22 choses que vous ne savez peut-être pas sur les écureuils

Les écureuils attirent beaucoup l'attention des humains, mais pas toujours beaucoup d'appréciation. Nous avons tendance à nous attarder sur les graines d'oiseaux volées ou sur les greniers occupés, mais les écureuils ont une longue et surtout inoffensive - et souvent divertissante - histoire de vivre parmi nous.

Ce côté plus doux mérite également notre attention, d'autant plus que les écureuils sont parmi les animaux sauvages les plus visibles dans de nombreuses grandes villes et banlieues. Ils sont répandus et largement appréciés, et malgré un talent pour le mal, inspirent rarement le même mépris que les autres animaux de la ville plus sujets aux ordures comme les rats, les pigeons ou les opossums. Ils sont comme de petits ambassadeurs de la fourrure, utilisant les parcs et les arrière-cours comme ambassades urbaines.

C'est l'idée derrière la journée d'appréciation de l'écureuil, fondée en 2001 par la rééducatrice de la faune de la Caroline du Nord Christy McKeown. Il a lieu le 21 janvier de chaque année, mais tout comme la Journée d'appréciation des éléphants, la Journée de sensibilisation aux pingouins et les fêtes informelles similaires des animaux, il est assez décentralisé. Comme l'explique McKeown sur son site Web, "bien qu'il n'y ait aucun événement officiel prévu, vous pouvez aider à célébrer en mettant de la nourriture supplémentaire pour les écureuils." Elle prévient également, cependant, que «trop de friandises entraîneront des problèmes de santé». (Et nourrir régulièrement tout animal sauvage pourrait le rendre dépendant.)

Ces vacances sont principalement axées sur les écureuils à queue touffue communs dans l'est des États-Unis, et elles ont lieu au milieu de l'hiver car cela peut être une jachère de l'année pour eux. Mais dans une grande partie de l'Amérique du Nord et ailleurs, les écureuils de toutes sortes jouent un rôle écologique important toute l'année. Donc, pour aider chaque jour à ressembler davantage à la Journée d'appréciation des écureuils, voici quelques faits intéressants sur ces rongeurs intrigants:

Un tamia rayé planifie son prochain déménagement à Rock Creek Park à Washington, DC (Photo: Mr.TinDC [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

1. Il existe plus de 200 espèces d'écureuils dans le monde, des écureuils arboricoles aux écureuils volants en passant par les tamias et les marmottes. Ils font tous partie de la famille des Sciuridae, originaire de tous les continents sauf l'Australie et l'Antarctique.

L'écureuil géant indien est l'une des nombreuses espèces d'écureuils géants originaires d'Asie du Sud. (Photo: Atul Sinai Borker / Shutterstock)

2. Les écureuils varient en taille, de l'écureuil pygmée africain de cinq pouces à des géants tels que l'écureuil géant indien (photo ci-dessus) ou l'écureuil volant géant rouge et blanc de la Chine, qui peuvent tous deux mesurer plus de 3 pieds de long.

Les quatre dents de devant d'un écureuil continueront de croître tout au long de sa vie. (Photo: Puttinan Inchan / Shutterstock)

3. Les écureuils ont quatre dents de devant qui poussent continuellement, à un rythme d'environ six pouces par an. Cela aide leurs incisives à supporter le rongement constant.

"Franchement, la menace n ° 1 rencontrée à ce jour par le réseau électrique américain concerne les écureuils", a déclaré John C. Inglis, ancien directeur adjoint de la National Security Agency. (Photo: Ztudio-Neosiam / Shutterstock)

4. Les lignes électriques ne sont pas à la hauteur des dents d'écureuil, qui ont été accusées de centaines de coupures de courant aux États-Unis au cours des 30 dernières années - y compris des pannes qui ont brièvement fermé le marché boursier du NASDAQ en 1987 et 1994. Comme le souligne la Brookings Institution, "les écureuils ont abattu le réseau électrique plus de fois que zéro fois que les pirates ont."

5. Les écureuils arboricoles adultes vivent normalement seuls, mais ils nichent parfois en groupe pendant les périodes de froid intense. Un groupe d'écureuils est appelé un "scurry" ou "dray".

Les chiots de prairie à queue noire traînent au Custer State Park du Dakota du Sud. (Photo: Tom Reichner / Shutterstock)

6. La famille des écureuils comprend également des types plus sociables. Les chiens de prairie, par exemple, sont des écureuils terrestres sociaux avec des systèmes de communication complexes et de grandes colonies, ou «villes», qui peuvent s'étendre sur des centaines d'acres. La plus grande ville enregistrée était une colonie de chiens de prairie à queue noire du Texas qui s'étendait sur environ 100 miles de large, 250 miles de long et contenait environ 400 millions d'individus.

7. Tous les écureuils arboricoles appartiennent au genre Sciurus, qui vient des mots grecs "skia" (ombre) et "oura" (queue). Le nom reflète apparemment l'habitude des écureuils arboricoles de se cacher à l'ombre de leur longue queue touffue.

Les écureuils arboricoles, comme celui de Battery Park, étaient autrefois considérés comme une nouveauté à New York. (Photo: tovsla / Shutterstock)

8. En juillet 1856, une foule s'est rassemblée dans le Central Park de New York pour s'émerveiller devant la rare vue d'un écureuil gris. Les écureuils arboricoles avaient été presque éliminés de nombreuses villes américaines au milieu du XIXe siècle, mais les villes ont réagi en ajoutant plus de parcs et d'arbres - et en ajoutant des écureuils. Philadelphie a tenu l'une des premières réintroductions d'écureuils documentées en 1847, suivie par d'autres à Boston, à New York et ailleurs. Au milieu des années 1880, Central Park abritait déjà environ 1 500 écureuils gris.

Les écureuils roux eurasiatiques sont devancés dans certaines régions du Royaume-Uni par les gris américains invasifs. (Photo: Ashley Buttle [CC BY 2.0] / Flickr)

9. Les gris de l'est sont les écureuils arboricoles les plus courants aux États-Unis, mais en plus de les aider à récupérer les habitats perdus, les gens les ont également introduits dans des endroits en dehors de leur aire de répartition d'origine, de l'ouest de l'Amérique du Nord en Europe et en Afrique du Sud. Les gris de l'Est sont maintenant des ravageurs envahissants au Royaume-Uni, où ils menacent les petits écureuils rouges indigènes (photo ci-dessus). Cela a accru la popularité de la consommation d'écureuils gris chez certains Britanniques, dans le cadre d'une tendance mondiale plus large à manger des espèces envahissantes.

10. Il y a aussi une riche histoire de manger des écureuils aux États-Unis, où ils ont longtemps été utilisés dans des plats comme le burgoo du Kentucky et le ragoût de Brunswick. La viande d'écureuil est tombée en disgrâce au cours des dernières décennies, en particulier celle des écureuils volants, mais de nombreux Américains chassent et mangent encore les gris de l'Est. Les écureuils sont également une importante source de nourriture pour de nombreux prédateurs non humains, notamment les serpents, les coyotes, les faucons et les hiboux.

11. Les écureuils arboricoles mangent principalement des noix, des graines et des fruits, mais ils sont omnivores. Les écureuils gris, par exemple, sont connus pour manger des insectes, des escargots, des œufs d'oiseaux et des carcasses d'animaux lorsque les autres aliments sont rares.

12. Mieux vaut espérer que ces carcasses ne soient pas trop rances, cependant - les écureuils, comme de nombreux rongeurs, ne peuvent pas vomir. (Ils ne peuvent pas non plus roter ou avoir des brûlures d'estomac.)

Un écureuil renard, la plus grande espèce d'écureuil arboricole d'Amérique du Nord, trouve de la nourriture en Californie. (Photo: Franco Folini [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

13. L'écureuil adulte moyen a besoin d'environ une livre de nourriture par semaine.

14. Les écureuils arboricoles n'hibernent pas en hiver, mais dépendent plutôt de caches de glands et d'autres noix qu'ils ont enterrées plus tôt dans l'année. Les écureuils gris protègent ces caches avec des précautions anti-vol impressionnantes, comme creuser de faux trous pour tromper les spectateurs ou déterrer et enterrer leur nourriture plusieurs fois. Ils peuvent créer des centaines de caches par an, mais grâce à une mémoire spatiale détaillée et un fort odorat, ils récupèrent environ 40% à 80%. Et ceux qu'ils perdent ne sont pas vraiment perdus, car les caches de glands non récupérées se transforment simplement en nouveaux chênes.

15. Une étude de 2010 a révélé que certains écureuils ramassent la vieille peau de serpent à sonnettes, la mâchent puis se lèchent la fourrure, créant une sorte de "parfum de serpent à sonnettes" qui les aide à se cacher des prédateurs dépendants de l'odeur.

Un écureuil blanc descend un arbre dans un parc de la ville d'Olney, Illinois. (Photo: Tony Campbell / Shutterstock.com)

16. Si vous voyez un écureuil tout blanc ou tout noir en Amérique du Nord, c'est probablement un écureuil gris ou renard déguisé. La variation du noir est le résultat du mélanisme, un développement de pigment sombre qui se produit chez de nombreux animaux. La fourrure blanche peut être causée par l'albinisme, bien que de nombreux écureuils blancs n'aient pas les yeux roses ou rouges distinctifs, en raison de leur couleur due au leucisme. Certains endroits sont plus sujets aux écureuils blancs, comme Brevard, en Caroline du Nord, où jusqu'à un écureuil sur trois a une fourrure blanche.

17. Les écureuils en hibernation ont un trait qui pourrait aider à protéger les patients d'AVC des lésions cérébrales, selon une recherche financée par les National Institutes of Health (NIH). Lorsque les écureuils hibernent, leur cerveau subit un flux sanguin considérablement réduit, tout comme les humains après un certain type d'AVC, affirment les chercheurs. Mais les écureuils se réveillent après l'hibernation sans effets graves. Les scientifiques pensent qu'un médicament potentiel "pourrait conférer la même résilience au cerveau des patients victimes d'un AVC ischémique en imitant les changements cellulaires qui protègent le cerveau de ces animaux", a déclaré le NIH dans un communiqué de presse.

18. Un «écureuil de rallye» gris de l'est est devenu une mascotte impromptue pour les Cardinals de St. Louis de la Major League Baseball lorsqu'il a couru sur le terrain lors des éliminatoires de 2011. Les Cardinals ont ensuite remporté les World Series.

Un écureuil volant géant rouge et blanc étudie la réserve naturelle nationale de Foping en Chine. (Photo: photographie Burrard-Lucas)

19. Les écureuils volants ne peuvent pas vraiment voler - ils utilisent simplement des lambeaux de peau entre leurs membres pour glisser d'arbre en arbre - mais il semble souvent qu'ils le peuvent. Leurs sauts acrobatiques s'étendent souvent sur 150 pieds, certaines espèces couvrant près de 300 pieds en un seul vol plané.

20. Les écureuils roux américains sont solitaires et très territoriaux, mais dans de rares cas, ils sont connus pour adopter des chiots orphelins de leurs parents.

21 . Les marmottes sont célébrées en tant que prévisionnistes météorologiques aux États-Unis et au Canada, mais leurs compétences sont un peu exagérées. Par exemple, les prévisions de Punxsutawney Phil étaient fausses entre 1988 et 2010, alors qu'une étude sur les marmottes canadiennes a révélé que leur taux de réussite n'était que de 37% sur 30 à 40 ans.

22. Les écureuils communiquent à l'aide de systèmes complexes de gazouillis à haute fréquence et de mouvements de la queue. Des études ont également montré qu'ils sont capables de s'observer et d'apprendre les uns des autres - surtout si cela concerne le vol de nourriture.

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Nous avons la chance d'avoir ces créatures intelligentes et charismatiques vivant parmi nous, mais comme la plupart des animaux sauvages, la meilleure façon d'apprécier les écureuils est de les regarder, pas d'interagir avec eux. Nourrir la faune est généralement une mauvaise idée, car il décrit les gens comme une source de nourriture et pourrait décourager la recherche de nourriture naturelle. Certains écureuils peuvent également transmettre des maladies aux humains, et même les plus sains ne se mordent pas les doigts ou le visage.

Les écureuils sont notoirement fougueux lorsque la nourriture est à gagner, comme le montre cette vidéo:

Pour être juste, cependant, ils partagent leur nourriture quand il y en a assez pour faire le tour:

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa première publication en janvier 2012.

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