12 faits incroyables sur les lémuriens

Les lémuriens sont faciles à aimer. Ils sont mignons, charismatiques et étrangement humains, ce qui n'est pas seulement une coïncidence. Les lémuriens sont des primates comme nous, et bien qu'ils ne soient pas aussi étroitement liés aux humains que les chimpanzés et autres singes, ils sont toujours de la famille.

Pourtant, malgré la popularité répandue des lémuriens, ils sont le groupe de mammifères le plus menacé de la Terre, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Environ 94 pour cent de toutes les espèces de lémuriens ont un statut menacé sur la Liste rouge de l'UICN, dont 49 répertoriées comme en danger d'extinction et 24 répertoriées comme en danger critique d'extinction.

Les lémuriens sont confrontés à un éventail de dangers à travers Madagascar, le seul endroit où ils existent à l'état sauvage. Certaines personnes les chassent ou même ramassent des bébés pour le commerce d'animaux de compagnie - un exemple de la raison pour laquelle la gentillesse peut être une épée à double tranchant. Mais la plus grande menace pour les lémuriens est la même chose qui cause la plupart des déclins de la faune sauvage dans le monde: la perte d'habitat, entraînée par tout, de l'exploitation forestière et de l'agriculture au changement climatique.

À la lumière de l'avenir précaire des lémuriens, voici un aperçu de ces animaux étonnants - et des habitats sur lesquels repose leur survie:

1. Les lémuriens modernes varient de 2, 5 pouces à 2, 5 pieds de hauteur.

Un lémurien pygmée (à gauche) peut être 12 fois plus petit qu'un indri. (Photos: Anna Veselova / Monika Hrdinova / Shutterstock)

Le plus petit lémurien vivant est le lémurien pygmée, qui mesure moins de 2, 5 pouces (6 centimètres) de la tête aux pieds - bien que sa queue ajoute 5 pouces supplémentaires. Le plus grand lémurien vivant est l'indri, qui peut atteindre une hauteur de 2, 5 pieds (0, 75 mètre) à l'âge adulte.

2. Un lémurien qui ressemblait à Alf s'est éteint il y a environ 500 ans.

Rendu d'un artiste de Megaladapis edwardsi, une espèce éteinte de lémurien géant. (Photo: FunkMonk / Wikimedia Commons)

Pour rappeler les enjeux des lémuriens modernes, certains des membres les plus insolites du groupe se sont déjà éteints au cours des derniers siècles. Au moins 17 espèces de lémuriens géants ont disparu depuis que les humains ont atteint Madagascar, selon le Duke Lemur Center, dont le poids varie de 10 à 160 kilogrammes (22 à 353 livres).

Un exemple notable est Megaladapis edwardsi, un lémurien géant qui pesait jusqu'à 200 livres "et était de la taille d'un petit humain adulte", selon l'American Museum of Natural History. L'une de ses caractéristiques les plus distinctives était son museau robuste, qui «soutenait évidemment un gros nez charnu». Cela peut avoir créé une apparence semblable à Alf, au moins comme interprété dans l'illustration ci-dessus.

Des preuves fossiles suggèrent que le lémurien Alf était toujours là quand les Européens ont atteint Madagascar en 1504, et il ressemble à la légende malgache du tretretretre, qui a été décrite en 1661 par l'explorateur français Etienne Flacourt:

"Le tretretretre est un gros animal, comme un veau de deux ans, avec une tête ronde et le visage d'un homme. Les pattes antérieures sont comme celles d'un singe, comme le sont les pattes postérieures. Il a des cheveux bouclés, une queue courte et des oreilles comme celles d'un homme ... C'est un animal très solitaire; le peuple du pays le tient dans une grande peur et s'enfuit comme il le fait. "

3. La société des lémuriens est dirigée par des femmes.

Dans la société des lémuriens à queue annelée, une femelle de premier plan appelle généralement les coups de feu `` et est le point focal du reste du groupe '', selon le National Primate Research Center des États-Unis. (Photo: Berendje Photography / Shutterstock)

La domination des femelles sur les mâles est rare chez les mammifères, y compris les primates. Mais c'est la norme pour les lémuriens, ont noté les chercheurs dans une étude de 2008, "survenant dans toutes les familles de lémuriens quel que soit le système d'accouplement". Et cette dynamique est souvent comique, comme l'écrivait la biologiste de l'Université Duke, Robin Ann Smith, en 2015.

"Il n'est pas rare que des lémuriens femelles mordent leurs compagnons, leur arrachent un morceau de fruit des mains, les frappent à la tête ou les poussent hors des endroits où dormir", écrit-elle. "Les femelles marquent leurs territoires avec des parfums distinctifs aussi souvent que les mâles. Souvent, les mâles ne prennent pas leur part de repas tant que les femelles ne sont pas rassasiées."

4. Plus un lémurien est intelligent, plus il est populaire.

Bien que l'on sache depuis des années que les primates peuvent acquérir de nouvelles compétences plus rapidement en étudiant leurs pairs, une étude de 2018 révèle que les lémuriens le font en fait à l'envers. Plus un lémurien exécute une nouvelle compétence, plus le lémurien devient populaire.

L'étude a impliqué 20 lémuriens qui ont dû essayer de récupérer un raisin dans une boîte en plexiglas en ouvrant un tiroir. Si un lémurien réussissait à obtenir le raisin, il recevait plus d'attention des autres lémuriens. "Nous avons constaté que les lémuriens qui étaient fréquemment observés par d'autres personnes tout en résolvant la tâche de récupérer la nourriture avaient plus de comportements d'affiliation qu'avant", explique le co-auteur de l'étude, Ipek Kulahci.

Le comportement d'affiliation est la façon dont les primates manifestent de l'affection les uns envers les autres - comme se toiletter, se toucher et s'asseoir tout près.

"J'ai été très impressionné par le fait que les lémuriens fréquemment observés ont reçu plus de comportements d'affiliation, tels que le toilettage, sans ajuster leur propre comportement social", dit Kulahci. "Dans la plupart des espèces de primates, le toilettage a tendance à être mutuel; il repose sur la réciprocité entre le toiletteur et l'individu soigné. ... C'est donc un modèle assez frappant que les lémuriens fréquemment observés ont reçu beaucoup de toilettage sans fournir plus de toilettage aux autres . "

5. Les lémuriens indri chantent ensemble en groupe ... surtout.

Peu de primates chantent, à part les humains, et les indris sont les seuls lémuriens connus à le faire. Vivant en petits groupes à travers les forêts tropicales humides de Madagascar, ils chantent des chansons qui jouent un rôle clé dans la formation de groupes ainsi que dans la défense. Les hommes et les femmes chantent, et les recherches ont montré que les membres du groupe coordonnent soigneusement leur refrain en se copiant les rythmes et en synchronisant les notes.

Voici une vidéo d'un chant indri au parc national d'Andasibe-Mantadia:

Selon une étude de 2016, certains indris plus jeunes et de rang inférieur montrent une "forte préférence" pour le chant en antiphonie - ou en décalage - avec le reste de leur groupe. Cela pourrait être adaptatif, suggèrent les auteurs de l'étude, laissant les indris les moins prestigieux attirer davantage l'attention sur leurs talents individuels.

"Le chant synchronisé ne permet pas à un chanteur de faire connaître son individualité, il est donc logique que les jeunes indris de bas rang chantent en antiphonie", explique la co-auteure Giovanna Bonadonn dans un communiqué. "Cela leur permet de faire connaître leur capacité de combat aux membres d'autres groupes et de signaler leur individualité à des partenaires sexuels potentiels."

6. Les lémuriens catta règlent les différends par des «combats puants».

L'odeur joue un rôle énorme dans la vie des lémuriens à queue annelée, depuis la communication olfactive et le marquage des odeurs jusqu'aux `` combats puants '' non violents qui éclatent entre les mâles rivaux. (Photo: Gudkov Andrey / Shutterstock)

Les lémuriens à queue annelée doivent rivaliser les uns avec les autres pour des ressources limitées comme la nourriture, le territoire et les partenaires, et la compétition devient particulièrement féroce chez les mâles pendant la saison de reproduction. Cela conduit parfois à des bagarres physiques, mais celles-ci sont dangereuses pour les animaux avec des griffes et des dents pointues. Et, heureusement pour les lémuriens catta, ils ont développé un moyen plus sûr de régler leurs différends: les «combats puants».

Les lémuriens mâles à queue annelée ont des glandes odorantes au niveau des poignets et des épaules, et en utilisant leur longue queue, ils dégagent des parfums dans l'air pour l'intimidation. Leurs poignets produisent une odeur volatile et de courte durée, selon le Duke Lemur Center, tandis que leurs épaules offrent une "substance brune semblable à du dentifrice" avec un parfum plus durable. Quand un combat puant commence, deux mâles rivaux tirent leur queue à travers ces glandes pour que la fourrure absorbe l'odeur. (Ils mélangent également des parfums pour créer des parfums plus riches et plus persistants.) Ensuite, ils se saluent mutuellement, jetant de la piquant au lieu de coups de poing.

Les combats puants sont résolus lorsqu'un lémurien recule, et bien que beaucoup se terminent rapidement, ils sont connus pour durer une heure. Ils ont lieu à tout moment de l'année, pas seulement pendant la saison de reproduction, et ne sont pas nécessairement limités aux lémuriens. L'odorat des humains n'est pas assez fort pour détecter les odeurs, mais les lémuriens à queue ne le savent pas, alors ils essaient parfois de puer les zookeepers ou d'autres personnes qui les irritent.

Le langage corporel seul peut être difficile à capter sans l'odeur. Dans la vidéo ci-dessous, un mâle ring-tail au Duke Lemur Centre puant subtilement se bat avec un appareil photo:

7. Le mot «lémurien» est latin pour «mauvais esprit des morts».

"Lemur" a été inventé en 1795 par Carl Linnaeus, le fondateur de la taxonomie moderne, qui l'a pris du latin. Les lémures étaient des «mauvais esprits des morts» dans la mythologie romaine, selon le dictionnaire en ligne d'étymologie, et bien que l'origine soit floue avant cela, cela pourrait remonter à un ancien mot non indo-européen pour les esprits malveillants.

La référence n'est pas difficile à comprendre: les lémuriens ont un corps étrangement humanoïde, se déplacent avec une grâce fantomatique et ont tendance à être actifs la nuit. Pourtant, la partie "maléfique" est un peu injuste. Linné ne l'a peut-être pas voulu dire littéralement, mais certains lémuriens - à savoir les aye-aye en voie de disparition - sont toujours hantés par les gens qui le font.

8. Pour certaines personnes, le lémurien aye-aye est un monstre.

L'ye-aye utilise son long doigt pour taper sur l'écorce des arbres et attraper des insectes difficiles à atteindre en dessous. La légende suggère qu'elle peut aussi maudire des gens à mort en les pointant du doigt. (Photo: Anna Veselova / Shutterstock)

Les Aye-ayes inspirent une profonde superstition dans certaines parties de Madagascar, en grande partie à cause de leur apparence effrayante - pas seulement le visage du gremlin, mais aussi leurs doigts grêles. Les Aye-ayes ont des mains longues et minces en général, mais le troisième chiffre de chaque main est encore plus épineux que les autres, et une articulation à rotule permet de pivoter à 360 degrés.

Ce doigt a évolué pour la «recherche de nourriture par percussion», une technique de chasse dans laquelle l'ye-aye tape sur l'écorce des arbres, écoutant le bruit des cavités où les insectes pourraient se cacher. Quand il en trouve un, il déchire un trou dans le bois avec ses dents acérées, puis utilise ses longs doigts pour atteindre l'intérieur. Comme le souligne l'organisme de bienfaisance pour la faune Wildscreen, "ce primate occupe une niche qui est remplie par des pics ailleurs".

Malheureusement, certains mythes à Madagascar dépeignent l'ye-aye comme un monstre. L'un suggère qu'il maudit les gens à mort en les pointant du doigt long, partie d'un système de tabous dans la culture malgache connu sous le nom de fady. Un autre prétend que les aye-ayes se faufilent dans les maisons la nuit, en utilisant ce même doigt pour percer les cœurs humains.

Les Aye-ayes sont parfois tués par des gens qui se croient dangereux, bien que la peur puisse aussi les protéger en obligeant les gens à rester à l'écart. Quoi qu'il en soit, la superstition n'est pas leur seul problème: les Aye-ayes sont également menacés par les gens qui les chassent comme viande de brousse ou modifient leurs habitats à d'autres fins comme l'agriculture.

9. Les lémuriens sont les seuls primates non humains aux yeux bleus.

De toutes les espèces de primates, seules deux sont connues pour avoir les yeux bleus: les lémuriens de Sclater et nous. (Photo: Edwin Butter / Shutterstock)

Les yeux bleus sont relativement rares chez les mammifères, en particulier les primates. Les scientifiques ont documenté plus de 600 espèces de primates à ce jour, mais seulement deux sont connus pour porter des iris bleus: les humains et les lémuriens noirs aux yeux bleus, également connus sous le nom de lémuriens de Sclater.

Le lémurien de Sclater n'a été identifié en tant qu'espèce qu'en 2008, mais selon une étude récente, il pourrait être éteint dans environ une décennie en raison de la "destruction grave de l'habitat" comme l'agriculture sur brûlis. L'espèce a une aire de répartition très limitée sur la péninsule de Sahamalaza, ainsi que dans une étroite bande de forêt sur le continent adjacent, où la déforestation a laissé sa population très fragmentée. Il a perdu environ 80% de son habitat en seulement 24 ans, selon l'UICN, et il est également chassé pour la nourriture et les animaux domestiques. Une étude de 2004 a trouvé jusqu'à 570 pièges par kilomètre carré dans certaines parties de son aire de répartition.

10. Les lémuriens sont étonnamment intelligents.

Le sifaka de Coquerel en voie de disparition est un communicateur sophistiqué, utilisant un mélange de signaux auditifs et visuels - y compris des aboiements, des gémissements et des `` rires silencieux '' - ainsi que des messages olfactifs. (Photo: kkaplin / Shutterstock)

Les lémuriens se sont éloignés des autres primates il y a environ 60 millions d'années, et jusqu'à récemment, de nombreux scientifiques ne pensaient pas qu'ils étaient même proches des compétences cognitives bien étudiées des singes et des singes. Pourtant, les recherches ont commencé à révéler une intelligence surprenante chez les lémuriens, nous obligeant à repenser la pensée de ces parents éloignés.

À l'aide de leur nez pour toucher un écran tactile, par exemple, les lémuriens ont montré qu'ils peuvent mémoriser des listes d'images, les taper dans le bon ordre, identifier celles qui sont plus grandes et même comprendre les mathématiques de base. Certaines espèces ont également des moyens de communication complexes, des grognements et miaulements subtils aux hurlements et aboiements, sans parler de signaux inaudibles comme les expressions faciales et les parfums.

Les lémuriens des grands groupes sociaux obtiennent de meilleurs résultats aux tests de cognition sociale, selon une étude de 2013, qui a révélé que la taille du groupe prédit leurs scores plus que la taille du cerveau. D'autres recherches ont montré des personnalités distinctes chez les lémuriens de souris, qui varient de timide à audacieux pour «signifier comme un péché». Et étant donné la quantité de connaissances que les lémuriens sauvages doivent garder en ligne droite - comme où et quand chercher divers types de fruits, ou comment naviguer dans les nuances de la société des lémuriens - nous avons probablement juste effleuré la surface.

11. Les lémuriens sont d'importants pollinisateurs.

Un lémurien à volants noir et blanc traîne dans le parc national d'Andasibe-Mantadia. (Photo: Arto Hakola / Shutterstock)

Quand beaucoup de gens pensent aux pollinisateurs, de petits animaux comme les abeilles, les papillons ou les colibris viennent à l'esprit. Mais une grande variété de créatures jouent un grand rôle dans la pollinisation des plantes - y compris les lémuriens à volants, considérés comme les plus grands pollinisateurs de la Terre.

Les lémuriens à volants existent en deux espèces: rouge ou noir et blanc, qui habitent tous les deux les forêts tropicales humides de Madagascar et sont des connaisseurs de ses fruits indigènes. Le palmier du voyageur, par exemple, s'appuie principalement sur les lémuriens à volants noir et blanc pour polliniser ses fleurs. Les deux espèces ébouriffées reçoivent du pollen sur tout le nez lorsqu'elles mangent des fruits et du nectar, et propagent ainsi le pollen à d'autres plantes pendant qu'elles se nourrissent. En raison de leurs relations étroites avec les arbres indigènes - y compris les feuillus prisés par les intérêts de l'exploitation forestière - les lémuriens à collerettes sont considérés par les scientifiques comme des indicateurs clés de la santé des forêts.

12. Les lémuriens manquent de temps.

Le lémurien doux d'Alaotran, en danger critique d'extinction, n'existe que dans les marais autour du lac Alaotra à Madagascar. La perte de cet habitat a réduit l'espèce entière à environ 2 500 individus. (Photo: belizar / Shutterstock)

Au moins 106 espèces de lémuriens sont connues de la science et presque toutes font face à un risque d'extinction réaliste au milieu du siècle. Comme l'expert de l'UICN en matière de lémuriens Jonah Ratsimbazafy l'a déclaré à la BBC en 2015, leur environnement s'effondre tout autour d'eux.

"Tout comme le poisson ne peut pas survivre sans eau, les lémuriens ne peuvent pas survivre sans forêt", a déclaré Ratsimbazafy, notant qu'il reste moins de 10% de la forêt d'origine de Madagascar. "Je pense que dans les 25 prochaines années, si la vitesse de la déforestation est toujours la même, il ne restera plus de forêt, ce qui signifie qu'il ne restera plus de lémuriens sur cette île."

Les problèmes des lémuriens se résument en grande partie à la pauvreté humaine. Plus de 90% des habitants de Madagascar vivent avec moins de 2 dollars par jour et au moins 33% souffrent de malnutrition. Cela pousse beaucoup à tirer le revenu des ressources naturelles déjà étendues de l'île, souvent avec un type de culture sur brûlis connue sous le nom de tavi, qui incendie la forêt pour faire de la place pour les cultures, ou en chassant les lémuriens pour se nourrir.

En plus de tout cela, les lémuriens subissent également une pression croissante du changement climatique. Sur 57 espèces examinées dans une étude récente, plus de la moitié est susceptible de voir leur habitat convenable diminuer de 60% au cours des 70 prochaines années - et cela vient uniquement des effets du changement climatique, à l'exclusion d'autres facteurs. De plus, sans couloirs fauniques pour relier les forêts fragmentées, les lémuriens ont rarement la possibilité de se déplacer vers un nouveau lieu.

Le parc national d'Andasibe-Mantadia couvre 155 kilomètres carrés (60 miles carrés) dans l'est de Madagascar, fournissant au moins un refuge à une douzaine d'espèces différentes de lémuriens. (Photo: Tsepova Ekaterina / Shutterstock)

Une façon d'aider les lémuriens, par conséquent, est de faire quelque chose qui est aussi dans l'intérêt de notre propre espèce: utiliser moins de combustibles fossiles. Un autre est de lutter contre la pauvreté - mais sans raser ce qui reste des forêts malgaches. Cela se fait déjà dans d'autres parties du monde avec l'écotourisme, qui a montré à de nombreuses communautés que la faune est plus précieuse vivante que morte. La recherche suggère que les lémuriens n'ont pas beaucoup bénéficié du tourisme jusqu'à présent, mais il y a des signes d'espoir. Le Duke Lemur Centre a un programme dans la région de Sambava-Andapa-Vohemar-Antalaha, par exemple, qui soutient des emplois dans des domaines comme la pisciculture et l'entretien des parcs, et offre une éducation écologique et une planification familiale pour atténuer la pression sur les ressources. Plus au sud, la réserve communautaire d'Anja est gérée par les résidents locaux pour attirer les touristes tout en protégeant les lémuriens, et serait devenue la réserve communautaire la plus visitée de Madagascar.

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Les lémuriens ne viennent pas seulement dans de nombreuses formes, tailles et couleurs; ils vont de l'adorable à l'étrange, du curieux au délirant et du têtu au débrouillard. Bien qu'il se soit séparé depuis 60 millions d'années, un seul regard sur un lémurien peut nous rappeler à quel point nous avons encore en commun - et à quel point nous sommes chanceux d'avoir encore une si grande et étrange famille.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en octobre 2016.

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