21 raisons pour lesquelles les forêts sont importantes

Les forêts couvrent près d'un tiers de toutes les terres de la Terre, fournissant une infrastructure organique vitale pour certaines des collections de vie les plus denses et les plus diverses de la planète. Ils abritent d'innombrables espèces, y compris la nôtre, mais nous semblons souvent inconscients de cela. Les humains débarrassent désormais chaque année des millions d'acres des forêts naturelles, en particulier sous les tropiques, laissant la déforestation menacer certains des écosystèmes les plus précieux de la Terre.

Nous avons tendance à tenir les forêts pour acquises, en sous-estimant à quel point elles sont toujours indispensables pour tous sur la planète. Cela changerait rapidement s'ils disparaissaient tous, mais comme l'humanité pourrait ne pas survivre à ce scénario, la leçon ne serait pas très utile d'ici là. Comme le One-ler le réalise enfin dans "Le Lorax" du Dr Seuss, une crise comme la déforestation dépend de l'indifférence. "À MOINS que quelqu'un comme vous se soucie énormément", écrit Seuss, "rien ne va s'améliorer. Ce n'est pas le cas."

L'indifférence, à son tour, dépend souvent de l'ignorance. Donc, pour que les choses s'améliorent dans les régions boisées du monde entier, nous serions tous avisés d'en savoir plus sur les avantages des forêts - et de partager ces connaissances avec d'autres. C'est le but d'événements comme la Journée de la tonnelle et la Journée internationale des forêts, un jour férié de l'ONU observé chaque année le 21 mars. Mais les forêts nous soutiennent tous les jours de l'année, et comme la déforestation sévit partout dans le monde, ils ont de plus en plus besoin de nous pour retourner le favoriser.

Dans l'espoir de mieux comprendre ce que les forêts font pour nous et le peu que nous pouvons nous permettre de les perdre, voici 21 raisons pour lesquelles les forêts sont si importantes:

La brume matinale enveloppe une forêt tropicale au parc national de Kaeng Krachan en Thaïlande. (Photo: Stéphane Bidouze / Shutterstock)

1. Ils nous aident à respirer.

Les forêts pompent l'oxygène dont nous avons besoin pour vivre et absorber le dioxyde de carbone que nous expirons (ou émettons). On estime qu'un seul arbre feuillu mature produit une journée d'oxygène pour deux à 10 personnes. Le phytoplancton dans l'océan est plus prolifique, fournissant la moitié de l'oxygène de la Terre, mais les forêts sont toujours une source clé d'air de qualité.

2. Ce sont plus que des arbres.

Près de la moitié des espèces connues de la Terre vivent dans les forêts, dont 80% de la biodiversité terrestre. Cette variété est particulièrement riche dans les forêts tropicales humides, mais les forêts regorgent de vie autour de la planète: les insectes et les vers absorbent les nutriments dans le sol, les abeilles et les oiseaux répandent le pollen et les graines, et les espèces clés comme les loups et les grands félins contrôlent les herbivores affamés. La biodiversité est un gros problème, à la fois pour les écosystèmes et les économies humaines, mais elle est de plus en plus menacée dans le monde entier par la déforestation.

3. Les gens y vivent aussi.

Quelque 300 millions de personnes vivent dans les forêts du monde, dont environ 60 millions d'indigènes dont la survie dépend presque entièrement des forêts indigènes. Des millions d'autres vivent le long ou à proximité des franges forestières, mais même une simple dispersion d'arbres urbains peut augmenter la valeur des propriétés et réduire la criminalité, entre autres avantages.

La canopée domine une forêt de plaine côtière dans la Nazionale del Circeo en Italie. (Photo: Nicola [CC BY 2.0] / Flickr)

4. Ils nous gardent au frais.

En faisant pousser une canopée pour absorber la lumière du soleil, les arbres créent également des oasis vitales d'ombre au sol. Les arbres urbains aident les bâtiments à rester frais, ce qui réduit le besoin de ventilateurs électriques ou de climatiseurs, tandis que les grandes forêts peuvent s'attaquer à des tâches intimidantes comme la réduction de l'effet «îlot de chaleur» d'une ville ou la régulation des températures régionales.

5. Ils gardent la Terre au frais.

Les arbres ont également un autre moyen de combattre la chaleur: absorber le CO2 qui alimente le réchauffement climatique. Les plantes ont toujours besoin de CO2 pour la photosynthèse, mais l'air de la Terre est maintenant si épais avec des émissions supplémentaires que les forêts luttent contre le réchauffement climatique juste en respirant. Le CO2 est stocké dans le bois, les feuilles et le sol, souvent pendant des siècles.

6. Ils font pleuvoir.

Les grandes forêts peuvent influencer les conditions météorologiques régionales et même créer leurs propres microclimats. La forêt amazonienne, par exemple, génère des conditions atmosphériques qui favorisent non seulement des précipitations régulières là-bas et dans les terres agricoles voisines, mais potentiellement aussi loin que les grandes plaines d'Amérique du Nord.

7. Ils luttent contre les inondations.

Les racines des arbres sont des alliés clés en cas de fortes pluies, en particulier dans les zones basses comme les plaines fluviales. Ils aident le sol à absorber davantage les crues soudaines, réduisant ainsi la perte de sol et les dommages matériels en ralentissant l'écoulement.

Les chutes d'Erawan traversent une forêt tropicale dans les collines Tenasserim de l'ouest de la Thaïlande. (Photo: Shutterstock)

8. Ils le paient en avant.

Outre le contrôle des inondations, l'absorption du ruissellement de surface protège également les écosystèmes en aval. Les eaux pluviales modernes transportent de plus en plus de produits chimiques toxiques, de l'essence et des engrais à gazon aux pesticides et au fumier de porc, qui s'accumulent dans les bassins versants et finissent par créer des «zones mortes» à faible teneur en oxygène.

9. Ils remplissent des aquifères.

Les forêts sont comme des éponges géantes, captant le ruissellement plutôt que de le laisser rouler sur la surface, mais elles ne peuvent pas tout absorber. L'eau qui passe par leurs racines coule dans les aquifères, reconstituant les réserves d'eau souterraine qui sont importantes pour la boisson, l'assainissement et l'irrigation dans le monde entier.

10. Ils bloquent le vent.

L'agriculture près d'une forêt présente de nombreux avantages, comme les chauves-souris et les oiseaux chanteurs qui mangent des insectes ou des hiboux et des renards qui mangent des rats. Mais des groupes d'arbres peuvent également servir de brise-vent, fournissant un tampon pour les cultures sensibles au vent. Et au-delà de la protection de ces plantes, moins de vent facilite également la pollinisation des abeilles.

11. Ils gardent la saleté à sa place.

Le réseau racinaire d'une forêt stabilise d'énormes quantités de sol, renforçant l'ensemble des fondations de l'écosystème contre l'érosion par le vent ou l'eau. Non seulement la déforestation perturbe tout cela, mais l'érosion des sols qui en résulte peut déclencher de nouveaux problèmes potentiellement mortels comme des glissements de terrain et des tempêtes de poussière.

Couverture d'arbres Pine Creek Gorge dans la forêt d'État de Tioga en Pennsylvanie. (Photo: Nicholas A. Tonelli [CC BY 2.0] / Flickr)

12. Ils nettoient le sol sale.

En plus de maintenir le sol en place, les forêts peuvent également utiliser la phytoremédiation pour nettoyer certains polluants. Les arbres peuvent soit séquestrer les toxines, soit les dégrader pour être moins dangereux. Il s'agit d'une compétence utile qui permet aux arbres d'absorber les débordements d'eaux usées, les déversements en bordure de route ou le ruissellement contaminé.

13. Ils nettoient l'air sale.

Nous annonçons des plantes d'intérieur pour purifier l'air, mais n'oubliez pas les forêts. Ils peuvent nettoyer la pollution atmosphérique à une échelle beaucoup plus grande, et pas seulement le CO2. Les arbres absorbent un large éventail de polluants atmosphériques, notamment le monoxyde de carbone, le dioxyde de soufre et le dioxyde d'azote. Aux États-Unis seulement, on estime que les arbres urbains sauveront 850 vies par an et 6, 8 milliards de dollars en coûts totaux de soins de santé simplement en éliminant les polluants de l'air.

14. Ils étouffent la pollution sonore.

Le son s'estompe dans les forêts, faisant des arbres un mur antibruit naturel populaire. L'effet d'étouffement est en grande partie dû au bruissement des feuilles - ainsi qu'à d'autres bruits blancs des bois, comme les chants d'oiseaux - et seulement quelques arbres bien placés peuvent couper le bruit de fond de 5 à 10 décibels, soit environ 50% comme entendu par les oreilles humaines.

15. Ils nous nourrissent.

Non seulement les arbres produisent des fruits, des noix, des graines et de la sève, mais ils permettent également une corne d'abondance près du sol de la forêt, des champignons comestibles, des baies et des coléoptères au plus gros gibier comme le cerf, la dinde, le lapin et le poisson.

Les forêts de l'est de l'Amérique du Nord regorgent de viréos aux yeux rouges en été. (Photo: Matt MacGillivray [CC BY 2.0] / Flickr)

16. Ils nous guérissent.

Les forêts nous fournissent de nombreux médicaments naturels et inspirent de plus en plus des retombées synthétiques. La théophylline, un médicament contre l'asthme, provient des cacaoyers, tandis qu'un composé des aiguilles de cèdre rouge de l'Est combat les bactéries résistantes aux médicaments. Environ 70% des plantes connues ayant des propriétés anticancéreuses se trouvent uniquement dans les forêts tropicales humides, mais moins de 1% des plantes des forêts tropicales humides ont été testées pour leurs effets médicinaux. Même la simple marche dans les bois peut également offrir des avantages pour la santé, notamment un soulagement du stress, une pression artérielle réduite et un système immunitaire plus fort. Ce dernier peut être en partie dû aux arbres libérant des composés en suspension dans l'air appelés phytoncides, qui incitent notre corps à stimuler les cellules tueuses naturelles (NK) qui attaquent les infections et protègent contre les tumeurs.

17. Ils nous aident à faire des choses.

Où seraient les humains sans bois ni résine? Nous utilisons depuis longtemps ces ressources renouvelables pour tout fabriquer, du papier aux meubles en passant par les maisons et les vêtements, mais nous avons également des antécédents de transport, entraînant une surutilisation et une déforestation. Grâce à la croissance de l’arboriculture et de la foresterie durable, cependant, il devient plus facile de trouver des produits arboricoles de source responsable.

18. Ils créent des emplois.

Plus de 1, 6 milliard de personnes dépendent des forêts dans une certaine mesure pour leurs moyens de subsistance, selon l'ONU, et 10 millions sont directement employées dans la gestion ou la conservation des forêts. Les forêts représentent environ 1% du produit intérieur brut mondial grâce à la production de bois et aux produits non ligneux, ces derniers supportant à eux seuls jusqu'à 80% de la population dans de nombreux pays en développement.

19. Ils créent la majesté.

La beauté naturelle est peut-être l'avantage le plus évident et le moins tangible qu'une forêt offre. Le mélange abstrait d'ombre, de verdure, d'activité et de tranquillité peut cependant apporter des avantages concrets aux gens, comme nous convaincre d'apprécier et de préserver les forêts anciennes pour les générations futures.

Le delta du Danube en Roumanie serait le delta du fleuve le mieux conservé d'Europe. (Photo: Daniel Mihailescu / AFP / Getty Images)

20. Ils nous aident à explorer et à nous détendre.

Notre attirance innée pour les forêts, qui fait partie d'un phénomène connu sous le nom de biophilie, en est encore aux premiers stades de l'explication scientifique. Nous savons que la biophilie nous attire dans les bois et autres paysages naturels, cependant, nous encourageant à nous rajeunir en explorant, en errant ou simplement en se détendant dans la nature. Ils nous donnent un sentiment de mystère et d'émerveillement, évoquant les types de frontières sauvages qui ont façonné nos lointains ancêtres. Et grâce à notre prise de conscience croissante que passer du temps dans les forêts est bon pour notre santé, de nombreuses personnes recherchent désormais ces avantages avec la pratique japonaise du shinrin-yoku, couramment traduit en anglais par «baignade en forêt».

21. Ils sont les piliers de leurs communautés.

Comme le célèbre tapis de "The Big Lebowski", les forêts relient vraiment tout ensemble - et nous ne les apprécions souvent pas avant qu'elles ne soient parties. Au-delà de tous leurs avantages écologiques spécifiques (qui ne peuvent même pas figurer dans une liste aussi longue), ils ont régné pendant des éons en tant que cadre le plus réussi de la Terre pour la vie sur terre. Notre espèce ne pourrait probablement pas vivre sans eux, mais c'est à nous de nous assurer de ne jamais avoir à essayer. Plus nous apprécions et comprenons les forêts, moins nous risquons de les manquer pour les arbres.

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en mars 2014.

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