environ une ou deux semaines. Ou cela pourrait simplement prendre l'année de congé. Aussi peu que 10% des orchidées fantômes peuvent fleurir au cours d'une année donnée, et parmi elles, aussi peu que 10% peuvent être pollinisées.

2. Il a des écailles au lieu de feuilles.

L'orchidée fantôme est ce qu'on appelle une orchidée "sans feuilles", car ses feuilles ont été réduites en écailles et les plantes matures semblent manquer de feuillage. Il a également une tige réduite, ce qui est souvent difficile à voir même si vous trouvez en quelque sorte une orchidée fantôme dans la nature.

3. Il est principalement fait de racines.

Les racines de l'orchidée fantôme l'ancrent discrètement à l'écorce de son arbre hôte. (Photo: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Au lieu de feuilles et d'une tige, la plante orchidée fantôme se compose principalement de racines, qui poussent sur l'écorce d'un arbre sans avoir besoin du sol en dessous. C'est parce que l'orchidée fantôme est un épiphyte, un terme pour les plantes qui ne poussent pas dans le sol, mais sur les arbres et autres hôtes, un peu comme un parasite. Contrairement aux parasites, les épiphytes ne prennent pas les nutriments de leurs hôtes et ne leur causent pas nécessairement de problèmes. Il a tendance à pousser sur le tronc principal ou sur les grosses branches d'un arbre vivant, souvent à plusieurs pieds du sol, bien qu'il puisse être situé beaucoup plus haut dans la canopée.

4. Ses racines agissent comme des feuilles.

Les racines vertes d'une orchidée fantôme effectuent la plupart de sa photosynthèse et de sa respiration. (Photo: Doug Goldman, hébergé par la base de données USDA-NRCS PLANTS)

L'orchidée fantôme n'a peut-être pas de feuilles, mais cela ne signifie pas qu'elle a abandonné la photosynthèse. Bien que ses racines aient déjà les mains pleines - elles ancrent l'orchidée sur son arbre, tout en absorbant l'eau et les nutriments - elles remplissent également ce rôle. Les racines contiennent la chlorophylle nécessaire à la photosynthèse, ce qui rend les feuilles inutiles. Les racines présentent également de petites marques blanches appelées pneumatodes, qui effectuent l'échange de gaz nécessaire à la respiration et à la photosynthèse.

Lorsque l'orchidée n'est pas en fleurs, la masse des racines ressemble à des "morceaux de linguine verte sans particularité", comme Douglas Main du National Geographic les a récemment décrits.

5. Ses fleurs semblent flotter dans la forêt.

Une orchidée fantôme en voie de disparition fleurit au Florida Panther National Wildlife Refuge. (Photo: Josh O'Connor [CC BY 2.0, domaine public] / US Fish and Wildlife Service / Flickr)

Les racines verdâtres se fondent dans l'écorce des arbres où poussent les orchidées fantômes, ce qui les rend bien camouflées lorsqu'elles ne fleurissent pas, en particulier dans le sous-étage faiblement éclairé. Pendant la brève fenêtre où elles fleurissent, la fleur pousse sur une fine pointe s'étendant vers l'extérieur à partir des racines. Les racines agissent comme un marionnettiste habillé pour correspondre à l'arrière-plan, balançant la fleur comme si elle flottait librement dans la forêt.

Bien que l'orchidée fantôme soit sans aucun doute son nom le plus cool, la plante est également connue sous le nom de "palm polly" ou "orchidée grenouille blanche", une référence à la paire de longues vrilles latérales de son pétale inférieur qui ressemblent vaguement aux pattes postérieures d'une grenouille .

6. Ça sent un peu comme les pommes, surtout le matin.

Le parfum d'orchidée fantôme provient de plusieurs composés, en particulier (E, E) -α-Farnesene, qui se trouve également dans la peau des pommes et d'autres fruits. (Photo: Doug Goldman, hébergé par la base de données USDA-NRCS PLANTS)

Dans un endroit inconnu du sud de la Floride, environ 13 orchidées fantômes ont brusquement fleuri à l'été 2009, offrant aux scientifiques une occasion unique d'étudier l'espèce à l'état sauvage. Cela comprenait une équipe de chercheurs qui a étudié le "espace de tête floral" de l'orchidée, en utilisant la spectrométrie de masse par chromatographie en phase gazeuse (GC-MS) pour identifier les composés volatils dans le parfum de la fleur.

Ils ont identifié plusieurs produits chimiques organiques appelés terpénoïdes, dont le plus abondant était le (E, E) -α-farnésène, un composé présent dans l'enrobage naturel des pommes, des poires et d'autres fruits. Il représentait 71% du mélange de composés parfumés de l'orchidée fantôme, suivi du (E) -β-ocimène (9%), du salicylate de méthyle (8%), du linalol (5%), du sabinène (4%), (E) -α-bergamotène (2%), α-pinène (1%) et 3-carène (1%).

À environ 5 centimètres (2 pouces) de distance, "l'odeur florale de D. lindenii était facilement détectable par les auteurs", ont-ils rapporté dans le European Journal of Environmental Sciences ", et semblait s'intensifier au coucher du soleil". Le parfum était plus puissant tôt le matin, ont-ils ajouté, entre 1 et 6 heures du matin, heure locale. "Le parfum peut être décrit comme étant sucré et quelque peu fruité", ont-ils écrit.

7. On a longtemps pensé qu'il fallait compter sur un seul papillon pour la pollinisation.

Le sphinx géant (Cocytius antaeus) avec sa langue étendue. (Photo: Politikaner [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Le pollen de l'orchidée fantôme est caché au plus profond de ses fleurs, et donc il ne peut être pollinisé que par un insecte avec une trompe assez longtemps pour atteindre tout le chemin à l'intérieur. Ceci est similaire à la célèbre orchidée de Darwin de Madagascar, nommée d'après la déclaration du naturaliste Charles Darwin de 1862 selon laquelle sa longue fleur doit être pollinisée par un papillon de nuit inconnu avec une langue inhabituellement longue. Des années après la mort de Darwin, le papillon sphinx de Morgan s'est révélé être le pollinisateur spécialisé de l'orchidée.

Pour les orchidées fantômes, le pollinisateur à longue langue a longtemps été identifié comme le sphinx géant, originaire d'Amérique du Sud et d'Amérique centrale mais relativement rare en Amérique du Nord, avec seulement des observations occasionnelles en Floride et dans quelques autres États du sud des États-Unis. Il est largement décrit comme le seul pollinisateur des orchidées fantômes, grâce à sa longue trompe et à l'absence de preuves pour d'autres pollinisateurs. Ses larves se nourrissent du pommier de l'étang, qui est également un hôte important pour les orchidées fantômes.

8. Sa pollinisation n'est peut-être pas aussi simple que nous le pensions.

Le papillon sphinx de la figue (Pachylia ficus), photographié ici sur l'île de Grand Cayman, semble être un pollinisateur négligé des orchidées fantômes. (Photo: Charles J. Sharp [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

Malgré la sagesse conventionnelle sur la dépendance de l'orchidée fantôme à l'égard des papillons géants du sphinx, des photos récemment publiées prises en Floride suggèrent que la réalité est plus compliquée. Le photographe animalier Carlton Ward Jr. a récemment installé un piège photographique au Florida Panther National Wildlife Refuge, situé juste au nord-ouest de Big Cypress National Preserve, et a capturé des images de cinq espèces différentes de papillons visitant des orchidées fantômes. Comme le rapporte National Geographic, deux de ces papillons - le sphinx de figue et le sphinx de patte de patte - avaient du pollen d'orchidée fantôme sur la tête.

Cela a ensuite été soutenu par un autre photographe, Mac Stone, qui a capturé des images d'un sphinx de figue visitant une orchidée fantôme avec le pollen de la plante sur sa tête. Les deux photographes ont également obtenu des photos de sphinx géants visitant des orchidées fantômes, mais aucun ne transportait de pollen d'orchidée fantôme, ce qui soulève la possibilité que les langues de sphinx géants soient suffisamment longues pour "voler" le nectar des orchidées fantômes sans les polliniser.

Ces résultats ont été publiés dans la revue Scientific Reports en septembre. Si l'orchidée fantôme a vraiment plusieurs pollinisateurs - avec ou sans le sphinx géant - ce serait une bonne nouvelle, car cela signifierait que la reproduction de l'orchidée ne dépend pas entièrement d'un insecte rare. "Il est bon d'avoir une redondance dans les écosystèmes", a déclaré au magazine Mike Owen, biologiste au parc d'État de Fakahatchee Strand Preserve. Et cela peut être particulièrement précieux maintenant, étant donné la menace des pesticides et d'autres facteurs qui alimentent le déclin généralisé des insectes dans le monde, y compris de nombreux pollinisateurs importants.

9. Ses habitats deviennent de plus en plus dangereux.

Le parc d'État de Fakahatchee Strand Preserve est un paradis pour les orchidées fantômes du sud de la Floride, mais il est vulnérable à l'élévation du niveau de la mer, aux ouragans et à d'autres menaces amplifiées par le changement climatique. (Photo: Danita Delmont / Shutterstock)

En Floride, les orchidées fantômes ont tendance à pousser sur seulement trois espèces d'arbres - le frêne, la pomme de bassin et le cyprès chauve - mais à Cuba, elles ont été trouvées sur au moins 18 arbres hôtes différents. "Bien que les populations de D. lindenii dans le sud de la Floride et à Cuba ne soient séparées que de 600 km, cette espèce semble occuper deux habitats différents et colonise un ensemble différent d'arbres hôtes", ont noté des chercheurs dans une étude de 2018 publiée dans Botanical Journal. Les orchidées fantômes en Floride poussent également légèrement plus haut sur le sol qu'à Cuba, ont noté les auteurs, peut-être parce que l'eau stagnante empêche les semis de pousser sur les surfaces des arbres submergés pendant la saison des pluies du sud de la Floride.

Dans les deux pays, cependant, les habitats de l'orchidée fantôme "subissent des changements rapides et irréversibles imposés par le changement climatique et d'autres facteurs", ont ajouté les chercheurs. "Les deux régions, par exemple, sont vulnérables à l'élévation du niveau de la mer ce siècle étant donné leur faible altitude, et la gravité et la fréquence de l'activité des cyclones tropicaux est une autre préoccupation." Les orchidées fantômes ont déjà connu un déclin constant dans la nature et, sur la base de simulations de changements d'habitat, "des ouragans et des perturbations similaires pourraient entraîner une quasi-extinction à court terme", ont rapporté des chercheurs en 2015, peut-être dans un délai de 25 ans.

Selon une étude publiée dans la revue Wetland Science & Practice, l'orchidée fait face à un autre obstacle lié à l'empiètement sur le développement humain, qui entraîne des changements dans la nappe phréatique et le cycle du feu.

Une autre menace vient encore de l'agrile du frêne, un insecte envahissant qui tue les frênes. Il n'a pas encore atteint la Floride, mais s'il infecte des peuplements matures de pop ash dans des endroits comme le Florida Panther National Wildlife Refuge - où 69% de toutes les orchidées fantômes poussent sur des pop ash - cela pourrait avoir un effet dévastateur sur l'espèce.

10. Il y a aussi un problème avec les braconniers.

Une orchidée fantôme fleurit à Fakahatchee Strand Preserve State Park dans le sud de la Floride. (Photo: Leighton Photography & Imaging / Shutterstock)

Avec sa rareté générale et son habitat éloigné et inhospitalier, le camouflage de l'orchidée fantôme le rend incroyablement difficile à trouver dans la nature. Cela n'empêche pas certaines personnes d'essayer, et pas toujours pour de bonnes raisons.

On estime que 2000 orchidées fantômes vivent à l'état sauvage dans le sud de la Floride, selon l'Institut des sciences alimentaires et agricoles de l'Université de Floride (IFAS), bien qu'une enquête récente suggère qu'il pourrait y en avoir plus. Et tandis que les chercheurs veulent savoir où se trouvent ces orchidées, les emplacements sont souvent gardés secrets en raison de la menace des braconniers, qui peuvent être prêts à risquer leur vie à la recherche d'orchidées fantômes sauvages.

Bien que les plantes rares puissent coûter cher sur le marché noir, cela est stupide même au-delà des raisons légales, éthiques et écologiques évidentes. Les orchidées fantômes survivent rarement au retrait de la nature. "Les gens qui réussissent à retirer une orchidée de son environnement sont généralement déçus car les plantes d'orchidées fantômes meurent presque toujours en captivité", souligne Gardening Know How.

11. Il a réuni Meryl Streep et Nicolas Cage.

Les acteurs Nicolas Cage et Meryl Streep, qui ont joué dans «Adaptation», posent aux Screen Actors Guild Awards en 2003. (Photo: Kevin Winter / Getty Images)

En décembre 1993, l'horticulteur John Laroche et trois autres hommes ont été arrêtés pour avoir tenté de voler 136 plantes dans le parc d'État de Fakahatchee Strand Preserve. Parmi eux, des dizaines d'orchidées sauvages, dont plusieurs spécimens d'orchidées fantômes, que Laroche espérait cloner et vendre à profit. Cette affaire a été couverte pour The New Yorker en 1995 par la journaliste Susan Orlean, qui a ensuite adapté sa couverture dans le livre de fiction de 1998 "The Orchid Thief".

Le livre d'Orlean a ensuite été adapté par le scénariste Charlie Kaufman pour le film "Adaptation" de 2002 réalisé par Spike Jonze. Parmi les autres bizarreries notables du film, qui romance en partie l'histoire, il présente l'étrange association de Meryl Streep, qui a joué Orlean, avec Nicolas Cage, qui a joué Kaufman ainsi que son frère jumeau fictif. (Chris Cooper, qui a joué Laroche, a remporté un Oscar pour son rôle.)

12. C'est très difficile à cultiver, mais un champignon semble aider.

Les orchidées fantômes ont des exigences de croissance très particulières, notamment des températures élevées, une humidité élevée, une lumière diffuse, des types d'arbres spécifiques et un champignon symbiotique spécifique. (Photo: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

L'orchidée fantôme a non seulement tendance à mourir lorsqu'elle est retirée de son habitat naturel, mais elle est également réputée pour sa captivité en général. Les botanistes ont longtemps lutté pour cultiver l'orchidée, espérant créer une population de plantes élevées en captivité qui pourraient être transplantées périodiquement pour aider à tamponner leurs homologues sauvages.

Bien que l'orchidée fantôme ait semblé impossible à cultiver, les chercheurs ont fait quelques percées ces dernières années. Michael Kane, professeur d'horticulture environnementale à l'Université de Floride, a travaillé avec une équipe de chercheurs pour apporter des graines d'orchidées fantômes de la nature à un laboratoire de propagation, où ils essaient de faire germer les graines dans des conditions stériles sur un milieu gélifié et transférez ensuite les plantes dans une serre.

La clé n'est pas seulement de recréer les conditions précises dont les orchidées fantômes ont besoin pour prospérer, mais aussi de leur fournir le bon champignon. Les graines d'orchidées fantômes ne germent que si elles sont infectées par un champignon mycorhizien spécifique, qui fournit de l'énergie pour la germination, puis pousse sur les racines de la plante dans le cadre d'une relation symbiotique. Dans la nature, les orchidées fantômes semblent coloniser les arbres avec une écorce humide et ondulée qui abrite des champignons du genre Ceratobasidium, et les chercheurs ont identifié certaines souches fongiques qui entraînent des taux de germination plus élevés.

Michael Kane, horticulteur environnemental à l'Université de Floride, attache une orchidée fantôme en voie de disparition à un arbre hôte au Florida Panther National Wildlife Refuge en 2016. (Photo: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Kane et son équipe ont si bien réussi à cultiver des orchidées fantômes qu'ils ont également commencé à les réintroduire dans la nature. Les chercheurs ont planté 80 orchidées dans la nature en 2015, atteignant un taux de survie de 80% un an plus tard, puis ont suivi 160 autres orchidées en 2016. Cela ne peut à lui seul sauver l'espèce, surtout si ses habitats restent en danger, mais c'est toujours un grand pas vers la préservation de ces fantômes incroyables.

"Pour la conservation des orchidées, c'est énorme", a déclaré Kane en 2016. "Nous sommes très excités."

Mise à jour de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication en août 2019.

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