5 raisons pour lesquelles la biodiversité est un gros problème

"La biodiversité dans son ensemble forme un bouclier protégeant chacune des espèces qui la composent, nous-mêmes compris." - EO Wilson, "Half-Earth"

La Terre regorge de vie, des énormes rorquals bleus et séquoias aux minuscules bactéries, archées et champignons. Ce n'est pas seulement la seule planète connue pour abriter une vie; il y a tellement d'espèces dans tellement d'endroits que nous ne savons même pas encore combien il y en a.

Nous savons, cependant, que la Terre perd des espèces inhabituellement rapidement en ce moment. Nous assistons à un événement d'extinction de masse, quelque chose qui s'est produit au moins cinq fois auparavant sur Terre, mais jamais dans l'histoire humaine - et jamais avec l'aide humaine.

L'extinction fait partie de l'évolution, mais pas comme ça. Les espèces disparaissent plus rapidement qu'aucun homme n'a jamais vu; le taux d'extinction des animaux vertébrés est maintenant 114 fois plus élevé que le taux de fond historique. Les humains conduisent cela de plusieurs façons, du braconnage à la pollution, mais le facteur n ° 1 est la perte d'habitat.

Cela soulève de profondes inquiétudes au sujet de la biodiversité de la Terre, qui, comme l'a souligné le biologiste EO Wilson, est comme un bouclier écologique pour nous et pour d'autres espèces. Selon un rapport historique des Nations Unies publié en mai 2019, le taux d'extinction actuel est à la fois sans précédent dans l'histoire humaine et augmente rapidement, "avec de graves répercussions sur les gens du monde entier désormais probables". Environ 1 million d'espèces animales et végétales sont désormais menacées d'extinction, prévient le rapport, beaucoup en quelques années ou décennies.

«Les écosystèmes, les espèces, les populations sauvages, les variétés et les races locales de plantes et d'animaux domestiques diminuent, se détériorent ou disparaissent. Le réseau essentiel et interconnecté de la vie sur Terre devient plus petit et de plus en plus effiloché», déclare le coprésident du rapport, Josef Settele, un entomologiste au Centre Helmholtz pour la recherche environnementale en Allemagne, dans un communiqué. "Cette perte est le résultat direct de l'activité humaine et constitue une menace directe pour le bien-être humain dans toutes les régions du monde."

Selon une autre étude récente, la perte de biodiversité a franchi le seuil «sûr» dans la plupart des régions du monde, laissant de nombreux écosystèmes menacés d'effondrement.

Une carte de la perte de biodiversité dans les points chauds écologiques du monde entier. (Image: Newbold et. Al./Science)

"C'est la première fois que nous quantifions les effets de la perte d'habitat sur la biodiversité dans le monde de manière aussi détaillée", a déclaré l'auteur principal et chercheur de l'University College de Londres, Tim Newbold, dans un communiqué, "et nous avons constaté que dans la plupart de la biodiversité mondiale la perte n'est plus dans la limite de sécurité suggérée par les écologistes. "

Publiée dans la revue Science, l'étude a révélé que 58% de la surface terrestre de la Terre - une zone abritant 71% de tous les humains - a déjà perdu suffisamment de biodiversité "pour remettre en question la capacité des écosystèmes à soutenir les sociétés humaines".

Cela semble certainement mauvais. Mais pourquoi la biodiversité est-elle si importante? La technologie ne peut-elle pas faire fonctionner la civilisation, indépendamment de ce qui arrive à la faune dans les forêts, les prairies ou les zones humides en déclin? Voici de plus près pourquoi la biodiversité est un gros problème - et pourquoi il est dans notre intérêt de préserver ce qui reste.

Le bourdon à queue rouge est un pollinisateur important des cultures en Europe. (Photo: Pippa Sanderson / Shutterstock)

1. Nourriture

Environ 75 pour cent de notre approvisionnement alimentaire provient de seulement 12 espèces végétales et plus de 90 pour cent de la production animale mondiale provient de seulement 15 espèces de mammifères et d'oiseaux. C'est trompeur, cependant, parce que ces 27 espèces - ainsi que de nombreuses autres qui fournissent également de la nourriture aux humains - ne pourraient exister sans l'aide de centaines de milliers d'espèces moins connues travaillant en coulisses.

Un large éventail d'animaux sauvages rend l'agriculture possible, y compris les chauves-souris, les abeilles, les oiseaux, les libellules, les grenouilles, les coccinelles, les mantes, les taupes, les nématodes, les salamandres, les araignées, les crapauds et les guêpes, parmi d'innombrables autres. Sur 264 cultures cultivées dans l'Union européenne, plus de 80 pour cent dépendent des insectes pollinisateurs, tandis que les abeilles à elles seules augmentent les revenus des cultures américaines de plus de 15 milliards de dollars par an. Dans le monde entier, les chauves-souris font économiser aux producteurs de maïs environ 1 milliard de dollars par an en mangeant des ravageurs comme les larves du ver de l'épi.

La faune ne se contente pas de protéger et de polliniser les aliments; c'est souvent notre nourriture aussi. Des centaines de millions de personnes dépendent par exemple des protéines quotidiennes des poissons capturés dans la nature, y compris de nombreux poissons qui dépendent de récifs coralliens sains. Et bien que nous ne mangions principalement que quelques cultures domestiquées aujourd'hui, environ 7000 espèces végétales ont été cultivées comme nourriture dans l'histoire humaine - et leurs parents sauvages détiennent une cache de diversité génétique qui peut s'avérer inestimable car la sécheresse ou la maladie menacent les cultures de monoculture.

Environ 70 pour cent des plantes connues ayant des propriétés anticancéreuses n'existent que dans les forêts tropicales humides. (Photo: soft_light / Shutterstock)

2. Santé

La biodiversité est liée à la santé humaine de plusieurs manières. En ayant un mélange diversifié de plantes, de champignons et d'animaux à manger, nous assurons une nutrition qui protège notre corps contre les maladies et autres épreuves. Une biodiversité plus élevée a également été liée à une baisse du nombre de maladies, des études ayant révélé des taux humains inférieurs de maladie de Lyme, de paludisme, d'infection respiratoire aiguë et de diarrhée autour des zones naturelles protégées.

Mais même lorsque nous ne pouvons pas éviter de tomber malades, la biodiversité continue de venir à la rescousse.

Les découvertes médicales commencent souvent par des recherches sur la biologie ou la génétique des plantes, des animaux, des champignons et des bactéries. Cette inspiration est particulièrement répandue dans les forêts tropicales, points chauds de la biodiversité qui contiennent la moitié de toutes les espèces connues. La théophylline, un médicament contre l'asthme, provient des cacaoyers, par exemple, et environ 70% des plantes aux propriétés anticancéreuses ne se trouvent que dans les forêts tropicales. Pourtant, des connaissances médicales peuvent également être trouvées dans d'autres écosystèmes, comme les forêts de l'est de l'Amérique du Nord, où le cèdre rouge de l'Est produit un composé qui combat les bactéries résistantes aux antibiotiques.

«Chaque fois qu'une espèce disparaît ou que la diversité génétique est perdue, nous ne saurons jamais si la recherche nous aurait donné un nouveau vaccin ou médicament», souligne la National Wildlife Federation. Et comme le note l'initiative The Economics of Ecosystems and Biodiversity (TEEB), "tous les écosystèmes sont une source potentielle de ressources médicinales".

La biodiversité des sols est essentielle à la santé des prairies, comme celle du Colorado. (Photo: US Bureau of Land Management)

3. Services écosystémiques

La nourriture et la médecine ne sont que deux des nombreux «services écosystémiques» que les humains peuvent attendre des habitats de la biodiversité. Voici quelques autres exemples:

  • Air pur: des forêts anciennes au phytoplancton océanique, l'oxygène que nous respirons est généré par la photosynthèse des membres des écosystèmes du monde entier. Les plantes absorbent également une variété de polluants atmosphériques et séquestrent les émissions excessives de dioxyde de carbone qui alimentent le changement climatique.
  • Eau propre: les forêts aident le sol à absorber plus d'eau, ce qui peut réduire les inondations, limiter l'érosion, filtrer les contaminants et remplir les aquifères. Les zones humides excellent également dans la «phytoremédiation» ou le nettoyage des produits chimiques dangereux de l'eau et du sol. Différentes espèces apportent des compétences différentes, donc plus on est de fous.
  • Sol sain: le sol regorge naturellement d'arthropodes et de micro-organismes, qui sont faciles à ignorer mais offrent un large éventail d'avantages. Ils fournissent de la nourriture à des créatures légèrement plus grandes, aident les nutriments à parcourir le sol, augmentent la disponibilité des nutriments dans les racines et améliorent la santé des plantes, entre autres.
  • Matières premières: Les écosystèmes du biodivers nous fournissent une diversité de matières premières, notamment du bois, des biocarburants et des huiles végétales provenant à la fois d'espèces sauvages et cultivées. Les matériaux provenant de différentes plantes offrent différentes propriétés, telles que le bois dur ou mou, ou les huiles avec différents points de fumée.

Comme la biodiversité tombe en dessous des limites de sécurité, ces services sont menacés pour un nombre croissant de personnes. "Les décideurs s'inquiètent beaucoup des récessions économiques, mais une récession écologique pourrait avoir des conséquences encore pires - et les dommages à la biodiversité que nous avons subis signifient que nous risquons que cela se produise", a déclaré Andy Purvis, chercheur à l'Imperial College de Londres. et co-auteur de l'étude de 2016. "Tant que nous ne pourrons pas restaurer la biodiversité, nous jouons à la roulette écologique."

Les pêcheurs travaillent près d'un récif de corail en Indonésie, où les gens dépendent fortement des poissons sauvages. (Photo: Ethan Daniels / Shutterstock)

4. Résilience

L'un des aspects les plus importants de la biodiversité est qu'elle fournit une assurance. Selon l'hypothèse de l'assurance: "La biodiversité assure les écosystèmes contre les déclins de leur fonctionnement parce que de nombreuses espèces offrent de plus grandes garanties que certaines continueront de fonctionner même si d'autres échouent."

Lorsqu'un écosystème comprend de nombreuses espèces différentes, elles peuvent remplir un éventail de niches écologiques différentes, tandis que dans une monoculture, elles sont toutes en concurrence pour la même niche. La biodiversité a tendance à augmenter les taux globaux de photosynthèse, et elle protège également la communauté contre les maladies. Les virus des plantes se spécialisent souvent dans une certaine espèce, genre ou famille de plantes, de sorte qu'une seule souche virale peut anéantir tous les membres d'une monoculture. Dans un écosystème de biodiversité, en revanche, tous les œufs ne sont pas dans un même panier.

"La biodiversité permet aux écosystèmes de s'adapter aux perturbations comme les incendies et les inondations extrêmes", ajoute le NWF. "Si une espèce de reptile disparaît, une forêt avec 20 autres reptiles s'adaptera probablement mieux qu'une autre forêt avec un seul reptile."

Le lever du soleil illumine la canopée d'une forêt tropicale au Sri Lanka. (Photo: Sergieiev / Shutterstock)

5. Éthique, esthétique et respect

Il existe de nombreuses raisons pratiques de préserver la biodiversité. Il nous fait économiser de l'argent et des efforts, protège nos vies et nos moyens de subsistance et garantit que nous avons suffisamment à manger. Il convient également de noter, cependant, que la biodiversité est plus grande que n'importe quelle espèce, y compris nous.

En laissant la biodiversité intacte, nous laissons les processus évolutifs naturels se poursuivre. C'est un avantage à long terme au-delà de l'échelle des vies humaines, mais cela ne signifie pas que ce n'est pas important. L'évolution permet aux organismes de s'adapter aux changements environnementaux, et qui sommes-nous pour interférer avec cela? Puisqu'il est possible pour les humains de prospérer sans détruire les écosystèmes - et les vies - qui nous entourent, pourquoi les détruire? En tant qu'espèce capable de ruiner les écosystèmes, nous avons l'obligation morale de ne pas tout gâcher.

Et, enfin, la beauté la plus fondamentale de la biodiversité est la beauté elle-même. Passer du temps dans la nature offre de nombreux avantages aux gens, comme plus de créativité, une meilleure mémoire et une guérison plus rapide. Se sentir impressionné par la vue de la nature peut même réduire les protéines pro-inflammatoires dans le corps. Mais nous n'avons pas besoin de la science pour nous le dire. Tout ce qu'il faut, c'est un pas dans une forêt ancienne, ou une pagaie dans un ancien estuaire, pour montrer clairement que nous n'avons pas seulement la chance d'être en vie - nous avons aussi de la chance que le monde qui nous entoure soit.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour avec de nouvelles informations depuis sa publication initiale en juillet 2016.

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