7 faits époustouflants sur les champignons magiques

Les champignons ont prospéré sur Terre pendant un bon moment, peut-être plus de 2 milliards d'années. Ils ont développé des trucs impressionnants pendant cette période, dont beaucoup sont fascinants ou effrayants pour les humains - et parfois un peu des deux.

Certains champignons anciens ont atteint près de 9 mètres de haut avant que les arbres n'existent, par exemple, et aujourd'hui un champignon du miel en Oregon peut être le plus grand organisme de la planète, couvrant une superficie d'environ 400 acres (162 hectares). Certains types de champignons peuvent briller dans l'obscurité et quelques-uns transforment les insectes en zombies. Certaines espèces sont mortelles pour l'homme, tandis que d'autres nous fournissent de précieux superaliments.

Et puis il y a les champignons magiques, également appelés «champignons». Ces champignons sont réputés pour leurs effets psychédéliques sur les personnes qui les ingèrent, une pratique ancienne qui remonte aux "cultes de champignons" préhistoriques et aux chamans qui ont pu inspirer le Père Noël. Pourtant, même après des siècles d'expérience, nous ne démystifions que bon nombre des pouvoirs magiques - et médicinaux - que possèdent ces champignons.

Cet article n'est pas nécessairement destiné à préconiser l'utilisation occasionnelle de champignons magiques, qui sont largement illégaux et potentiellement dangereux. Même lorsqu'ils offrent les avantages pour la santé décrits ci-dessous, ils sont généralement utilisés dans un environnement clinique contrôlé, souvent avec des conseils ou d'autres conseils de professionnels de la santé. Cela dit, cependant, ce sont aussi des merveilles naturelles de notre planète que nous serions stupides d'ignorer.

Donc, pour regarder de plus près ces membres mystiques de l'armoire à pharmacie de Mère Nature, voici quelques faits intéressants que vous ne connaissez peut-être pas sur les champignons magiques:

Il existe 2 types de base, mais environ 200 espèces différentes.

Psilocybe cubensis est l'espèce de champignon psychédélique la plus cultivée. (Photo: gsplanet / Shutterstock)

Les champignons psychédéliques se divisent en deux catégories générales, chacune caractérisée par un mélange distinct d'ingrédients psychotropes qui rendent leurs champignons «magiques».

Le groupe le plus grand et le plus commun produit des hallucinogènes appelés psilocybine et psilocine, et comprend plus de 180 espèces de tous les continents sauf l'Antarctique. Ces champignons divers proviennent d'une douzaine de genres, mais sont souvent regroupés sous le nom de «champignons psilocybine». La plupart appartiennent au genre Psilocybe, y compris des espèces bien connues comme P. cubensis ("sommet d'or") et P. semilanceata ("chapeau de la liberté").

Les champignons de la psilocybine pourraient être si divers, selon une étude publiée dans Evolution Letters, car ils n'ont pas hérité des gènes de la psilocybine d'un ancêtre commun, mais les ont transmis directement à des espèces éloignées dans un phénomène appelé «transfert horizontal de gènes». La psilocybine aurait pu à l'origine évoluer en tant que mécanisme de défense, suggèrent les auteurs de l'étude, dissuadant les parasites mangeurs de champignons en «modifiant l'esprit des insectes».

L'autre groupe est plus petit, mais a une riche histoire d'utilisation religieuse. Il se compose d'une espèce emblématique - Amanita muscaria ("fly agaric") - plus quelques parents moins célèbres comme A. pantherina ("panther cap"). Au lieu de la psilocybine ou de la psilocine, ses principaux hallucinogènes sont des produits chimiques appelés muscimol et acide iboténique.

Un champignon Amanita muscaria pousse dans une forêt près de Rieder, en Allemagne. (Photo: Karl-Josef Hildenbrand / AFP / Getty Images)

Ces "champignons muscimol" sont apparentés à certains champignons notoirement toxiques, à savoir Amanita phalloides ("cap de la mort") et A. ocreata ("ange destructeur"). Ils sont généralement moins toxiques que ces cousins ​​tueurs, mais étant donné les enjeux élevés d'un mélange de champignons, les non-experts sont invités à éviter complètement Amanita.

"Ce sont des choses sérieuses, les gens", prévient l'écrivain et butineur Hank Shaw. "Méprenez ce champignon pour une autre amanite et vous pouvez mourir." (Pour en savoir plus sur la sécurité de la recherche de champignons, consultez cette introduction à l'identification des champignons par Tom Oder du site.)

Les champignons magiques nous ont peut-être donné le Père Noël.

Les champignons Amanita muscaria ont peut-être inspiré plusieurs aspects de l'histoire du Père Noël. (Photo: borsmenta / Shutterstock)

L'histoire du Père Noël est assez étrange quand on y pense, des elfes magiques et des rennes volants à l'utilisation de la cheminée du Père Noël et de son emblématique costume rouge et blanc. Selon une théorie, bon nombre de ces caprices proviennent de champignons muscimol - ou, plus précisément, de chamans sibériens qui les ont distribués il y a des siècles.

A. muscaria est depuis longtemps appréciée en Sibérie, où la consommation humaine remonte au moins aux années 1600. Alors que certaines de ces activités étaient probablement récréatives, les chamans sibériens ont ingéré les champignons "pour communier avec le monde des esprits", comme l'a expliqué l'anthropologue John Rush à LiveScience. Les chamans ont également distribué des champignons à la fin du mois de décembre, a-t-il noté, entrant souvent dans les maisons par le toit à cause de la neige profonde.

Le style distinctif du Père Noël a établi des comparaisons avec les chamans sibériens du XVIIe siècle. (Illustration: Yumiyumi / Shutterstock)

"[C] es chamanes ou prêtres pratiquants liés aux anciennes traditions collectaient Amanita muscaria, les séchaient et les offraient en cadeau au solstice d'hiver", a expliqué Rush. "Parce que la neige bloque généralement les portes, il y avait une ouverture dans le toit par laquelle les gens entraient et sortaient, d'où l'histoire de la cheminée."

Ces chamans avaient également une tradition de s'habiller comme A. muscaria, a ajouté Rush, portant des costumes rouges avec des taches blanches. Leurs quêtes de vision pourraient être partagées avec des animaux spirituels comme les rennes, souligne LiveScience, qui vivent en Sibérie et sont connus pour manger des champignons hallucinogènes. Et il y a aussi d'autres liens, comme la maison arctique du Père Noël ou son placement de cadeaux sous les arbres (semblable à la façon dont A. muscaria pousse à la base des pins). Pourtant, l'histoire du Père Noël est un mélange de nombreuses influences au cours des siècles, et les champignons ne sont qu'une source spéculative - bien qu'intrigante - de la magie du Père Noël.

Les humains et les champignons magiques remontent à des millénaires.

Exemples de statues mayas en pierre de champignon du Guatemala. (Photo: NIDA [domaine public] / Wikimedia Commons)

Personne ne sait exactement quand l'humanité a découvert des champignons magiques, mais il existe des preuves suggérant qu'ils ont été utilisés dans des rituels religieux il y a des milliers d'années. Les champignons de psilocybine étaient importants pour certaines cultures méso-américaines au moment de la conquête espagnole, par exemple, une tradition qui était probablement déjà ancienne à l'époque.

"[Un] véritable culte des champignons dans les cultures méso-américaines semble avoir existé", écrivait le biologiste Harri Nyberg dans une étude de 1992, "et ses origines remontent à l'antiquité lointaine." Cela est dû en partie à des œuvres d'art comme les "remarquables" pierres de champignon "des anciens Mayas et des fresques murales trouvées dans le centre du Mexique", a noté Nyberg, dont certaines remontent à plus de 2000 ans. Le champignon hallucinogène Psilocybe mexicana, originaire d'Amérique centrale, était auparavant connu sous le mot aztèque teonanacatl - souvent traduit par «champignon divin».

Psilocybe mexicana, originaire du Mexique et du Guatemala, est l'une des 180 espèces de champignon psilocybine. (Photo: Alan Rockefeller [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Dans le désert du Sahara, l'art rupestre d'il y a 7 000 à 9 000 ans peut présenter des représentations encore plus anciennes de champignons psychédéliques. Les scènes incluent des danseurs humains tenant des objets en forme de champignon, dans certains cas avec deux lignes parallèles reliant les objets à la tête des danseurs. Ce n'est pas une preuve définitive, mais certains chercheurs y voient les premiers indices de personnes utilisant des champignons psychotropes.

Il existe également une théorie marginale, «l'hypothèse du singe lapidé», qui suggère que les champignons magiques ont déclenché l'essor de la taille du cerveau et de la culture des premiers humains. De nombreux experts rejettent cette idée comme simpliste et spéculative, notant son manque de preuves pour retracer si soigneusement la conscience humaine à un seul catalyseur. Pourtant, l'idée a également suscité plus d'intérêt ces derniers temps, et même certains de ses sceptiques voient la valeur de la façon dont elle a mis en évidence la capacité de la psilocybine à modifier la conscience et le cerveau lui-même.

La psilocybine semble réorganiser brièvement le cerveau.

La molécule de psilocybine est fabriquée par près de 200 espèces de champignons. (Illustration: Jynto [CC0 1.0] / Wikimedia Commons)

La psilocybine se lie à un récepteur dans le cerveau pour la sérotonine, et on pense que cela provoque plusieurs de ses distorsions sensorielles. Pourtant, avec les hallucinations et les changements d'humeur, les personnes qui prennent de la psilocybine décrivent souvent un sens abstrait et onirique de «conscience élargie». Et ces dernières années, des technologies comme l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) ont mis en lumière à quoi cela ressemble à l'intérieur du cerveau.

Dans une étude, par exemple, les chercheurs ont scanné le cerveau de 15 volontaires après leur avoir donné de la psilocybine. Activité dopée dans le réseau cérébral liée à la pensée émotionnelle, avec une activité simultanée dans différents domaines comme l'hippocampe et le cortex cingulaire antérieur. (Ce modèle ressemble à l'IRMf des personnes qui rêvent, ont noté les chercheurs.) Dans le même temps, l'activité est devenue moins organisée dans le réseau cérébral liée à la pensée de haut niveau et au sentiment de soi.

Une autre étude d'IRMf a révélé un «changement radical» dans l'organisation du cerveau, reliant la psilocybine à une vague temporaire de connexions neuronales qui n'existent pas normalement. "Nous constatons que l'état psychédélique est associé à un mode de fonctionnement cérébral moins contraint et plus intercommunicatif", ont écrit les auteurs, "ce qui est conforme aux descriptions de la nature de la conscience dans l'état psychédélique."

De plus, une équipe de chercheurs de l'Université de Floride du Sud a découvert que la psilocybine peut également se lier aux récepteurs qui stimulent la guérison. Par conséquent, on pense que la psilocybine répare et fait croître les cellules du cerveau, ce qui pourrait s'avérer bénéfique pour ceux qui souffrent de dépression ou d'autres problèmes de santé mentale.

La psilocybine peut provoquer un changement de personnalité durable.

L'ouverture est un trait de personnalité lié à la créativité et à la pensée divergente. (Photo: Andy Arthur [CC BY 2.0] / Flickr)

Alors que l'activité cérébrale revient généralement à la normale après la disparition de la psilocybine, la recherche suggère que certains effets peuvent durer plus longtemps. Une étude, publiée dans le Journal of Psychopharmacology, a mesuré comment la psilocybine affecte cinq domaines de la personnalité - névrosisme, extroversion, ouverture, agrément et conscience. Il a trouvé "des augmentations significatives de l'ouverture à la suite d'une séance de psilocybine à forte dose."

L'ouverture est un terme psychologique pour l'attitude de quelqu'un envers de nouvelles expériences, et est associée à des traits comme l'imagination, la créativité et l'appréciation esthétique. Non seulement l'ouverture a généralement augmenté lors d'une session de psilocybine, mais chez près de 60% des participants à l'étude, elle "est restée significativement plus élevée que la ligne de base plus d'un an après la session", ont écrit les chercheurs.

C'était surprenant, ont-ils ajouté, car la personnalité ne change généralement pas beaucoup après l'âge de 30 ans, surtout pas comme ça. "Normalement, si quoi que ce soit, l'ouverture tend à diminuer à mesure que les gens vieillissent", a déclaré l'auteur principal de l'étude dans un communiqué.

Les volontaires étaient tous jugés psychologiquement sains avant le début des expériences, ont rapporté les chercheurs, et leurs séances de psilocybine ont été étroitement surveillées. Certains des participants ont signalé une forte peur ou anxiété pendant les séances, et bien que cette réaction soit temporaire, les chercheurs ont déclaré qu'elle montrait les risques potentiels d'essayer des hallucinogènes sans supervision experte.

La psilocybine peut temporairement «dissoudre» votre ego.

La psilocybine peut créer une perte temporaire d'identité personnelle. (Photo: Christian Reimer [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Certaines personnes rapportent avoir perdu leur sens de soi lors de l'utilisation de champignons magiques. Cette «dissolution» de l'ego est généralement de courte durée, mais peut être liée à certains effets plus durables des psychédéliques, comme l'ouverture mentionnée ci-dessus. Et selon une étude de 2017 publiée dans la revue Neuroscience of Consciousness, la perte temporaire de l'ego pourrait être bénéfique dans le bon contexte.

"Cette" dissolution de l'ego "se traduit par un moment de conscience élargie, un sentiment dans lequel l'esprit est mis plus directement et intensément en contact avec le monde", a déclaré le co-auteur Philip Gerrans, professeur de philosophie à l'Université d'Adélaïde, dans une déclaration. "Grâce à cette expérience, il peut être possible de réorganiser les mécanismes de soi, qui à leur tour pourraient changer la vision ou la vision du monde. Le profond sentiment de connexion produit par cette expérience a le potentiel d'être bénéfique pour les personnes souffrant d'anxiété, de dépression et de certaines formes de dépendance. "

Comme l'a ajouté le co-auteur Chris Letheby, les psychédéliques offrent une large perspective qui peut perdurer même après la disparition des drogues. "Les gens qui vivent des expériences psychédéliques ne tiennent plus pour acquis que la façon dont ils ont vu les choses est le seul moyen", a-t-il déclaré. "Les psychédéliques peuvent aider à éclairer les gens sur les processus derrière leur subjectivité. La dissolution de l'ego offre une preuve expérientielle vivante non seulement que les choses peuvent être différentes, mais aussi qu'il y a une opportunité de rechercher le changement."

Même la consommation de "microdoses" de champignons magiques peut stimuler la créativité d'une personne, selon une étude de 2018 publiée dans la revue Psychopharmacology. Les participants qui ont mangé de petites doses ont inventé plus d'idées sur la façon de résoudre une tâche et «étaient plus fluides, flexibles et originaux dans les possibilités qu'ils ont trouvées», ont découvert les chercheurs.

Les champignons magiques peuvent améliorer la santé mentale.

Une séance de thérapie par psilocybine à l'Université Johns Hopkins. (Photo: Collection de recherche sur les substances psychoactives / YouTube)

Bien que les champignons magiques soient largement interdits et souvent considérés comme des «drogues de fête» dangereuses, un nombre croissant de recherches les jette sous un jour beaucoup moins néfaste. Non seulement ils sont plus sûrs que beaucoup de gens le croient, mais ils montrent un potentiel alléchant pour aider avec une variété de problèmes de santé mentale.

D'une part, les psychédéliques en général ont «un potentiel négligeable de formation d'habitudes», comme l'écrit le neuroscientifique Nick Jikomes pour un blog scientifique à Harvard. Certains psychédéliques peuvent même aider à traiter la dépendance aux drogues qui créent des habitudes comme la cocaïne et la nicotine.

Les champignons magiques sont également de plus en plus considérés comme un médicament miracle possible. La recherche a montré des effets prometteurs sur la dépression, par exemple, comme une étude de 2017 qui a révélé que la psilocybine "peut effectivement réinitialiser l'activité des principaux circuits cérébraux connus pour jouer un rôle dans la dépression". Le composé semble stimuler la réactivité émotionnelle dans le cerveau, selon une autre étude récente, suggérant qu'il pourrait soulager la dépression sans le «émoussement émotionnel» souvent associé aux antidépresseurs traditionnels appelés inhibiteurs sélectifs du recaptage de la sérotonine (ISRS).

La psilocybine a également apporté un soulagement transformateur de l'anxiété, y compris chez les personnes atteintes d'un cancer potentiellement mortel. Dans une étude, des doses modérées de psilocybine - associées à une psychothérapie - ont aidé les patients cancéreux à surmonter l'anxiété et la dépression liées à leur diagnostic, conduisant à une augmentation à long terme de la qualité de vie et à l'optimisme. Six mois après une dose unique (qui n'a duré que quatre à six heures), environ 80% des participants présentaient encore une réduction significative de l'anxiété et de la dépression, et 83% rapportaient toujours une satisfaction à l'égard de la vie plus élevée. Les deux tiers ont même décrit leur séance de psilocybine comme l'une des cinq expériences les plus significatives de leur vie.

Au milieu de cette vague de recherches, les vieilles caricatures de champignons magiques semblent changer rapidement. Les villes américaines de Denver et d'Oakland ont toutes deux décriminalisé la psilocybine en 2019, par exemple, et des efforts similaires sont actuellement en cours ailleurs, y compris au niveau de l'État. La psilocybine a également été récemment désignée comme "thérapie révolutionnaire" pour la dépression par la US Food and Drug Administration, et fin 2019, une étude majeure n'a trouvé "aucun effet indésirable grave" chez 89 volontaires sains, et aucun effet négatif sur le fonctionnement cognitif ou émotionnel.

Pendant ce temps, grâce à l'intérêt croissant et aux ressources pour la recherche sur la psilocybine, nous sommes peut-être sur le point d'apprendre encore plus. En 2019, l'Université Johns Hopkins a annoncé le lancement de son Centre de recherche psychédélique et de conscience de 17 millions de dollars, le premier centre de recherche de ce type aux États-Unis et le plus grand du genre au monde. "L'établissement du centre reflète une nouvelle ère de recherche en thérapeutique et en esprit en étudiant cette classe unique et remarquable de composés pharmacologiques", a déclaré le directeur Roland Griffiths, professeur de biologie comportementale à Johns Hopkins.

Psilocybe pelliculosa pousse dans une forêt du nord-ouest du Pacifique. (Photo: JimmyTheWorm [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Sur la base de ce que les scientifiques ont découvert jusqu'à présent, il est clairement nécessaire de poursuivre les recherches sur la psilocybine, un domaine qui a longtemps été limité par des restrictions légales. Mais il convient également de répéter une mise en garde clé concernant la thérapie psychédélique: les participants à ces études sont soigneusement dosés et surveillés par des experts, et leurs séances sont souvent complétées par des conseils pour les aider à traiter l'expérience. Les psychédéliques peuvent parfois faire peur, surtout si vous n'êtes pas familier avec leurs effets, qui peuvent varier considérablement en fonction de facteurs tels que l'humeur, le tempérament, l'état psychologique et le cadre. L'orientation pourrait être encore plus importante pour les personnes aux prises avec un problème de santé mentale chronique.

Nous avons encore beaucoup à apprendre sur la façon dont les champignons magiques affectent le cerveau humain. Mais grâce à des milliers d'années d'expérience - et à une vague de recherches modernes - nous avons au moins suffisamment appris pour savoir qu'il vaut probablement la peine d'en apprendre davantage.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa première publication en décembre 2017.

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