7 faits étranges sur les corbeaux

L'intelligence court dans la famille des corbeaux, un groupe diversifié de plus de 120 espèces d'oiseaux. Et, comme pour la plupart des génies, les corbeaux et leurs proches ont tendance à être mal compris.

Connue sous le nom de corvidés, cette famille d'oiseaux comprend non seulement les corbeaux, mais aussi les corbeaux, les tourelles, les geais, les choucas, les pies, les treepies, les casse-noisettes et les choughs. Ils vont du geai nain de 1 once, un petit oiseau forestier trouvé uniquement au Mexique, au corbeau commun de 3 livres, un opportuniste rusé trouvé à travers l'hémisphère Nord.

Les corvidés sont incroyablement intelligents dans l'ensemble, avec les plus grands ratios cerveau-corps de tous les oiseaux, mais ceux du genre Corvus ont tendance à être particulièrement intelligents. Ce genre comprend les corbeaux, les corbeaux, les tours et les choucas, représentant environ un tiers de toutes les espèces de corvidés. Beaucoup d'entre eux ont un rapport cerveau / corps (ou "quotient d'encéphalisation") que vous attendez d'un singe, pas d'un oiseau. En fait, selon une étude, "le cerveau du corbeau a la même taille relative que le cerveau du chimpanzé".

Les humains ont depuis longtemps reconnu l'astuce des corbeaux et des corbeaux, comme cela a été vu au cours de siècles de folklore où les oiseaux ont été voleurs, filous, résolveurs de problèmes, sages conseillers des dieux ou même des divinités eux-mêmes. Pourtant, nous avons également tendance à stéréotyper ces oiseaux, négligeant bon nombre de leurs complexités pour les qualifier de fantasmagoriques, gênants ou carrément néfastes. Heureusement, notre appréciation de leur intelligence a grimpé en flèche ces dernières années, grâce à des recherches explorant ce que les corvidés peuvent faire avec tout ce cerveau. Vous trouverez ci-dessous un échantillon de ce que nous avons appris sur leur vie mentale et sociale, en se concentrant principalement sur les corbeaux, mais également sur les corbeaux et autres parents:

1. Les corbeaux ont des moyens astucieux pour obtenir de la nourriture.

Les corbeaux sont connus pour s'adapter rapidement à de nouvelles situations et sources de nourriture. (Photo: Smeilov Sergey / Shutterstock)

Les corbeaux ont tendance à être opportunistes et créatifs, exploitant couramment de nouvelles sources de nourriture ou adoptant de nouvelles stratégies d'alimentation pour leur faciliter la vie. Le corbeau américain est connu pour attraper son propre poisson, par exemple, dans certains cas, même en utilisant du pain ou d'autres aliments comme appât pour attirer les poissons plus près, comme le montre la vidéo ci-dessous.

Dans le même temps, cette espèce vole souvent de la nourriture à d'autres animaux, parfois même en suivant secrètement les victimes dans leurs nids ou leurs caches de nourriture. Dans un cas, un groupe de corbeaux américains a été vu distraire une loutre de rivière afin qu'ils puissent voler son poisson, selon le Cornell Lab of Ornithology, tandis qu'un autre groupe a suivi des harles communs pour intercepter les ménés que les canards chassaient dans des eaux peu profondes.

De nombreux corbeaux déposent également des escargots et des noix à coque dure en vol, en utilisant la gravité et le sol pour faire le travail difficile pour eux. Cela est également fait par d'autres oiseaux, mais certains corbeaux semblent avoir fait un pas de plus. Les corbeaux au Japon, par exemple, placent des noix sur les routes pour que les voitures écrasent les coquilles, puis attendent que le feu de signalisation change pour pouvoir récupérer en toute sécurité l'écrou ouvert.

2. Les corbeaux n'utilisent pas seulement des outils; ils les font aussi.

Un corbeau américain explore les rives de l'île Bon Portage en Nouvelle-Écosse. (Photo: Jukka Jantunen / Shutterstock)

Au début des années 1960, la primatologue Jane Goodall a choqué le monde en découvrant que les chimpanzés sauvages utilisent des brindilles comme outils pour attraper les termites, démystifiant l'idée que les humains sont les seules espèces qui utilisent des outils. L'utilisation d'outils nécessite un certain niveau de sophistication cognitive, mais nous savons maintenant que de nombreux autres animaux utilisent également des outils à l'état sauvage, et pas seulement nos compagnons primates. En fait, l'un des exemples les plus étudiés d'utilisation d'outils non primates provient d'un corvidé: le corbeau de Nouvelle-Calédonie.

De nombreux corvidés utilisent des outils, mais les corbeaux de Nouvelle-Calédonie sont particulièrement avancés. Comme les chimpanzés, ils utilisent des bâtons ou d'autres matières végétales pour pêcher les insectes dans les crevasses. Cela seul est impressionnant, surtout sans les mains, mais ce n'est qu'un des nombreux tours dans leurs manches. En plus de choisir des outils naturellement bien formés pour une tâche particulière, les corbeaux de Nouvelle-Calédonie fabriquent également des outils à l'état sauvage, ce qui est beaucoup plus rare que la simple utilisation d'objets trouvés. Cela va de la coupe des feuilles d'un bâton à la création de leurs propres outils en forme de crochet à partir de brindilles, de feuilles et d'épines.

Dans des expériences contrôlées, les corbeaux de la Nouvelle-Calédonie ont également plié des matériaux flexibles dans des outils accrochés, et ont même montré une "utilisation métatool" spontanée - la capacité d'utiliser un outil sur un autre. Les grands singes comme les chimpanzés et les orangs-outans peuvent résoudre des tâches de métatool, ont noté les chercheurs dans une étude, mais même les singes sont connus pour avoir du mal avec eux. Ces corbeaux ont utilisé un bâton court pour atteindre un bâton plus long qui peut atteindre une récompense, par exemple, mais ont également fabriqué de nouveaux outils composés à partir de deux ou plusieurs éléments autrement non fonctionnels. Comme l'un des auteurs de l'étude l'a dit à la BBC, cela nécessite d'imaginer ce qu'un outil fera avant qu'il n'existe, puis de le faire exister.

"Ils n'ont jamais vu cet outil composé, mais ils peuvent en quelque sorte prédire ses propriétés", a déclaré Alex Kacelnik, professeur d'écologie comportementale à l'Université d'Oxford. «Ainsi, ils peuvent prédire ce que quelque chose qui n’existe pas encore ferait s’ils le fabriquaient. Ensuite, ils peuvent le faire et ils peuvent l’utiliser.»

3. Les corbeaux peuvent résoudre des énigmes à égalité avec les enfants humains.

Un corbeau boit à une fontaine d'eau au zoo d'Alipore à Kolkata, en Inde. (Photo: Deshakalyan Chowdhury / AFP / Getty Images)

Dans la fable d'Ésope «Le corbeau et le pichet», un corbeau assoiffé rencontre un pichet avec un peu d'eau, mais est initialement contrarié par le faible niveau d'eau et le col étroit de la bouteille. Ensuite, le corbeau commence à laisser tomber des cailloux dans le pichet, cependant, augmentant finalement le niveau d'eau suffisamment haut pour qu'il puisse boire.

Non seulement la recherche a vérifié que les corbeaux peuvent le faire, mais cela montre qu'ils peuvent passer le test de déplacement d'eau à un niveau similaire à celui des enfants humains âgés de 5 à 7 ans. Les corbeaux ont également conquis une variété d'autres tests alambiqués, comme le puzzle en huit étapes dans cette vidéo de la BBC. Ils peuvent également planifier leur utilisation des outils, selon une étude récente de la revue Current Biology, qui a révélé que les corbeaux pouvaient résoudre un problème de méta-outil lorsque chaque étape était hors de vue des autres, planifiant à l'avance trois comportements à l'avenir. Les oiseaux ont montré une capacité à «représenter mentalement les buts et sous-buts des problèmes de métatool», ont écrit les chercheurs, et ont même ignoré avec succès un outil supplémentaire qui a été planté sur leur chemin pour les distraire.

4. Les corbeaux organisent des funérailles pour leurs morts.

Les corbeaux explorent les pierres tombales au cimetière de Brompton à Londres. (Photo: Guy RD / Shutterstock)

Les corbeaux sont réputés pour organiser des «funérailles» lorsque l'un de leurs semblables est décédé. Il peut s'agir d'un individu seul ou d'un groupe de corbeaux - connu sous le nom de meurtre, bien sûr - et il peut être solennellement calme ou cacophonique. Dans certains cas, les corbeaux peuvent garder une veille sur l'oiseau tombé pendant des jours. Pourraient-ils vraiment être en deuil?

Peut-être, explique Kaeli Swift, chercheur postdoctoral et expert en corvidés à l'Université de Washington. Comme l'écrit Swift sur son blog, même si elle a "peu de doute sur leur intelligence émotionnelle", tester cette possibilité reste scientifiquement problématique, car "il n'y a toujours aucun moyen de vraiment savoir ce qui se passe au niveau émotionnel dans la tête d'un animal".

Ainsi, sans nécessairement exclure le chagrin, Swift et d'autres chercheurs se sont davantage concentrés sur «l'apprentissage du danger» en tant que facteur de motivation probable pour les funérailles corvidées. "Si je devais trouver une personne morte dans les bois, je serais peut-être triste, mais je serais également alarmé et chercherais probablement la cause du décès pour m'assurer que je ne suis pas le prochain", écrit Swift. "Peut-être que les corbeaux font la même chose, recherchant la source du danger et se souvenant des éléments clés de l'expérience qui les aideront à rester en sécurité à l'avenir."

5. Corbeaux potins, rancune et savoir qui vous êtes.

Les corbeaux urbains ont tendance à être des observateurs astucieux de l'activité humaine. (Photo: Maksym Fesenko / Shutterstock)

Plusieurs types de corvidés ont démontré un talent pour reconnaître les visages humains. Les pies et les corbeaux, par exemple, sont tous deux connus pour réprimander des chercheurs spécifiques qui se sont trop rapprochés de leurs nids dans le passé, indépendamment de ce que les chercheurs portent. Certaines des meilleures preuves de cette capacité proviennent de corbeaux dans l'État de Washington, où Swift et ses collègues ont effectué des tests approfondis sur les réactions des oiseaux aux visages humains qu'ils ont appris à se méfier.

Dirigés par John Marzluff, professeur de sciences de la faune à l'Université de Washington, les tests sont nés de la prise de conscience que les corbeaux semblent avoir de la rancune contre des personnes spécifiques qui les avaient filtrés et bagués pour la recherche. Les chercheurs ont commencé à porter un masque d'homme des cavernes en caoutchouc lorsqu'ils ont fait cela, ce qui a révélé comment les corbeaux identifiaient leurs ennemis. Crows a grondé et assailli tous ceux qui portaient le masque des hommes des cavernes, peu importe qui était réellement en dessous. Dans des tests ultérieurs, les chercheurs ont obtenu un effet similaire en portant des masques tout en tenant un corbeau mort (taxidermié), ce qui a incité les corbeaux à harceler les futurs porteurs de ces mêmes masques. "La partie intéressante était que peu de choses importaient, sauf le visage", a déclaré Marzluff à la National Wildlife Federation (NWF).

Lorsqu'ils portent des masques pour tester des corbeaux, les chercheurs portent également des signes qui expliquent ce qu'ils font pour les passants humains curieux (ou nerveux). (Photo: Willamette Biology [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

De nombreux autres animaux peuvent également reconnaître les visages humains, mais les corbeaux restent séparés, à la fois pour la durée de leurs souvenirs et pour la façon dont ils partagent leurs informations. Des années après le début de l'étude, les corbeaux "continuent de haranguer le masque de baguage", explique la NWF, "même s'ils ne le voient que deux fois par an pendant quelques heures à la fois". Mais cette animosité ne vient pas seulement des corbeaux qui ont vu l'événement de baguage original. Le pourcentage d'oiseaux qui grondent et qui assaillent le masque des hommes des cavernes a augmenté au fil du temps, doublant à peu près en sept ans, même si la plupart n'avaient jamais été bagués et étaient peu susceptibles d'avoir personnellement vu le masque faire quelque chose d'offensant. Certains étaient même de jeunes corbeaux pas encore nés lorsque la rancune a commencé. Les corbeaux transmettent apparemment des informations importantes - l'identité d'une personne apparemment dangereuse - à leurs familles et compagnons.

Comme Kat McGowan l'a écrit pour Audubon Magazine en 2016, "Presque tous les oiseaux piégés à l'origine par l'homme des cavernes sont probablement morts maintenant, mais la légende du Great Crow Satan de Seattle continue de grandir."

Apprendre à identifier les humains pourrait être une compétence précieuse pour les corbeaux urbains, car certains d'entre nous sont dangereux, certains neutres et certains utiles. Les corbeaux sauvages semblent largement indifférents aux visages des personnes qui ne leur ont pas fait de tort, et peuvent également nouer des relations positives avec nous - comme la fille de Seattle qui a reçu une collection de bibelots des corbeaux qu'elle nourrissait.

6. Les corbeaux s'accouplent pour la vie, mais ils sont aussi «monogames».

Une paire de corbeaux accouplés se percher dans un arbre d'arrière-cour à Silverdale, Washington. (Photo: le vieux major / Shutterstock)

Les corbeaux ne sont pas seulement des oiseaux sociaux, mais aussi plus axés sur la famille que de nombreuses personnes ne le pensent. Ils s'accouplent pour la vie, ce qui signifie qu'une paire accouplée restera généralement ensemble pour le reste de leur vie, mais leur vie de famille peut également être un peu plus compliquée que cela ne le suggère. Les corbeaux sont «monogames», écrit Swift, ajoutant une clarification plus scientifique qu'ils sont considérés comme «socialement monogames mais génétiquement promiscuité». Cela signifie qu'ils restent généralement avec un partenaire pour la vie, mais les analyses génétiques montrent que les corbeaux mâles ne père que d'environ 80% de la progéniture de leur famille.

Certains corbeaux mènent également une «double vie», selon le Cornell Lab of Ornithology, partageant le temps entre leurs familles et les grands dortoirs communaux. Les corbeaux américains entretiennent un territoire toute l'année, par exemple, où toute la famille élargie vit et butine ensemble. "Mais pendant une grande partie de l'année, des corbeaux individuels quittent leur territoire pour rejoindre de grands troupeaux dans les décharges et les champs agricoles, et pour dormir dans de grands dortoirs en hiver. Les membres de la famille vont ensemble aux troupeaux, mais ne restent pas ensemble dans la foule." Un corbeau peut passer une partie de la journée à la maison avec sa famille en ville et le reste avec un troupeau se nourrissant de déchets de céréales dans le pays. "

7. Les jeunes corbeaux peuvent rester à la maison pendant un certain temps pour servir d '«aides».

Les corbeaux juvéniles, comme celui-ci à Montréal, peuvent rester à la maison pendant quelques années pour aider leurs parents à élever leurs plus jeunes frères et sœurs. (Photo: Eugénie Robitaille / Shutterstock)

Les corbeaux américains commencent à nicher au début du printemps, construisant leurs nids à partir de bâtons et les tapissant de matériaux mous comme l'herbe, la fourrure ou les plumes. (Ils peuvent également construire des nids de leurre s'ils pensent que quelqu'un de suspect les regarde.) Les jeunes corbeaux resteront dépendants de leurs parents pendant quelques mois après leur envol, mais ils ont également tendance à rester près de leur famille pendant un certain temps, même après avoir déménagé hors du nid. Ces poussins sont toujours farouchement défendus par leurs parents, écrit Swift, créant une sorte d'adolescence prolongée qui leur donne du temps et de l'énergie pour les comportements de jeu, ce qui pourrait être important pour leur développement et leur apprentissage culturel.

Les jeunes corbeaux finiront par passer moins de temps avec leurs parents et plus de temps avec des troupeaux plus grands, et devront faire face à une décision alors que l'automne et l'hiver s'installeront. "Ils peuvent soit décoller pour" flotter "avant de trouver un compagnon et d'établir leur propre territoire », Écrit Swift, « ou restent sur leur propre terrain et agissent comme un «assistant» pour la couvée de l'année prochaine. » Ce dernier est connu sous le nom d'élevage coopératif, dans lequel plus de deux individus aident à prendre soin de la progéniture dans une seule couvée.

Dans la plupart des populations américaines de corbeaux, les descendants plus âgés continuent d'aider leurs parents à élever de nouveaux poussins pendant quelques années, selon le Cornell Lab. Une famille de corbeaux peut comprendre jusqu'à 15 personnes, avec des descendants de cinq années différentes tous pour aider. On ne sait pas pourquoi cela a évolué, écrit Swift, mais cela peut aider à retarder la dispersion des jeunes corbeaux lorsqu'il n'y a pas assez de territoire ouvert à proximité pour qu'ils puissent le revendiquer. ("Vous voyez, " ajoute-t-elle, "les milléniaux font juste ce qui vient naturellement.")

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Un troupeau de corbeaux américains s'envole vers leur gîte près de Dawson Creek, en Colombie-Britannique. (Photo: Jukka Jantunen / Shutterstock)

Il est courant pour les gens de vilipender les corbeaux, en se concentrant souvent sur les comportements indésirables mais en négligeant les qualités plus relatables ou rachetantes. Le corbeau américain, pour sa part, a fait l'objet de tentatives d'extermination dans le passé, y compris l'utilisation de dynamite sur les grands gîtes d'hiver. Cependant, ces efforts ont finalement échoué et, en grande partie grâce à son intelligence et à son adaptabilité, le corbeau américain est maintenant plus commun que jamais dans une gamme d'habitats, y compris les fermes, les villes et les grandes villes.

D'autres corvidés se sont également adaptés à la civilisation ou ont même capitalisé sur eux, mais être intelligents ne garantit pas que ces oiseaux sont à l'abri de nous. Le corbeau hawaïen, par exemple, est un corvidé intelligent avec un penchant pour l'utilisation des outils, mais il a été déclaré éteint dans la nature en 2002 après avoir été anéanti par un combo de maladies, de prédateurs envahissants, de perte d'habitat et de persécution humaine. Heureusement, les scientifiques ont sauvé suffisamment d'oiseaux pour lancer un programme d'élevage en captivité réussi et sont maintenant en train de réintroduire soigneusement l'espèce dans la nature.

Les corbeaux attaquent parfois les fermes et les jardins, mais tout dommage qu'ils causent peut être compensé par des avantages écologiques comme la dispersion des graines et la consommation d'insectes nuisibles. De plus, alors que toute espèce a le droit inhérent d'exister, nous sommes particulièrement chanceux d'avoir des cerveaux comme des corvidés vivant parmi nous. Ils peuvent nous aider à en savoir plus sur notre propre intelligence, mais nous rappellent également à quel point nous avons encore en commun avec la faune qui nous entoure.

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