13 images et faits sur les chauves-souris mal comprises

Les chauves-souris peuvent sembler un peu effrayantes, mais les divers mammifères volants sont largement bénéfiques pour les écosystèmes où ils - et nous - vivons. Voici 13 faits sur ces créatures sous-estimées.

1. Les chauves-souris représentent environ 20% de toutes les espèces de mammifères.

La chauve-souris peinte d'Asie du Sud-Est, comme beaucoup d'autres microbes, dépend de l'écholocation pour trouver de la nourriture. (Photo: PITOON KITRATANASAK / Shutterstock)

Avec plus de 1 200 espèces incluses dans l'ordre des chiroptères, les chauves-souris représentent l'un des plus grands ordres de mammifères. Ils ne sont surpassés que par l'ordre de Rodentia, qui compte 2 277 espèces, soit 40% de toutes les espèces de mammifères.

Les chiroptères sont séparés en deux sous-ordres: les mégabats et les microbes. Les mégabats, communément appelés chauves-souris frugivores ou renards volants, ont une excellente vision et se régalent de fruits et de nectar. Les microbes, comme la chauve-souris peinte de l'Asie du Sud-Est (photo), se caractérisent par leur utilisation de l'écholocation et un appétit pour les insectes ou le sang.

2. Les chauves-souris se trouvent à travers la planète.

Les chauves-souris prospèrent sur tous les continents de la Terre, à l'exception de l'Antarctique. (Photo: Sarun T / Shutterstock)

Comme pour les oiseaux, le vol a permis aux chauves-souris de voyager et de s'installer dans tous les coins de la Terre, à l'exception de l'Arctique et de l'Antarctique. Les chauves-souris se perchent généralement dans les grottes, les crevasses, le feuillage et les structures artificielles comme les greniers ou sous les ponts.

Aux États-Unis seulement, au moins 45 espèces de chauves-souris sont présentes, les espèces les plus courantes étant la petite chauve-souris brune, la grande chauve-souris brune et la chauve-souris mexicaine à queue libre.

3. Les microbes utilisent l'écholocation pour chasser leurs proies.

Les narines de la chauve-souris fer à cheval méditerranéenne l'aident à se concentrer sur les ondes sonores. (Photo: Ivan Kuzmin / Shutterstock)

Bien que les microbes ne soient pas aveugles, leur véritable force perceptive réside dans leur capacité à utiliser l'écholocation, également connue sous le nom de biosonar.

Les chauves-souris ne sont pas les seuls animaux qui peuvent utiliser le biosonar. Les musaraignes, les dauphins et certains oiseaux vivant dans les grottes utilisent également l'écholocation pour naviguer dans leur environnement et chasser leurs proies.

Lorsque les chauves-souris se nourrissent de nourriture, elles émettent un flux continu de sons aigus audibles uniquement par les autres chauves-souris. Lorsque les ondes sonores entrent en collision avec un insecte ou un objet à proximité, les ondes interrompues font écho en retour, générant une représentation sonore aiguë de l'environnement de la chauve-souris. Cette capacité est si sensible qu'elle peut détecter des objets aussi fins qu'un seul cheveu humain.

Certaines espèces sont dotées de caractéristiques spécifiques qui permettent des lectures biosonaires plus précises. Par exemple, la chauve-souris en fer à cheval méditerranéenne (sur la photo) est nommée pour sa feuille nasale particulière en forme de fer à cheval - une structure charnue et complexe entourant les narines qui aide à focaliser les ondes sonores. De même, les chauves-souris à longues oreilles possèdent des oreilles proéminentes avec des crêtes intérieures géométriques qui accentuent les signaux d'écholocation et permettent une écoute passive du son produit par les proies, comme le battement d'ailes de papillon.

Un autre type de chauve-souris, la chauve-souris à grandes oreilles, utilise un outil naturel pour attraper des proies difficiles - en particulier en orientant les ondes sonores sur une feuille pour affiner l'emplacement des proies immobiles. Comme Smithsonian le décrit avec justesse, les chauves-souris utilisent les feuilles comme des «miroirs acoustiques», une habitude découverte par Inga Geipel, un scientifique du Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) au Panama, et une équipe de scientifiques là-bas. En plus d'être simplement intéressante, cette connaissance exclut également une croyance commune: que l'unique moyen de défier l'écholocation est de rester immobile et silencieux. Pour les libellules dans cette expérience, cela ne s'est pas avéré être le cas.

4. Les chauves-souris remuent la tête pour mieux entendre.

Vous savez comment un chien penche la tête comme pour mieux comprendre ce que dit un humain? Eh bien, les chauves-souris font la même chose, seulement elles le font en volant. Comme vous pouvez le voir dans la vidéo ci-dessus, la motion est similaire à ce que font les chiens, les chats et même les humains, mais les chauves-souris le font pour une raison différente: pour affiner l'emplacement des proies lorsqu'elles sont écholocalisées.

Le Christian Science Monitor - qui compare astucieusement le mouvement à un petit chiot volant - explique les recherches de Melville Wohlgemuth de l'Université Johns Hopkins. Wohlgemuth, un neuroscientifique dont la spécialité est l'écholocation, le résume assez simplement. La chauve-souris doit trier l'encombrement et tourner la tête lui permet de le faire.

5. Les colonies de chauves-souris nous font économiser des milliards de dollars dans la lutte contre les ravageurs agricoles.

Les chauves-souris sont une forme de lutte antiparasitaire naturelle et respectueuse de l'environnement. (Photo: Eric Isselee / Shutterstock)

Il n'est pas nécessaire d'utiliser des pesticides nocifs lorsque vous avez une colonie de chauves-souris robuste à proximité. Certaines chauves-souris peuvent manger plus de 600 insectes volants par heure, ce qui en fait un choix parfait pour la lutte biologique contre les ravageurs. Sans eux, nous les humains, nous pourrions aussi bien nous prosterner devant nos suzerains d'insectes.

La valeur agricole de ces mammifères volants ne peut pas être surestimée, mais les scientifiques prédisent que cela pourrait changer au cours de la prochaine décennie, car les populations de chauves-souris d'Amérique du Nord sont confrontées à un avenir incertain en raison de menaces émergentes - de la perte d'habitat à la maladie. (Plus d'informations ci-dessous.)

6. Les chauves-souris femelles peuvent contrôler le moment où elles tombent enceintes et accouchent.

Les chauves-souris peuvent retarder le développement d'un fœtus, de sorte qu'une naissance peut coïncider avec une production élevée de fruits ou d'insectes dans l'environnement. (Photo: Mnolf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Pour s'assurer que les conditions externes sont optimales pour une chauve-souris nouveau-née, les chauves-souris mères sont équipées d'une variété de tactiques biologiques qui leur permettent de retarder la fécondation, l'implantation ou le développement du fœtus.

Chez certaines espèces, l'accouplement aura lieu à l'automne, mais les femelles emmagasineront le sperme dans leur appareil reproducteur avant de finalement féconder leurs ovules au printemps. Chez d'autres espèces, l'ovule est fécondé immédiatement après l'accouplement, mais au lieu de s'implanter sur la paroi de l'utérus, il flotte jusqu'à l'arrivée de conditions favorables. Pourtant, une autre adaptation présentée chez certaines chauves-souris est le développement retardé du fœtus, dans lequel la fécondation et l'implantation se produisent comme d'habitude, mais le fœtus reste en état de dormance pendant une longue période de temps.

Ces tactiques, qui contribuent à la faible natalité des chauves-souris, sont programmées pour coïncider avec une production élevée de fruits ou d'insectes dans l'environnement.

7. Oui, certaines chauves-souris vivent du sang.

Même la célèbre chauve-souris vampire ne suce pas réellement le sang de ses proies. Cependant, il lèche le sang avec sa langue. (Photo: Michael Lynch / Shutterstock)

Contrairement à la croyance populaire, les chauves-souris vampires ne sucent pas vraiment le sang. Au lieu de cela, ils utilisent leurs dents acérées pour faire une petite incision dans la peau d'un animal endormi, puis consomment le sang qui s'écoule de la plaie.

Contrairement aux monstres de la tradition populaire des vampires, les chauves-souris n'ont besoin que d'environ deux cuillères à soupe de sang par jour, de sorte que la perte de sang de la victime est négligeable et cause rarement des dommages. De plus, la salive de chauve-souris a une qualité d'anesthésie similaire à celle d'un moustique, ce qui empêche la victime de ressentir la coupure.

8. Les mégabats préfèrent un mode de vie végétarien.

Malgré leur réputation de soif de sang, de nombreuses chauves-souris, y compris le renard volant noir représenté ici, préfèrent les fruits et le nectar. (Photo: EcoPrint / Shutterstock)

Environ 70% de toutes les chauves-souris sont des insectivores (à l'exception d'un petit pourcentage qui boivent du sang ou mangent du poisson), mais les mégabats sont principalement des frugivores qui se régalent de fruits, de pollen et de nectar.

Aussi appelées renards volants, ces chauves-souris frugivores jouent un rôle important dans la pollinisation des fleurs et la dispersion des graines de fruits. Leurs habitudes alimentaires sont bénéfiques pour les forêts tropicales, qui contiennent une grande variété de flore disponible pour la consommation.

Malheureusement, en raison de la déforestation et de l'état intrinsèquement fragile des écosystèmes de la forêt tropicale, les chauves-souris nourricières de nectar sont particulièrement sujettes à extinction.

9. Les chauves-souris pendent à l'envers pour économiser l'énergie.

La nature des systèmes circulatoires des chauves-souris signifie qu'elles ne subissent pas les mêmes effets secondaires de la suspension à l'envers que les humains. (Photo: gallimaufry / Shutterstock)

Si les humains étaient suspendus à l'envers à un arbre pendant plusieurs heures, il ne faudrait pas longtemps avant de s'évanouir. Alors comment les chauves-souris le gèrent-elles?

Pour commencer, les systèmes circulatoires humain et chauve-souris sont fondamentalement différents. Parce que notre sang pompe en direction de notre cerveau, le stress de la gravité transfère encore plus de sang à la tête lorsqu'il est à l'envers. Les systèmes circulatoires d'une chauve-souris pompent dans le sens opposé - loin de sa tête. De plus, alors que tous les mammifères ont des valves dans leurs veines qui empêchent le sang de refluer, les chauves-souris possèdent également ces valves dans leurs artères. Toutes ces adaptations assurent une distribution uniforme du sang dans tout le corps de la chauve-souris.

Il se trouve également que les chauves-souris sont plus éconergétiques pour être suspendues par leurs pieds. Au lieu de défier la gravité et de se tenir debout, aucune énergie ne doit être dépensée pendant la suspension en raison de la structure légère des muscles et des os de leurs jambes qui ont été développés pour le vol.

10. Les chauves-souris sont les seuls mammifères qui peuvent vraiment voler.

Désolé, écureuils volants. Les chauves-souris sont les seuls mammifères capables de voler réellement. (Photo: Erik Zandboer / Shutterstock)

Alors que certains mammifères comme les écureuils volants, les planeurs de sucre et les colugos peuvent planer dans les airs sur de courtes distances, les chauves-souris sont capables d'un vol véritable et soutenu.

Contrairement aux oiseaux, qui déplacent la totalité de leurs membres antérieurs, les chauves-souris volent en battant leurs doigts palmés. La membrane des ailes est sensible et délicate, et bien qu'elle puisse être facilement déchirée, elle peut tout aussi bien repousser.

11. Les chauves-souris peuvent avoir une durée de vie étonnamment longue.

La plus grosse chauve-souris à oreilles de souris pèse moins qu'une balle de golf, mais peut vivre jusqu'à 22 ans dans la nature. (Photo: Michal Pesata / Shutterstock)

Les grands mammifères ont tendance à avoir un métabolisme plus lent et une durée de vie plus longue, mais il existe des exceptions. Les humains, par exemple, vivent beaucoup plus longtemps que de nombreux autres mammifères qui ont une masse corporelle plus importante - tout comme les chauves-souris. En fait, selon une étude de la revue Nature Ecology & Evolution, il y a 19 espèces de mammifères qui vivent encore plus longtemps que l'homme, par rapport à leur taille corporelle, et 18 de ces espèces sont des chauves-souris.

La chauve-souris de Brandt, pour sa part, ne pèse généralement que 4 à 8 grammes, mais elle peut vivre pendant 40 ans. L'étude a identifié plusieurs raisons possibles de la longévité excessive des chauves-souris, y compris des traits génétiques qui sont déjà connus pour prolonger la durée de vie ainsi que de nouveaux gènes qui n'ont pas encore été liés à un vieillissement en bonne santé.

12. Les chauves-souris partagent souvent leur maison avec des milliers d'autres chauves-souris.

Les chauves-souris aiment traîner ensemble dans leurs habitats. (Photo: Signification / Shutterstock)

La plus grande colonie naturelle de chauves-souris du monde est la grotte de chauves-souris Bracken au Texas, qui abrite 20 millions de chauves-souris. En une nuit, toute la colonie peut consommer 200 tonnes d'insectes volants. Il y a tellement de chauves-souris que lorsqu'elles quittent collectivement leur grotte pour aller chercher de la nourriture, un nuage dense de leur corps est visible sur le radar météorologique.

Le site de la plus grande colonie urbaine de chauves-souris du monde se trouve à Austin, au Texas, où jusqu'à 1, 5 million de chauves-souris mexicaines à queue libre se perchent sous le pont Ann W. Richards Congress Avenue. Après avoir passé leurs hivers au Mexique, les chauves-souris migrent vers Austin de mars à novembre, au cours desquelles elles organisent un spectacle nocturne pour les résidents et les touristes désireux de les voir décoller pour chercher de la nourriture.

13. Le syndrome du nez blanc fait des ravages sur les chauves-souris américaines.

Les petites chauves-souris brunes sont les plus à risque en ce qui concerne le syndrome du nez blanc. (Photo: Boyan Dimitrov / Shutterstock)

En février 2006, un spéléologue explorant les grottes de Howe près d'Albany, New York, a découvert des champignons blancs s'accumulant autour des museaux des chauves-souris en hibernation. La maladie s'est propagée rapidement au cours des prochaines années et est maintenant documentée dans des centaines de colonies de chauves-souris en Amérique du Nord.

Avec un taux de mortalité pouvant atteindre 99% dans certaines colonies, le syndrome du nez blanc est responsable de la mort d'au moins 6 millions de chauves-souris. Le champignon a été identifié comme Pseudogymnoascus destructans, mais à part quelques signes d'espoir récents, il demeure une menace existentielle pour de nombreuses populations et espèces de chauves-souris américaines.

À moins que les scientifiques ne trouvent une solution, la petite chauve-souris brune, l'espèce de chauve-souris la plus répandue en Amérique du Nord, est en voie d'extinction.

Note de l'éditeur: cette histoire a été initialement publiée en mai 2013 et a été mise à jour avec des informations plus récentes.

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