20 faits étonnants sur les plumes

Quelque 400 milliards d'oiseaux partagent la planète avec nous, chacun avec sa propre abondante couche de plumes. Loin, beaucoup trop pour compter. Peut-être encore plus difficile à comprendre est la richesse des couleurs, des motifs et des formes du plumage qui découlent du talent artistique de Mère Nature. Découvrez cette variété de plumes époustouflante.

Tout aussi impressionnante est l'histoire de l'évolution des plumes, de leur croissance sur le corps d'un oiseau et des nombreuses fonctions qu'elles remplissent. Ce sont vraiment des merveilles d'ingénierie. Préparez-vous à être séduit par les 20 faits fascinants suivants sur les plumes.

Les oiseaux sont les seuls animaux à plumes . D'autres créatures peuvent voler (chauves-souris), pondre des œufs (lézards) et construire des nids (écureuils) comme des oiseaux, mais aucune n'a de plumes. De cette façon, les oiseaux sont uniques.

Le plumage n'a pas commencé avec les oiseaux . Les scientifiques pensent maintenant que la plupart des dinosaures avaient également des plumes (ou du moins des peluches plumeuses), y compris, si vous pouvez l'imaginer, Tyrannosaurus rex. Cela signifie que les oiseaux sont en fait des dinosaures modernes. Au début, les plumes étaient probablement plus destinées à l'isolation ou à l'ornementation qu'au vol. Mais comme les dinosaures ont évolué pour devenir les oiseaux d'aujourd'hui, le rôle des plumes a également évolué pour les aider à planer.

En savoir plus sur les dinosaures à plumes dans cette vidéo.

Le nombre de plumes varie considérablement selon les espèces d'oiseaux . En général, les petits oiseaux chanteurs arborent entre 1 500 et 3 000 plumes, les aigles et les oiseaux de proie en ont 5 000 à 8 000, et les cygnes en portent jusqu'à 25 000. Les colibris ont le moins de plumes à 1000, tandis que les pingouins ont peut-être le pelage le plus dense (le plus chaud) avec environ 100 plumes par pouce carré.

Les colibris, comme cette oreille violette verte (ou violette mexicaine), ont le plus petit nombre de plumes dans le monde aviaire. (Photo: Mdf, édité par Laitche / Wikimedia Commons)

Les plumes peuvent peser plus qu'un squelette d'oiseau . Cela est particulièrement vrai pour les oiseaux volants, qui ont les os les plus légers (principalement creux) pour les garder en l'air. Chez certaines espèces, le squelette d'un oiseau ne représente que 5% de son poids corporel total, ce qui signifie que ses plumes représentent une partie substantielle du reste.

Les plumes partagent des similitudes avec les cheveux humains . Ils sont construits à partir de la même protéine fibreuse appelée kératine (également le principal composant des ongles, des cornes et des griffes), qui repousse les follicules de la peau. Cependant, les plumes sont également clairement différentes. Contrairement aux cheveux, ils se ramifient en structures complexes ressemblant à des arbres. Les plumes les plus complexes ont un arbre creux central appelé le rachis, qui fait germer des branches appelées barbes, qui se subdivisent en plus petites barbules ramifiées. Ils s'imbriquent avec d'autres barbules pour créer un manteau élégant, aérodynamique et ajusté.

Les oiseaux manoeuvrent des plumes via de minuscules muscles dans leurs follicules . Ces muscles forment un réseau à travers la peau d'un oiseau, ce qui lui permet d'étaler ses plumes pour un affichage d'accouplement, de les rapprocher pour former un joint étanche contre les températures glaciales et de déployer ses plumes d'ailes pour augmenter la surface pour un meilleur vol.

De minuscules muscles dans leurs follicules cutanés permettent aux oiseaux, comme cette dinde mâle sauvage, de gonfler leurs plumes dans de magnifiques parades d'accouplement. (Photo: Mark Gunn / Flickr)

Le plumage se décline en sept variétés différentes . Les catégories de plumes comprennent les plumes des ailes, les plumes de la queue, les plumes de contour qui couvrent le corps d'un oiseau et définissent sa forme, les plumes de filoplume (sensorielles), les plumes de semiplume qui se trouvent sous les plumes de contour pour fournir une certaine isolation, les plumes qui offrent encore plus d'isolation et les plumes de poils. sur la tête qui protège les yeux et le visage d'un oiseau.

Les plumes favorisent le vol . La plupart d'entre nous tiennent cela pour acquis, mais les plumes des ailes sont vraiment des merveilles aérodynamiques. Ils sont parfaitement conçus - légers et flexibles mais aussi suffisamment rigides - pour aider les oiseaux à décoller de la terre, à glisser dans le ciel, à plonger à des vitesses défiant la mort, à atterrir avec expertise sur des branches d'arbres fragiles et à pomper en continu sur des milliers de kilomètres pendant les migrations. . Chaque espèce d'oiseau a juste la bonne rangée de plumes et la bonne forme d'aile pour ses besoins de vol particuliers.

Découvrez comment les plumes facilitent le vol dans cette vidéo.

Les plumes font bien plus qu’aider les oiseaux à voler . Considérez le plumage comme un costume multifonctionnel - une sorte de manteau de pluie, de crème solaire, de veste d'hiver, d'armure et de mode à la fois. Les plumes protègent non seulement les oiseaux contre les éléments, les épines et les insectes, mais elles repoussent également l'eau, assurent le camouflage et aident les oiseaux à attirer des partenaires avec des plumes sexy et voyantes.

Une espèce d'oiseau utilise des plumes pour transporter l'eau . Le tétras des sables, un habitant des zones désertiques du sud-ouest de l'Afrique, remplit ses plumes abdominales spécialisées avec de l'eau provenant des abreuvoirs et la ramène au nid pour que ses poussins boivent.

Les plumes duvet offrent une isolation inégalée . Ces plumes spécialisées se situent entre les plumes extérieures protectrices d'un oiseau et sa peau pour isoler du froid. Le duvet est construit avec des barbes flexibles qui ont de longues barbules entrecroisées. Cela crée une couche thermique étanche qui emprisonne les molécules d'air à côté du corps chaud de l'oiseau et retient la chaleur tout en étant extrêmement légère. En fait, le duvet est si efficace, once par once, que les humains n'ont pas encore créé mieux.

Les plumes de la queue les plus longues appartiennent aux coqs onagadori . Ces poulets domestiques élevés au Japon peuvent arborer des queues jusqu'à 10 mètres de long (32 pieds).

Découvrez-les dans cette vidéo.

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Les plumes prennent leurs couleurs de multiples façons . Une façon consiste à utiliser des pigments, trois pour être exact. Un pigment - appelé mélanine - produit des plumes noires ou brun foncé. Fait intéressant, les plumes qui contiennent de la mélanine sont plus fortes et plus résistantes à l'usure et à la dégradation bactérienne. Un autre groupe de pigments appelé porphyrines (acides aminés modifiés) produit des couleurs rouges, brunes, roses et vertes. Un troisième groupe de pigments d'origine végétale - appelés caroténoïdes - fournit des teintes rouges, orange et jaunes. Dans ce cas, la couleur est ajoutée aux plumes lorsque les oiseaux ingèrent des plantes contenant des caroténoïdes ou des animaux qui les ont mangées. Les flamants roses, par exemple, tirent leur couleur rose de la consommation d'algues et de crustacés qui contiennent des caroténoïdes.

Les pigments ne sont pas la seule source de couleur pour les plumes . Certains, comme les plumes de gorge irisées d'un colibri, résultent de motifs complexes dans la kératine des barbules qui réfractent la lumière. Les nuances de bleu sont produites par de petites poches d'air dans la kératine. Les motifs résultants annulent les longueurs d'onde rouges et jaunes, permettant aux longueurs d'onde bleues de dominer.

Les plumes bleues et irisées d'un paon ne proviennent pas de pigments mais sont produites par des microstructures dans la kératine qui jouent des tours légers. (Photo: Noel Reynolds / Wikimedia Commons)

Plus la couleur et la plume sont meilleures, meilleures sont les chances d'accouplement . C'est une règle stricte et rapide dans le monde aviaire. Des études montrent, par exemple, que les pinsons mâles avec les plumes les plus rouges obtiennent plus de femelles. Il est supposé que les couleurs vives peuvent être un moyen pour la nature d'indiquer la vitalité et une bonne santé. Idem pour la longueur de la queue. La recherche montre que les hirondelles femelles (ainsi que de nombreuses autres espèces d'oiseaux) trouvent que les mâles avec les banderoles les plus longues sont les plus attrayants. Dans le cas des paons, l'attractivité masculine est déterminée par une combinaison de couleurs irisées, de la longueur de la queue et de la façon dont ils agitent leurs plumes.

Au moins une espèce d'oiseau chante avec ses ailes . Les manakins à ailes de club mâles frottent des plumes d'ailes spécialisées à des vitesses très élevées comme des grillons. La vibration produit un son de type violon appelé stridulation. Son but? Pour courtiser les dames, bien sûr.

Regardez et écoutez dans cette vidéo.

Le filtrage n'est pas qu'une question d'apparence . Le toilettage régulier des plumes sert en fait de nombreuses fonctions cruciales. Le filtrage garde les parasites en échec, enlève la saleté, maintient les plumes souples et permet aux oiseaux de bien arranger leur plumage pour une isolation, une imperméabilisation et un vol plus efficaces. L'ingrédient secret est une huile protectrice spéciale produite dans la glande de preen près de la base de la queue d'un oiseau utilisée pour recouvrir les plumes. Certaines espèces comme les hiboux et les pigeons n'ont pas cette glande, mais s'appuient plutôt sur des plumes spécialisées qui se désintègrent en une poudre qui est utilisée pour recouvrir les plumes de la même manière.

Un cormoran pied (originaire de Nouvelle-Zélande) préforme ses plumes pour les garder propres, sans parasites, souples et imperméables. (Photo: Bernard Spragg. NZ / Flickr)

Les flamants roses utilisent l'huile de preen comme maquillage . Il s'avère que l'huile de leurs glandes de preen ramasse également les caroténoïdes comme leurs plumes. Les chercheurs ont observé des flamants roses frotter l'huile de preen orange rougeâtre pour un éblouissement supplémentaire sur leurs plumes, leur cou et leur dos déjà rosés.

Les oiseaux remplacent régulièrement leurs plumes . C'est ce qu'on appelle la mue, et c'est la façon dont les oiseaux gèrent l'usure normale qui dégrade progressivement les plumes laborieuses (même soigneusement lissées). Selon les espèces, les oiseaux peuvent perdre toutes leurs plumes usées ou endommagées ou seulement certains de manière échelonnée pour faire place à un nouveau plumage frais. Les mues se produisent généralement une fois par an, mais certaines espèces muent plus souvent.

Les oiseaux ne sont pas les seuls à pouvoir remplacer les plumes . Il en va de même pour les humains, en utilisant une technique ancienne appelée imping (abréviation de «implantation»). Ceci est particulièrement important pour les oiseaux qui cassent les plumes des ailes entre les mues. Ne pas pouvoir voler même pour une courte période peut être mortel. Imping permet de couper les plumes endommagées et de les remplacer par des plumes similaires d'une mue précédente ou d'un oiseau donneur. La procédure consiste à insérer un mince morceau de métal ou de bambou (une attelle percutante) dans la tige d'une plume cassée toujours sur l'aile. Ensuite, une plume de remplacement est glissée à l'autre extrémité de l'attelle et tout est fixé avec de l'adhésif.

Découvrez une procédure imping dans cette vidéo.

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