5 raisons pour lesquelles le télescope spatial James Webb est si important

De nombreux scientifiques pensent qu'il existe une autre planète comme la Terre quelque part dans l'univers, et la recherche pour la trouver est sur le point de commencer.

Le télescope spatial James Webb (JWST) sera plus puissant que ses prédécesseurs et pourra voir plus loin dans l'espace pour découvrir des planètes lointaines dans des galaxies lointaines. Il nous donnera même les outils pour rechercher des indications d'une atmosphère qui pourrait soutenir la vie. Il est actuellement prévu de lancer dans l'espace le 30 mars 2021.

Il existe certainement des télescopes terrestres plus grands, mais comme son nom l'indique, le JWST se déplacera au-dessus de l'atmosphère, offrant des vues plus puissantes du ciel que même le télescope spatial Hubble historique pourrait offrir. Financé par la NASA en collaboration avec l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale canadienne (CSA), le télescope infrarouge Webb pèse 6 tonnes et orbitera à 1, 5 million de kilomètres de la Terre. Il bénéficie de nombreuses nouvelles avancées technologiques, dont un pare-soleil déployable et un miroir segmenté pliable.

"Pour aller dans les premières galaxies, nous avions besoin d'un plus grand miroir, et ce plus grand miroir devait regarder une plus grande fréquence de lumière", explique l'astrophysicien Blake Bullock, directeur de Northrop Grumman Aerospace Systems, l'entrepreneur du projet. "Il fallait également le garder au froid - moins 400 degrés Fahrenheit - donc il a un pare-soleil de la taille d'un court de tennis qui agit comme un parasol géant", ajoute-t-elle. "C'est comme un million de FPS, bloquant la lumière du soleil."

Bullock explique pourquoi le JWST est une entreprise si impressionnante:

1. Le télescope James Webb est puissant.

«C'est le plus grand et le plus puissant télescope jamais installé dans l'espace. Il y a de grands télescopes au sol mais rien de cette nature et de cette complexité dans l'espace. De loin, c'est la chose la plus puissante qui soit», dit-elle.

Le Webb est le successeur de Hubble, et il est 100 fois plus puissant. Webb a également un miroir beaucoup plus grand que Hubble, explique le site du télescope Webb: "Cette plus grande zone de collecte de lumière signifie que Webb peut scruter plus loin dans le temps que Hubble est capable de faire. Hubble est sur une orbite très proche autour de la terre, tandis que Webb sera à 1, 5 million de kilomètres. "

La NASA a récemment publié une vidéo du télescope déployant entièrement son miroir principal dans la même configuration qu'il aura lorsqu'il sera dans l'espace:

2. C'est une sorte de machine à voyager dans le temps.

"Hubble, poussé à son maximum, pouvait voir des galaxies qui étaient des adolescents en termes d'âge. Nous voulons voir des bébés", dit Bullock. "Avec le Webb, nous pourrons pour la première fois voir dans le passé les premiers objets de l'univers. Également pour la première fois, nous pourrons caractériser d'autres planètes qui tournent autour d'autres étoiles, des exoplanètes éloignées, et voir s'il y a des océans, une atmosphère, quels sont les éléments chimiques. "

3. Cela nous aidera à cartographier l'univers.

Des techniciens inspectent le pare-soleil du James Webb Space Telescope lors d'un test de dépliage et de séparation en 2014. (Photo: James Webb Space Telescope de la NASA [CC BY 2.0] / Flickr)

"Le télescope Webb ne sera pas en mesure de dire de façon décisive qu'il y a vraiment de la vie sur une planète ou non, mais il commence à cartographier cet espace et à dire:" Cela peut être un océan là-bas ", ce qui nous donne une feuille de route pour approfondir et vraiment enquêter ", dit-elle.

Webb va scruter l'univers dans l'infrarouge, ce qui est important parce que les étoiles et les planètes nouvellement formées sont cachées derrière la poussière qui absorbe la lumière visible, mais la lumière infrarouge peut pénétrer cette poussière.

4. Et cela peut nous aider à trouver la prochaine Terre.

"Nous prévoyons d'étudier la nature de l'énergie sombre dans l'univers et de comprendre la nature de ces très vieux objets. Et caractériser les planètes autour d'autres soleils nous met sur la voie de découvrir s'il y a une autre Terre là-bas." Le Webb aidera également à la chasse aux exoplanètes, ce que Hubble fait toujours mais n'a pas été conçu pour, selon Space.com.

5. C'est un coup technologique.

"Il a le potentiel de réécrire fondamentalement nos manuels en raison de la façon dont il augmentera considérablement notre vision du cosmos", dit Bullock. "Nous serons en mesure de mieux comprendre l'univers dans lequel nous vivons. Côté technologie, nous en voyons déjà les implications."

Northrop Grumman, qui a construit les miroirs du télescope, a dû recouvrir un nouveau terrain car un miroir aussi précis n'avait jamais été créé.

"La technologie que nous avons inventée est utilisée par les chirurgiens ophtalmologistes, donc il y a des avantages tangibles. Nous apprenons également des choses au niveau informatique. Nous avons fait d'énormes progrès dans la compréhension des déployables - comment nous prenons ce pare-soleil géant de la taille d'un court de tennis et pliez-le. "

Un technicien inspecte les panneaux miroirs du télescope spatial James Webb en 2010. (Photo: télescope spatial James Webb de la NASA [CC BY 2.0] / Flickr)

Webb possède un miroir primaire de 6, 5 mètres de diamètre, ce qui lui donnerait environ sept fois la zone de collecte par rapport aux miroirs disponibles sur la génération actuelle de télescopes spatiaux. Webb aura un champ de vision beaucoup plus large que la caméra sur Hubble et une résolution spatiale nettement meilleure que le télescope spatial Spitzer infrarouge, selon le site Webb.

Le lancement du JWST était initialement prévu en 2018, mais la NASA l'a repoussé à plusieurs reprises, citant le besoin de plus de temps pour intégrer et tester les composants. Le JWST commencera sa mission en mars 2021, date à laquelle il devrait être lancé sur une fusée Ariane 5 en provenance de Guyane française. En mars 2020, la NASA a suspendu les tests et les opérations d'intégration pour protéger les travailleurs pendant l'épidémie de coronavirus, COVID-19, et une mise à jour du calendrier est prévue pour un certain temps en avril. Pour l'instant, la mission reste sur la bonne voie.

Chaque fois qu'il se lance, le télescope nous donnera une vue sans précédent de l'univers. Vous pouvez voir l'observatoire entièrement assemblé se réunir dans le laps de temps ci-dessous:

#NASAWebb est maintenant un observatoire entièrement assemblé et a accompli plusieurs déploiements et mouvements importants qu'il effectuera dans l'espace. Cette nouvelle vidéo en accéléré met en évidence ces récents jalons critiques. #JWST #timelapse pic.twitter.com/N027BGFjuv

- Télescope Webb de la NASA (@NASAWebb) 26 février 2020

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa première publication en février 2016.

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