15 animaux en danger à surveiller en 2015

Les humains sont à la croisée des chemins dans nos relations avec les autres animaux sauvages. D'une part, nous aidons à provoquer ce que les scientifiques décrivent de plus en plus comme un événement d'extinction de masse, grâce à une combinaison de perte d'habitat, de chasse excessive, d'espèces envahissantes, de pollution et de changement climatique. Pourtant, nous avons également commencé à démontrer une capacité - et, surtout, une volonté - à nous sauver des animaux sauvages.

Il nous a fallu beaucoup d'extinctions pour nous faire peur, mais après avoir perdu des icônes comme le pigeon voyageur, le tigre de Tasmanie et le phoque moine des Caraïbes, nous avons commencé à prendre la conservation plus au sérieux au siècle dernier - au moins parfois. Les lois sur la chasse et la protection de l'habitat ont permis d'éviter la perte de plusieurs animaux de premier plan, des alligators américains, des pygargues à tête blanche et des loups gris au tamarin lion doré du Brésil, au tigre du Bengale en Inde, au rhinocéros blanc du sud de l'Afrique du Sud et à une variété de baleines à fanons.

Nous sommes maintenant 7 milliards, cependant, et nous sommes souvent plus dangereux que nous ne le pensons. L'augmentation de la classe moyenne en Chine a récemment dopé la demande de produits de la faune sauvage comme les ailerons de requin, les cornes de rhinocéros et l'ivoire d'éléphant, tandis que l'exploitation forestière et l'agriculture dévorent les points chauds de la biodiversité en Amazonie et en Indonésie. La pollution plastique affecte les baleines et les tortues marines dans le monde entier, et le changement climatique à grande vitesse oblige d'innombrables créatures à s'adapter brusquement ou à mourir. Même certaines espèces que nous avons déjà sauvées reculent, à savoir les rhinocéros, les éléphants et d'autres braconnés par les syndicats du crime international.

Si vous êtes un animal en voie de disparition, ce sont les meilleurs et les pires moments. Les humains peuvent être votre plus grande menace et votre meilleur espoir, certains vous brachant la nuit en hélicoptère et d'autres risquant leur propre vie pour défendre la vôtre. Il est trop tôt pour savoir si nous assistons à une extinction massive de masse - la Terre a déjà connu cinq événements de ce type auparavant, mais ce serait le premier de l'histoire humaine et le premier avec notre aide. Des études suggèrent que le rythme actuel des extinctions est des milliers de fois supérieur au taux historique de "fond", et si cela continue, plus de la moitié de toutes les espèces connues pourraient disparaître au cours des prochains siècles.

Mais heureusement, nous n'avons pas à attendre et à voir. Nous nous sommes révélés capables de prévenir les extinctions lorsque nous nous y engageons, et cette capacité est plus importante que jamais. Alors que nous commençons une nouvelle année, voici un aperçu de 15 animaux dont l'avenir pourrait être décidé - pour le meilleur ou pour le pire - en 2015:

Rhinocéros de Javan

Un rhinocéros javanais est nourri dans un zoo vers 1900. L'espèce n'est plus gardée en captivité et existe à peine à l'état sauvage. (Photo: Wikimedia Commons)

Le braconnage et la perte d'habitat menacent désormais les cinq espèces de rhinocéros survivantes, mais rien de plus que le rhinocéros de Java en danger critique d'extinction. Une fois trouvée à travers une bande d'Asie du Sud-Est de l'Inde à l'Indonésie, deux de ses trois sous-espèces sont maintenant éteintes, y compris une variété vietnamienne dont le dernier membre a été tué par un braconnier en 2010. Cela laisse environ 40 individus dans le parc national d'Ujung Kulon sur l'île de Java. Puisqu'il n'y a pas de rhinocéros javanais en captivité, le sort de l'espèce dépend probablement de ces récalcitrants.

Vaquita

Les Vaquitas sont réputés timides, mais leur évitement des bateaux ne les protège pas des vastes filets maillants drapés dans la colonne d'eau. (Photo: NOAA)

À environ 4 pieds et 90 livres, le vaquita est le plus petit marsouin de la Terre. Et avec seulement 97 restants, c'est aussi le plus rare. Tous les vaquitas restants vivent dans un coin de la mer de Cortez au Mexique, où ils sont souvent mortellement empêtrés dans des filets maillants dérivants. Longtemps utilisés par les crevettiers, ces filets aveugles sont également aujourd'hui populaires auprès des braconniers qui recherchent le totoaba, un poisson rare dont la vessie natatoire est réputée en Chine comme ayant une valeur médicinale. Le Mexique a proposé d'interdire les filets maillants pour protéger les vaquitas, mais étant donné que les cartels de la drogue notoires du pays sont impliqués dans le braconnage de totoaba, les experts avertissent qu'une application faible pourrait laisser les vaquitas disparaître d'ici 2018.

Lémurien sportif du Nord

Les lémuriens nordiques sportifs sont nocturnes, se nourrissant de feuilles la nuit et dormant dans les arbres pendant la journée. (Photo: Shutterstock)

Le lémurien sportif du nord a perdu 80% de sa population totale au cours des 21 dernières années, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), ne laissant que 50 individus environ pour perpétuer l'espèce. Sa principale menace est la perte de forêts pour le bois de chauffage, la production de charbon de bois et les plantations d'eucalyptus, ainsi que la chasse illégale par l'homme pour se nourrir. Son habitat s'étend maintenant sur environ 10 kilomètres carrés dans le nord de Madagascar et ne fait partie d'aucune aire officiellement protégée.

Tortue imbriquée

Les tortues imbriquées ont tendance à traîner dans les récifs coralliens sains, où ils mangent des éponges et d'autres invertébrés. (Photo: Rich Carey / Shutterstock)

La population mondiale de tortues imbriquées a diminué de 80% au cours du siècle dernier, épuisée par des décennies de braconnage, de développement des plages et de prises accessoires. Bien que leur nombre global soit toujours en baisse, certaines populations rebondissent grâce aux efforts de conservation locaux, notamment dans les Caraïbes. Le nombre de nids de l'espèce sur la côte est du Nicaragua a augmenté de 200% entre 2000 et 2014, par exemple, tandis que le braconnage a diminué de 80%. "De telles augmentations donnent de l'espoir pour l'avenir", note l'UICN, "mais malheureusement elles restent l'exception plutôt que la règle. Des résultats similaires sont nécessaires ailleurs."

Amur Leopard

Les léopards d'Amur ont un à quatre oursons par portée, qui quittent généralement leur mère après 18 à 24 mois. (Photo: Tambako le Jaguar / Flickr)

Le léopard de l'Amour est une sous-espèce extrêmement rare, avec seulement environ 20 adultes et six oursons encore à l'état sauvage. Bien qu'il ait autrefois rôdé à travers la Chine orientale et la Corée, il est maintenant limité à la région de Primorye en Russie. Là, il fait face à un éventail de menaces, notamment le braconnage pour sa fourrure, la perte d'habitat, la circulation routière et le changement climatique. Sa minuscule population est toujours en déclin, selon l'UICN, et elle a la plus faible diversité génétique de toutes les sous-espèces de léopards. Le tigre de l'Amour lié a rebondi de moins de 40 individus il y a une génération, cependant, donnant aux écologistes l'espoir que le léopard de l'Amour puisse réussir un exploit similaire.

Ara à gorge bleue

Une expansion en 2014 de leur habitat protégé à Boliva a fait naître l'espoir pour les 120 derniers aras à gorge bleue sauvage. (Photo: Steve Wilson / Flickr)

L'ara à gorge bleue de la Bolivie est gravement menacé d'extinction en raison du commerce international des animaux de compagnie, qui a fait chuter sa population sauvage dans les années 70 et 80. La Bolivie a interdit les exportations vivantes de perroquets colorés en 1984, mais la déforestation a continué de comprimer environ 120 survivants sauvages. Ces oiseaux ont finalement pris une pause au début de 2014, lorsque la réserve naturelle de Barba Azul - le seul habitat protégé de l'espèce et le foyer de sa plus grande population - a doublé de taille, passant de 12 350 acres à 27 180 acres.

gorille des montagnes

Il reste moins de 900 gorilles des montagnes sauvages en Afrique centrale, dont environ un tiers sont des adultes adultes. (Photo: Shutterstock)

Les gorilles des montagnes comptent environ 300 adultes matures dans deux populations: les montagnes des Virunga en Ouganda, au Rwanda et en République démocratique du Congo, et la forêt de Bwindi en Ouganda. Longtemps menacés par la perte d'habitat et la chasse, ils ont également été victimes au cours des dernières décennies de conflits armés entre humains. Un quart de tous les gorilles de montagne sauvages vivent maintenant dans le parc national des Virunga, où leur relation rocheuse avec les gens, y compris le spectre du forage pétrolier, a été examinée par le documentaire de 2014 "Virunga".

Éléphant de Sumatra

Bien que les éléphants de Sumatra soient protégés par la loi indonésienne, la plupart de leur habitat restant ne l'est pas. (Photo: Ulet Ifansasti / Getty Images)

L'éléphant de Sumatra a perdu près de 70 pour cent de son habitat potentiel depuis 1985, selon l'UICN, entraînant de plus en plus des conflits avec les communautés humaines locales qui peuvent entraîner la relocalisation ou la mort des éléphants. Combiné avec la recrudescence du fléau international du braconnage de l'ivoire, cela a contribué à réduire la population totale de l'éléphant de Sumatra à environ 2 600 personnes, ce qui a conduit à une mise à jour de 2012 sur la Liste rouge de l'UICN de "en danger" à "en danger critique d'extinction".

Oie Nene

Le nombre de Nene augmente et en 2014, l'oie a niché à Oahu pour la première fois depuis au moins les années 1700. (Photo: James Brennan / Flickr)

L'oie nene est l'oiseau d'État d'Hawaï, un descendant d'oies du Canada qui s'est envolé vers les îles il y a des centaines de milliers d'années. Quelque 25 000 y vivaient lorsque les Européens sont arrivés en 1778, mais un mélange de chasse, de perte d'habitat, de collisions routières et d'espèces envahissantes a réduit l'espèce à seulement 30 oiseaux dans les années 1950. Le nene a été déclaré espèce menacée d'extinction en 1967 et un programme d'élevage en captivité a été lancé dans les années 1970. L'espèce est depuis passée à environ 2000 individus, dont un couple nene qui a fait éclore trois poussins à Oahu en 2014, le premier du genre à nicher sur cette île depuis des siècles.

Girafe

Les veaux de girafe mesurent environ 6 pieds à la naissance, et les adultes peuvent atteindre plus de trois fois cette hauteur. (Photo: Jochen Luebke / AFP / Getty Images)

Les girafes ne sont pas souvent citées comme des exemples de mégafaune africaine à risque comme les éléphants, les rhinocéros ou les gorilles, mais elles devraient probablement l'être. Environ 140 000 girafes sauvages existaient aussi récemment qu'en 1999, et il y en a maintenant moins de 80 000 - une baisse de 43% en 15 ans. Non seulement des étendues d'habitats de girafes sont perdues pour l'agriculture, mais le changement climatique peut favoriser de longues sécheresses qui aggravent d'autres pressions, comme un afflux de braconniers d'éléphants à la recherche de nourriture facile et de revenus supplémentaires grâce à la viande de girafe.

Indiana bat

Les chauves-souris de l'Indiana, comme celle qui hiberne au Missouri, ne pèsent qu'un quart d'once mais ont des envergures de 10 pouces. (Photo: Ann Froschauer / USFWS)

La chauve-souris de l'Indiana existe dans l'est des États-Unis, mais elle entasse la majeure partie de sa population en relativement peu de colonies. Cela le rend vulnérable, et plusieurs épisodes de personnes dérangeant les chauves-souris pendant l'hibernation ont conduit à une liste des espèces en voie de disparition en 1967. Les mangeurs d'insectes sont également menacés par les pesticides, mais leur plus grande menace peut être le syndrome du nez blanc (WNS), un étrange maladie fongique qui a balayé l'Amérique du Nord depuis 2006. Malgré le danger persistant du WNS, qui peut avoir un taux de mortalité pouvant atteindre 100%, les scientifiques ont récemment découvert des indices selon lesquels certaines chauves-souris pourraient développer une résistance.

Lynx iberique

Un lynx ibérique né en captivité est relâché dans la nature près de Villafranca de Cordoba, en Espagne, en 2009. (Photo: Cristina Quicler / AFP / Getty Images)

Le lynx ibérique est une espèce en danger critique d'extinction avec seulement deux populations reproductrices connues, toutes deux en Espagne, qui totalisent environ 200 individus. Les humains ont passé des décennies à le chasser et à convertir son habitat en fermes, pâturages, routes, barrages et maisons de vacances, mais la dépendance du lynx à l'égard des lapins pourrait être sa perte. Il dépend des lapins pour environ 75 pour cent de son alimentation, et les populations locales de lapins sont rares depuis les épidémies de virus du myxome dans les années 1950 et de maladie hémorragique du lapin dans les années 80.

Crapaud vaporisateur Kihansi

Un crapaud vaporisateur Kihansi au zoo du Bronx, qui a aidé à réhabiliter l'espèce après sa disparition de la nature. (Photo: Don Emmert / AFP / Getty Images)

Le seul habitat naturel du crapaud de pulvérisation de Kihansi est la zone de pulvérisation en cascade dans les gorges de Kihansi en Tanzanie. Elle était autrefois d'environ 17 000, mais elle a diminué après la construction d'un barrage en amont en 2000, coupant 90 pour cent du débit d'eau de la gorge. Bien qu'un système de gicleurs ait aidé, les espèces assiégées ont rapidement succombé au champignon chytride, un fléau majeur des amphibiens dans le monde entier. Les crapauds ont été déclarés éteints à l'état sauvage en 2009, mais les scientifiques avaient alors économisé suffisamment pour lancer un programme d'élevage en captivité dans plusieurs zoos américains. Cette population est passée de 500 à 6 000 personnes, ce qui a permis de commencer la réintroduction en 2012.

Kakapo

Un jeune kakapo nommé "Pura" explore le sol forestier de l'île Codfish dans le sud de la Nouvelle-Zélande. (Photo: Wikimedia Commons)

Le kakapo incapable de voler est peut-être l'oiseau le plus vivant de la Terre - sa durée de vie moyenne est de 90 ans - mais il est également parmi les plus rares. Autrefois répandu dans toute la Nouvelle-Zélande, il a été effacé au cours des derniers siècles par les chasseurs humains et en particulier par les chats envahissants et les hermines d'Europe. Les efforts de sauvetage ont commencé dans les années 1990, avec des scientifiques déplaçant les oiseaux vers deux îles éloignées où des prédateurs non indigènes avaient été chassés. La population actuelle d'environ 125 kakapos est toujours considérée comme en danger critique d'extinction, mais l'UICN a signalé en 2013 que le nombre d'espèces augmentait, offrant l'espoir qu'elle puisse survivre avec l'aide de l'homme.

Phoque moine hawaïen

L'ancien nom hawaïen des phoques moines est ilio holo I ka uaua, ou "chien qui court dans une eau agitée". (Photo: Mark Sullivan / NOAA)

Le phoque moine hawaïen a été presque chassé dans l'oubli au XIXe siècle et au début du XXe siècle, un risque mis en évidence par l'extinction des phoques moines des Caraïbes dans les années 1950. Les États-Unis ont déclaré les phoques d'Hawaï en voie de disparition en 1976 et ont mis de côté un vaste habitat essentiel en 1988. Cela a protégé l'espèce de la chasse excessive, mais ses 1 200 phoques restants sont toujours confrontés à des menaces telles que les débris marins, les collisions avec des bateaux, l'érosion des plages et les pénuries alimentaires. Néanmoins, les efforts de conservation semblent faire la différence: les phoques ont eu 121 nouveaux chiots en 2014, un baby-boom qui représente 10 pour cent de l'espèce entière.

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