6 choses à savoir sur la 6e extinction de masse de la Terre

La Terre a soutenu la vie pendant 3, 5 milliards d'années, mais son hospitalité n'est guère cohérente. Les catastrophes naturelles ont déclenché au moins cinq extinctions massives au cours des 500 derniers millions d'années, chacune d'elles ayant détruit entre 50 et 90% de toutes les espèces de la planète. Le plus récent s'est produit il y a environ 65 millions d'années, lorsqu'un astéroïde a mis fin au règne des dinosaures et ouvert de nouvelles portes aux mammifères.

Maintenant, ça recommence. Une étude de 2015 a rapporté que la sixième extinction massive soupçonnée depuis longtemps de la faune terrestre est "déjà en cours". Et une étude de 2017 appelle la perte de cette faune sauvage une «annihilation biologique» et une «attaque effrayante sur les fondements de la civilisation humaine». Les chercheurs de l'Universidad Nacional Autónoma de México ont constaté que le taux de perte de population est extrêmement élevé - même parmi les espèces qui ne sont pas considérées comme menacées. Ils ont également constaté que jusqu'à la moitié de tous les animaux individuels ont été perdus au cours des dernières décennies.

Une étude de 2016 suggère également que cette sixième extinction massive tue de grands habitants de l'océan (comme les requins, les baleines, les palourdes géantes, les tortues de mer et le thon) en nombre disproportionnellement plus élevé que les petits animaux. C'est un renversement des extinctions passées, quand il y avait un léger lien entre une plus petite taille et une extinction.

Et alors que les extinctions précédentes étaient souvent liées à des astéroïdes ou des volcans, celui-ci est un travail intérieur. Elle est causée principalement par une espèce - un mammifère, ironiquement. La crise actuelle est l'œuvre de l'homme, et nous avons une "propension unique à abattre les plus grands membres d'une population", écrivent les auteurs de l'étude de 2016.

De nombreux scientifiques nous avertissent depuis des années, citant un rythme d'extinctions bien au-delà du taux historique de «fond». Pourtant, les critiques ont fait valoir que cela était basé sur des données inadéquates, préservant le doute sur l'ampleur du déclin de la faune moderne. Pour voir si un tel doute est justifié, l'étude de 2015 a comparé une estimation prudemment faible des extinctions actuelles à un taux de fond estimé deux fois plus élevé que ceux utilisés dans les études précédentes. Malgré la prudence supplémentaire, il a encore constaté que les espèces disparaissent jusqu'à 114 fois plus rapidement qu'elles ne le font normalement entre les extinctions massives.

Voici six choses importantes à savoir sur la vie dans la sixième extinction de masse:

1. Ce n'est pas normal.

Autrefois abondants dans l'est de l'Amérique du Nord, les pigeons voyageurs ont été chassés par une vague de chasse et la perte d'habitat. (Photo: Seabamirum / Flickr)

L'extinction est une partie naturelle de l'évolution, ayant déjà revendiqué environ 99 pour cent de toutes les espèces dans l'histoire de la Terre. Mais les choses peuvent mal tourner quand trop d'espèces disparaissent trop rapidement, créant un effet domino capable de détruire les écosystèmes. Dans l'étude de 2015 mentionnée ci-dessus, les chercheurs ont utilisé un taux de fond de deux extinctions de mammifères pour 10 000 espèces pour 100 ans (2 E / MSY), ce qui est le double du taux de fond utilisé dans de nombreuses études précédentes. Lorsqu'ils ont comparé cela à une estimation prudente des extinctions modernes, ils n'ont trouvé aucun moyen d'éviter d'appeler cela une extinction de masse.

"Même selon nos hypothèses, qui tendraient à minimiser les preuves d'une extinction de masse naissante, le taux moyen de perte d'espèces de vertébrés au cours du siècle dernier est jusqu'à 114 fois plus élevé que le taux de base", écrivent les auteurs de l'étude. "Sous le taux de base de 2 E / MSY, le nombre d'espèces disparues au siècle dernier aurait mis, selon le taxon vertébré, entre 800 et 10 000 ans pour disparaître. Ces estimations révèlent une perte de biodiversité exceptionnellement rapide sur au cours des derniers siècles, ce qui indique qu'une sixième extinction de masse est déjà en cours. "

2. L'espace est limité.

La déforestation est l'une des principales menaces pour les espèces menacées. (Photo: Fedorov Oleksiy / Shutterstock)

La cause n ° 1 du déclin de la faune moderne est la perte et la fragmentation de l'habitat, représentant la principale menace pour 85% de toutes les espèces de la Liste rouge de l'UICN. Cela comprend la déforestation pour l'agriculture, l'exploitation forestière et la colonisation, mais aussi la menace moins évidente de fragmentation par les routes et autres infrastructures.

Et même lorsque les habitats ne sont pas rasés ou divisés, ils sont de plus en plus modifiés par d'autres activités humaines. Les espèces envahissantes menacent désormais une variété de plantes et d'animaux indigènes dans le monde, soit en les tuant directement, soit en les supplantant pour se nourrir et se nicher. La pollution est omniprésente dans de nombreux endroits, des produits chimiques comme le mercure qui s'accumulent dans les poissons aux débris plastiques qui tuent lentement les tortues marines, les oiseaux marins et les cétacés. Des écosystèmes entiers migrent maintenant en raison du changement climatique, laissant derrière eux des espèces moins mobiles ou adaptables. Et dans certaines parties du monde, les braconniers effacent des espèces rares pour répondre à la demande de pièces d'animaux sauvages comme la corne de rhinocéros et l'ivoire d'éléphant.

3. Les vertébrés disparaissent.

La grenouille lémurienne est en danger critique d'extinction et inscrite sur la Liste rouge de l'UICN. (Photo: GJ Verspui / Shutterstock)

Le nombre d'espèces de vertébrés qui ont définitivement disparu depuis 1500 est d'au moins 338, selon l'étude de 2015. (Cela n'inclut pas les catégories moins strictes de «éteintes dans la nature» (EW) et «peut-être éteintes» (PE), ce qui porte le total à 617.) Plus de la moitié de ces extinctions ont eu lieu depuis 1900-1998 dans la catégorie "éteinte" (EX), plus 279 en EW et PE.

Même selon les estimations les plus prudentes, les taux d'extinction des mammifères, des oiseaux, des amphibiens et des poissons ont tous été au moins 20 fois supérieurs à ceux attendus depuis 1900, notent les chercheurs (le taux de reptiles varie de 8 à 24 fois au-dessus des prévisions). La population totale de vertébrés de la Terre aurait chuté de 52% au cours des 45 dernières années seulement, et la menace d'extinction menace toujours de nombreuses personnes - dont environ 41% de toutes les espèces d'amphibiens et 26% des mammifères.

"Il existe des exemples d'espèces dans le monde qui sont essentiellement des morts-vivants", explique Ehrlich.

4. C'est probablement encore pire que ce que nous pensons.

Les insecticides peuvent affaiblir les pollinisateurs indigènes comme les abeilles, ce qui soulève des inquiétudes quant à l'approvisionnement alimentaire. (Photo: Bjorn Watland / Flickr)

L'étude de 2015 était intentionnellement conservatrice, de sorte que le taux réel d'extinctions est presque certainement plus extrême qu'il ne le suggère. "Nous soulignons que nos calculs sous-estiment très probablement la gravité de la crise d'extinction", écrivent les chercheurs, "parce que notre objectif était de placer une limite inférieure réaliste sur l'impact de l'humanité sur la biodiversité".

L'étude se concentre également sur les vertébrés, qui sont généralement plus faciles à compter que la faune plus petite ou plus subtile comme les mollusques, les insectes et les plantes. Comme une autre étude récente l'a souligné, cela laisse une grande partie de la crise sans examen. "Les mammifères et les oiseaux fournissent les données les plus fiables, car le statut de presque tous a été évalué", écrivent les auteurs de cette étude. "Les invertébrés constituent plus de 99 pour cent de la diversité des espèces, mais le statut d'une infime fraction seulement a été évalué, sous-estimant ainsi considérablement les niveaux globaux d'extinction."

En incorporant des données sur les invertébrés terrestres, ajoutent-ils, "cette étude estime que nous avons peut-être déjà perdu 7% des espèces [contemporaines] sur Terre et que la crise de la biodiversité est réelle".

5. Aucune espèce n'est sûre.

Selon l'Organisation mondiale de la santé, environ 1 milliard de personnes dépendent du poisson comme principale source de protéines animales. (Photo: Albert Pego / Shutterstock)

Les humains ne sont guère une espèce en voie de disparition, avec une population mondiale d'environ 7, 2 milliards d'habitants et en croissance. Mais les fortunes peuvent changer rapidement, comme nous l'avons démontré au cours des dernières décennies avec de nombreuses autres espèces sauvages. Et malgré tous nos efforts pour nous protéger contre les caprices de la nature, la civilisation reste tributaire d'écosystèmes sains pour la nourriture, l'eau et d'autres ressources. S'adapter aux extinctions massives serait un défi en toutes circonstances, mais c'est particulièrement intimidant dans le contexte du changement climatique.

"S'il est permis de continuer, la vie mettrait plusieurs millions d'années à se rétablir, et notre espèce elle-même disparaîtrait probablement très tôt", explique Gerardo Ceballos de l'Universidad Autónoma de México, auteur principal de l'étude de 2015. "Nous scions le membre sur lequel nous sommes assis", ajoute Ehrlich.

6. Contrairement à un astéroïde, nous pouvons être raisonnés avec.

Le rendu d'un artiste de l'astéroïde largement crédité d'avoir anéanti les dinosaures. (Photo: NASA)

Les extinctions de masse précédentes étaient peut-être inévitables, mais il n'est pas trop tard pour arrêter celle-ci. Bien que les auteurs de l'étude de 2015 reconnaissent la difficulté de freiner la destruction lucrative comme la déforestation, sans parler du changement climatique, ils notent que c'est toujours possible. Il gagne même du terrain, grâce à la sensibilisation croissante du public ainsi qu'à l'attention de haut niveau des gouvernements, des entreprises et même du pape.

"Pour éviter une véritable sixième extinction massive, il faudra des efforts rapides et intensifiés pour conserver les espèces déjà menacées", écrivent les auteurs de l'étude, "et pour atténuer les pressions sur leurs populations - notamment la perte d'habitat, la surexploitation à des fins économiques et le changement climatique".

Ce ne sera pas facile, mais au moins c'est plus une chance que les dinosaures.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en juin 2015.

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