5 choses que vous ne saviez pas sur les cochons de mer

1. Oui, les cochons de mer existent réellement

C'est un extraterrestre, c'est un concombre, non - c'est le cochon de mer! Il est difficile d'imaginer quelque chose de petit et de rose qui se faufile à travers le fond de l'océan comme un cochon dans un enclos, mais le voici. Les cochons de mer sont des concombres de mer, une classe d'animaux appelés échinodermes qui comprend également les oursins et les étoiles de mer.

Peut-être que la prochaine fois que vous verrez une étoile de mer, vous regarderez l'horizon de l'océan et penserez à Scotoplanes, cet étrange cousin de vos créatures familières de marée.

2. Les cochons de mer se trouvent dans tous les océans du monde

Bien que vous n'en ayez peut-être jamais entendu parler auparavant, ils sont en fait partout - enfin, tant qu'il fait très froid et très profond. Ils ont été trouvés jusqu'à 3, 7 milles sous la surface de l'océan.

L'Encyclopedia of Life note qu'ils "sont limités aux parties profondes et froides de l'océan mondial, où ils sont les grands animaux dominants dans la plupart des régions, représentant souvent plus de 95 pour cent du poids total des animaux sur les fonds marins."

Bien qu'ils soient abondants, vous n'en verrez probablement jamais car ils sont vraiment des créatures de l'abîme.

3. Les cochons de mer sont des charognards

Ces petites créatures préfèrent un repas facile, surtout un qu'elles n'ont pas à attraper. Bien que cela semble paresseux, ce nettoyage est en fait un excellent service pour l'écosystème océanique, car les cochons de mer agissent comme des aspirateurs rangeant le fond de l'océan. S'il y a une carcasse qui coule au sol, il y a probablement un petit troupeau de cochons qui se concentre dessus pour le déjeuner.

Notes du Australian Geographic, "Les cochons de mer peuvent se rassembler en très grand nombre quand il y a un repas à prendre - les biologistes ont repéré des troupeaux de 300 à 600 individus, et assez étrangement, ils sont tous confrontés dans la même direction, probablement pour profiter des détritus flottant dans l'actuel."

4. Ils sont aussi comme des vers de terre

La comparaison des Scotoplanes aux créatures terrestres ne s'arrête pas aux animaux de basse-cour. Le biologiste marin David Pawson du Musée national d'histoire naturelle les compare à un autre animal étrange mais utile. WIRED explique:

Quand ils ne gobent pas la neige marine ou le jus de baleine occasionnel, les cochons de mer s'attaquent à toutes sortes de microbes sur le fond marin. Ce qui est tout aussi bien, car ces microbes consomment beaucoup d'oxygène là-bas. Lorsque les cochons de mer passent cette boue microbienne à travers leur système digestif, ils absorbent bien sûr tous les bons nutriments, mais finissent eux-mêmes par ajouter de l'oxygène dans la boue et à le caca sur le fond marin. «Ils sont comme des vers de terre», explique Pawson. "Ils traitent en quelque sorte la boue des grands fonds et la rendent vivable pour les autres animaux parce qu'ils ont augmenté la quantité d'oxygène disponible en elle."

5. Ils ont des crabes (dans le bon sens)

Les cochons de mer ne sont pas les seuls à vivre au fond de l'océan. Les bébés crabes royaux vont aussi y grandir. Et ces bébés crabes, un repas facile pour les prédateurs, ont besoin de protecteurs. Ils trouvent exactement un tel protecteur sous la forme improbable d'un cochon de mer.

Le Monterey Bay Aquarium Research Institute rapporte qu'en 2011, les chercheurs ont remarqué que des bébés crabes royaux s'accrochaient à pas mal de cochons de mer. En examinant des images d'autres créatures des eaux profondes, ils ont été témoins de cette stratégie de survie avisée:

Au total, les chercheurs ont examiné environ 2 600 holothuries et ont découvert que près du quart d'entre eux transportaient des crabes. Presque tous les crabes étaient des juvéniles d'une espèce de crabe royal appelée Neolithodes diomedeae. Les chercheurs ont été surpris de découvrir que la quasi-totalité (96 pour cent) des crabes juvéniles Neolithodes qu'ils ont vus dans les zones profondes et boueuses s'accrochaient aux cochons de mer.

Cela n'arrive pas partout. Au contraire, les crabes juvéniles n'attachent une cachette aux cochons de mer que dans les endroits où les cochons de mer sont "la plus grande structure benthique disponible comme abri".

Curieux d'en savoir plus? Découvrez cette vidéo amusante et remplie de faits:

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