6 faits fascinants sur les récifs coralliens

Les récifs coralliens sont l'un des écosystèmes les plus colorés et les plus diversifiés du monde, et bien qu'ils ne couvrent qu'environ 1% du plancher océanique, ils ont un effet énorme sur la santé du reste du monde. Des récifs coralliens sains signifient des océans sains, et ils contribuent tous à créer une planète saine. Voici plusieurs faits fascinants sur ces écosystèmes étonnants.

1. Les coraux ne sont pas des plantes. Ce sont en fait des animaux et, étonnamment, des parents de méduses et d'anémones.

2. Cependant, ils dépendent de la photosynthèse pour survivre. Mais les polypes coralliens ne font pas la photosynthèse proprement dite. Les algues microscopiques, ou zooxanthelles, vivent dans les cellules tapissant la cavité digestive du polype. Jusqu'à 90% de l'énergie dont un polype a besoin provient de cette relation symbiotique. Les 10% restants proviennent de la chasse au polype en étendant ses tentacules pour attraper des proies.

3. Ils mangent des microplastiques et ils les aiment. Une étude publiée dans Marine Pollution Bulletin révèle que les coraux, comme les poissons, confondent le plastique avec les proies et l'ingèrent. La partie surprenante, cependant, est que les chercheurs ont également apprécié le goût. Les scientifiques ont collecté des coraux au large des côtes de la Caroline du Nord et les ont nourris d'une variété d'options, dont du sable et de minuscules morceaux de plastique. Les coraux ont massivement préféré le plastique.

"Les coraux dans nos expériences mangeaient tous les types de plastiques, mais préféraient les microplastiques non encrassés par une différence de trois fois par rapport aux microplastiques couverts de bactéries", a déclaré Austin Allen, étudiant au doctorat à la Nicholas School of the Environment de l'Université Duke, dans un communiqué. "Cela suggère que le plastique lui-même contient quelque chose qui le rend savoureux."

4. Les récifs coralliens sont l'une des zones marines les plus riches en biodiversité de la planète, abritant des centaines voire des milliers d'espèces. Les récifs sont un endroit important pour trouver de la nourriture, un abri, des partenaires et des endroits pour se reproduire. Les récifs agissent également comme des nurseries pour les grandes espèces de poissons, les gardant en sécurité jusqu'à ce qu'ils soient assez grands pour se jeter dans l'océan plus profond.

5. Les récifs coralliens sont importants pour le développement de nouveaux médicaments. Selon la NOAA, "les plantes et les animaux des récifs coralliens sont d'importantes sources de nouveaux médicaments en cours de développement pour traiter le cancer, l'arthrite, les infections bactériennes humaines, la maladie d'Alzheimer, les maladies cardiaques, les virus et d'autres maladies."

6. Les récifs coralliens sont si précieux pour les industries de la pêche et du tourisme, ainsi que pour la protection des rivages contre les dommages causés par les tempêtes, que la destruction d'un kilomètre de récif corallien signifie la perte de 137 000 à 1 200 000 dollars sur une période de 25 ans, selon le Institut des ressources mondiales. Et pourtant, près de 60% des récifs coralliens du monde sont menacés par l'activité humaine.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en août 2014.

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