5 faits fascinants sur les séquoias

1. Les séquoias sont célèbres, vous serez donc peut-être surpris d'apprendre qu'ils ne se trouvent que dans quelques petites poches du monde. Il existe trois espèces de séquoias: séquoia côtier, séquoia géant et séquoia à l'aube. Chacun grandit dans des domaines très spécifiques. Les séquoias côtiers ne se trouvent que dans une bande courte et étroite de la côte ouest, de Big Sur en Californie au sud de l'Oregon. Le séquoia géant ne pousse que dans la chaîne californienne de la Sierra Nevada, dans des bosquets dispersés qui, combinés, forment une zone de la taille de Cleveland. Et le séquoia de l'aube ne se trouve que dans une région reculée du centre de la Chine. Leurs minuscules gammes soulignent le fait que ces arbres uniques créent un écosystème fascinant et spécial.

2. Les séquoias à feuilles d'if sont les plus hautes des trois espèces de séquoias et peuvent atteindre plus de 300 pieds de hauteur. Pourtant, leurs systèmes racinaires ne s'étendent qu'à environ 6 à 12 pieds sous le sol. Ils parviennent à rester debout en étendant leur système racinaire peu profond à un diamètre de 50 pieds ou plus, et enchevêtrant les racines dans des rainures et des crevasses qui fournissent une force supplémentaire.

3. Les séquoias sont tellement énormes qu'un seul arbre peut être l'habitat d'un nombre incroyable d'espèces. Lorsque les séquoias perdent leur feuillage, une grande partie de celui-ci s'accumule dans les branches et se décompose pour devenir du sol, ou «sol de la canopée», où d'autres espèces de graines de plantes et de spores de champignons peuvent germer. Les espèces d'épiphytes, ou les plantes qui poussent dans les arbres plutôt que sur le sol, peuvent se compter par centaines, y compris les lichens, les bryophytes et les plantes vasculaires comme les fougères. Ce mélange de vie végétale poussant sur les branches des séquoias crée un habitat merveilleux et varié pour la vie animale.

Les séquoias abritent des amphibiens, des coléoptères, des grillons, des vers, des mille-pattes, des araignées et des mollusques. La salamandre opacifiée, une espèce qui respire entièrement à travers sa peau et a une queue préhensile pour grimper, prospère dans la canopée. Les tamias, les pêcheurs, les faucons pèlerins, les pygargues à tête blanche, la chouette tachetée du nord, le guillemot marbré et des dizaines d'autres espèces appellent la canopée. Des condors de Californie ont été trouvés nichant dans les cavités de séquoias géants, et ces géants à feuilles persistantes abritent au moins six espèces de chauves-souris.

La forêt de séquoias crée non seulement un écosystème unique au sol, mais également à travers chaque centimètre d'espace à des centaines de pieds au-dessus du sol. Les chercheurs découvrent toujours la vie profondément complexe des séquoias.

4. De nombreux séquoias vivent dans les pays touchés par le tremblement de terre, et il semble que la terre changeante causerait des ennuis aux géants. Mais les arbres ont appris une stratégie de survie. Les séquoias qui sont obligés de se pencher en raison des pentes changeantes, des inondations ou même d'autres arbres qui tombent contre eux sont en mesure d'accélérer leur croissance sur leurs flancs de descente, se renforçant efficacement contre une inclinaison supplémentaire.

5. Les séquoias sont adaptés à de nombreux événements climatiques, car ils devraient avoir une durée de vie de 2 000 ans ou plus. Mais la façon exacte dont les séquoias s'adapteront pour survivre au changement climatique à long terme est encore inconnue. Les séquoias géants comptent sur le manteau neigeux de la Sierra pour obtenir la majorité de l'eau dont ils ont besoin. Les séquoias côtiers dépendent d'un épais brouillard pour leur eau. Avec des sécheresses plus longues et plus dures entraînant moins de chutes de neige et des changements de conditions météorologiques entraînant moins de brouillard, les arbres sont déjà en difficulté.

De plus, les séquoias comptent sur le feu pour nettoyer le sous-étage des broussailles qui se disputent l'eau, pour le maintenir à l'écart des matériaux combustibles et pour créer de l'espace pour que de nouveaux semis prennent racine. Les humains surveillant attentivement les incendies de forêt, le sous-étage accumule une densité de plantes et de litière de feuilles inflammables. Les séquoias sont adaptés pour survivre à de petits incendies, mais les incendies déchaînés alimentés par des décennies de matériaux accumulés peuvent avoir des conséquences dévastatrices.

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Jaymi Heimbuch est écrivain et photographe au réseau Mère Nature. Suivez-la sur Twitter, Google+ et Facebook.

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