5 choses que vous ne saviez pas sur John James Audubon

Le naturaliste John James Audubon, né le 26 avril 1785, est devenu célèbre grâce aux 435 magnifiques peintures qu'il a créées pour son œuvre phare, "Birds of America", qui détaillait plus de 700 espèces d'oiseaux et a d'abord été publiée en série sur une base d'abonnement entre 1827 et 1838.

Malgré la popularité continue du livre - et l'énorme impact de la National Audubon Society, l'organisation qui porte son nom - la plupart des gens ne savent pas grand-chose d'Audubon lui-même. Voici plusieurs faits qui devraient apporter un éclairage bien mérité sur cet important ornithologue.

1. Il a tiré et tué chaque oiseau qu'il a peint. Audubon était un chasseur et un taxidermiste réputé, et une grande partie de l'argent qu'il a gagné au cours de sa vie provenait de la vente de peaux d'animaux, une pratique qui a en partie aidé à financer l'impression de "Birds of America". Mais ne présumez pas qu'il a pris plaisir à tuer les oiseaux qu'il a peints: "Au moment où un oiseau est mort", a-t-il dit, "peu importe à quel point il avait été beau dans la vie, le plaisir de la possession est devenu émoussé pour moi."

John James Audubon a tiré et tué tous les oiseaux qu'il a peints, mais n'a pris aucune joie à le faire. (Photo: John Syme / Association historique de la Maison Blanche)

2. Bien que les oiseaux américains soient d'une importance capitale pour son travail, Audubon n'était pas américain de naissance. Il est né dans une colonie française sur ce qui est maintenant Haïti et n'a appris l'anglais qu'après avoir immigré aux États-Unis en 1803 (ce qu'il a fait sous un faux passeport pour éviter d'être enrôlé dans les guerres napoléoniennes). Il est devenu citoyen américain en 1812.

3. Audubon a été la première personne à placer des bandes sur les pattes des oiseaux en Amérique du Nord. Il a attaché du fil coloré aux pattes de petits oiseaux appelés phoebes de l'Est. Cela l'a amené à découvrir que les oiseaux retournaient chaque année aux mêmes lieux de nidification. Ce n'était qu'une de ses contributions au mouvement pour la conservation, dont la moindre n'était pas sa déclaration souvent citée: "Un vrai défenseur de l'environnement est un homme qui sait que le monde n'est pas donné par ses pères, mais emprunté à ses enfants."

4. Malgré de nombreux épisodes de maladies, dont la fièvre jaune en immigrant aux États-Unis, Audubon a été décrit comme «infatigable». Il était connu pour se lever à 3 heures du matin pour ses voyages de chasse et de recherche, revenir après midi, tirer tout l'après-midi, puis retourner sur le terrain pendant quelques heures le soir.

5. Il n'a pas fondé la National Audubon Society. Audubon est décédé en 1851 après une brève période de santé mentale en déclin. La National Audubon Society a été fondée en 1905 et nommée en son honneur.

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