6 faits intéressants sur les boa constrictors

Les boa constrictors sont parmi les serpents les plus célèbres sur Terre. C'est en partie parce qu'ils sont populaires comme animaux de compagnie, mais aussi parce qu'ils sont des merveilles de la nature finement réglées - en particulier lorsqu'ils vivent dans les écosystèmes naturels où ils ont évolué.

Voici quelques choses que vous ne savez peut-être pas sur les constricteurs de boa:

1. Tous les boas sont des constricteurs, mais il n'y a qu'un seul boa constricteur.

"Boa" est un nom commun pour plus de 50 espèces de serpents constricteurs, tous des membres non venimeux de la famille des Boidae. C'est aussi le nom d'un genre de cette famille, et le genre Boa ne contient qu'une seule espèce reconnue: Boa constrictor. C'est l'un des cas assez rares où les noms communs et scientifiques d'une espèce sont les mêmes, comme Aloe vera ou Tyrannosaurus rex.

Les Boa constrictors sont des serpents du Nouveau Monde, originaires des habitats du nord du Mexique à travers l'Amérique centrale et l'Amérique du Sud. Il existe plusieurs sous-espèces distinctes, dont Boa constrictor constrictor (du bassin nord de l'Amazone), B. c. amarali (du bassin sud de l'Amazonie), B. c. occidentalis (du Paraguay et d'Argentine) et B. c. nebulosa (de la Dominique).

2. Les boas donnent naissance à des bébés vivants qui deviennent indépendants en quelques minutes.

Les Boa constrictors sont «ovovivipares», ce qui signifie que leurs œufs restent à l'intérieur du corps de la mère jusqu'à ce qu'ils soient prêts à éclore, après quoi elle donne naissance à des petits. Ces bébés boas ont frappé le sol en rampant et sont indépendants quelques minutes après leur naissance.

La plupart des couvées comprennent 20 à 50 bébés, selon le Woodland Park Zoo de Seattle, mais le record est de 77. Les nouveau-nés mesurent de 17 à 20 pouces (43 à 51 centimètres) et peuvent atteindre 3 pieds (0, 9 mètre) en plusieurs mois. Ils atteignent la maturité sexuelle à 3 ou 4 ans, moment auquel certains individus peuvent s'étirer sur plus de 1, 8 mètre de long.

3. Ils ne tuent pas leurs proies en les étouffant.

Les boa constrictors sont des chasseurs d'embuscades, souvent suspendus à un arbre jusqu'à ce qu'ils puissent attraper un animal qui passe avec leurs mâchoires. Une fois que cela se produit, ils créent deux ou plusieurs boucles avec leur corps pour encercler complètement leur proie. En s'enroulant autour de la cage thoracique, ils peuvent comprimer les organes vitaux de leur victime et également surveiller son rythme cardiaque, leur faisant savoir quand l'acte est fait.

Mais comment tuent-ils exactement leurs proies? Les scientifiques ont longtemps pensé que les boas tuaient par suffocation, serrant la cage thoracique d'un animal afin qu'il ne puisse pas remplir ses poumons d'air. Cependant, comme l'a révélé une étude de 2015, ils utilisent en fait une méthode encore plus rapide: couper l'approvisionnement en sang.

De nombreux animaux peuvent survivre relativement longtemps sans air, comme on le voit lorsque les humains reviennent après une noyade. Et parce que les proies naturelles des boa constrictors peuvent être dangereuses - souvent équipées de griffes acérées, de dents, de sabots ou de becs - les serpents doivent travailler le plus rapidement possible. Après un gros repas, un boa constrictor peut ne pas avoir besoin de manger à nouveau pendant des semaines.

4. Ils utilisent toujours ce qui reste de leurs jambes.

Comme tous les serpents, les boa constrictors ont évolué à partir d'ancêtres à quatre pattes. Les boas sont considérés comme des serpents primitifs, car ils ont encore des caractéristiques anciennes qui se sont estompées chez la plupart des espèces de serpents. Cela comprend deux poumons fonctionnels (de nombreux serpents n'utilisent qu'un seul poumon, une adaptation à leur forme allongée) ainsi que des restes de jambes appelés «éperons pelviens».

Les boas n'ont plus besoin de jambes pour la locomotion, mais ils ont toujours trouvé des utilisations pour leurs membres résiduels, qui ressemblent à une griffe dépassant de leur ventre. Les mâles les utilisent pour l'accouplement, par exemple, et ils seraient également utiles pendant le combat.

5. Vivre avec des boas est un long engagement.

Les Boa constrictors sont naturellement des serpents solitaires et peuvent s'adapter relativement bien à la captivité. "Il est facile d'obtenir des boa constrictors élevés en captivité depuis des générations, ce qui augmente leur affinité pour les humains", selon le musée de zoologie de l'Université du Michigan. "Ce sont des animaux relativement peu exigeants, tant que leur grande taille adulte et leurs besoins d'espace sont pris en compte."

Cela dit, aucun humain ne devrait entrer dans une telle relation à la légère. Les constricteurs de boa sauvages peuvent vivre de 20 à 30 ans, et dans l'environnement abrité d'une maison humaine, ils sont connus pour survivre au-delà de 40 anniversaires. Il s'agit d'un engagement à long terme qui implique non seulement l'alimentation et les soins généraux, mais également le maintien d'un habitat sec pour éviter les problèmes de santé comme la pourriture des écailles.

"Nous ne recommandons pas les reptiles comme animaux de compagnie pour la plupart des gens car ils ont besoin de régimes et d'environnements très spécialisés", explique le zoo de Woodland Park. "Nous recevons également des centaines de demandes chaque année pour prendre d'anciens iguanes, boas et autres reptiles, mais nous ne pouvons pas les accepter en raison de l'espace, de la santé et de milieux inconnus." Lorsque des serpents exotiques s'échappent ou sont libérés par leurs propriétaires, ils peuvent causer de gros problèmes écologiques. Les boa constrictors constituent rarement une menace directe pour les humains, bien que les gros serpents doivent toujours être manipulés avec un soin extrême - comme une femme de l'Ohio l'a récemment rappelé - et nourris avec plus d'une personne présente.

6. Dans la nature, les boas aident à contrôler les rongeurs et les maladies.

Le boa constrictors n'est pas une espèce en voie de disparition, mais certaines populations sauvages ont décliné en raison de la perte d'habitat, de la mortalité routière et de la collecte excessive pour le commerce d'animaux de compagnie, en particulier sur les îles au large. Et tandis que les serpents sauvages peuvent sembler effrayants pour certaines personnes, les boa constrictors - comme la plupart des serpents et les prédateurs en général - fournissent de précieux services écosystémiques dans leurs habitats naturels.

Les serpents mangent des souris, des rats et d'autres rongeurs, qui agissent souvent comme des ravageurs en pillant les approvisionnements alimentaires humains et en propageant des maladies. Mais les bienfaits des boas peuvent s'étendre au-delà des rongeurs: dans les tropiques américains, par exemple, les opossums indigènes peuvent être porteurs de la leishmaniose, une maladie humaine, qui est transmise par les phlébotomes sanguinaires qui parasitent les opossums. En mangeant des opossums, les boas sont censés aider à réguler leurs populations, réduisant ainsi la transmission potentielle de la leishmaniose à l'homme.

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