7 faits qui brisent les mythes sur le somnambulisme

Dans le film muet "Le Cabinet du Dr Caligari", un hypnotiseur dérangé contrôle un somnambule, l'utilisant pour commettre des crimes. Évidemment, ce film de 1920 n'est pas une représentation exacte du somnambulisme, mais même un siècle après la sortie du film, ce trouble du sommeil n'est pas encore particulièrement bien compris. Nous ne savons même pas ce qui en est la cause.

En effet, il y a probablement plus de fiction que de fait entourant le somnambulisme, et en savoir si peu à ce sujet ne fait qu'ajouter à la mystique du trouble.

Pourtant, il y a des choses que nous savons, et cette connaissance peut aider à dissiper une partie du mystère autour du somnambulisme.

1. Les somnambules peuvent effectuer une gamme d'activités. Une chose que nous avons tendance à comprendre à propos du somnambulisme, d'autant plus que c'est juste là dans le nom, c'est que les gens vont marcher ou même effectuer certaines activités pendant leur sommeil. Selon le National Health Service (NHS) du Royaume-Uni, ces activités peuvent aller du simple fait de se promener dans la maison à s'habiller ou même à manger. Les cas plus graves peuvent impliquer des tâches complexes, comme conduire une voiture.

2. Le somnambulisme se produit principalement au cours d'une étape du cycle de sommeil. Le sommeil est divisé en étapes et nos corps se comportent différemment dans chacune. Le somnambulisme se produit au stade trois du sommeil à mouvements oculaires non rapides ou du sommeil non REM. Au cours de cette étape, notre cerveau produit plus d'ondes delta, entraînant une période de sommeil profond à partir de laquelle il est difficile de réveiller le dormeur. En plus du somnambulisme, des terreurs nocturnes sont également susceptibles de se produire à ce stade. Si le somnambulisme se produit pendant le sommeil paradoxal, cela peut être le signe d'un trouble du sommeil beaucoup plus grave appelé trouble du comportement du sommeil paradoxal et il peut être associé à des conditions neurologiques comme la maladie de Parkinson.

Les somnambules sont plus susceptibles d'être des enfants ou des adolescents que des adultes. (Photo: Studio Afrique / Shutterstock)

3. La plupart des somnambules sont des enfants et des adolescents. Le somnambulisme se produit davantage chez les enfants et les adolescents que chez les adultes pour la simple raison que les adultes dorment moins au stade 3 que les enfants. Les chercheurs ne savent pas pourquoi cela se produit. Le somnambulisme peut encore survenir chez les adultes; c'est juste moins courant.

4. Le somnambulisme peut être héréditaire. Il existe des preuves suggérant que le somnambulisme fonctionne dans la famille. Une étude réalisée en 2014 dans JAMA Pediatrics a examiné 1 940 enfants nés entre 1997 et 1998, suivant leurs habitudes de sommeil de mars 1999 à mars 2011. Trente pour cent des enfants de l'étude ont signalé un somnambulisme. Si un parent était somnambule, l'enfant était trois fois plus susceptible de marcher également, et si les deux parents étaient somnambules, l'enfant était sept fois plus susceptible d'être somnambule.

5. Le somnambulisme a d'autres signes. En plus de marcher ou de s'habiller pendant leur sommeil, les somnambules peuvent présenter certains des symptômes suivants, selon la US National Library of Medicine:

  • Les yeux ouverts pendant le sommeil
  • Expression faciale vierge
  • Ne pas se souvenir de somnambulisme au réveil
  • Confusion ou désorientation au réveil
  • Comportement potentiellement agressif si quelqu'un les réveille

Guider un somnambule au lit est peut-être le meilleur moyen de le faire se rendormir. (Photo: Nitikorn Poonsiri / Shutterstock)

6. Réveiller un somnambule ne les tuera pas. Le plus grand mythe du somnambulisme est peut-être que le réveil d'un somnambule est dangereux pour sa santé. "Vous pouvez faire sursauter les somnambules, et ils peuvent être très désorientés lorsque vous les réveillez et ils peuvent avoir des réactions violentes ou confuses, mais je n'ai pas entendu parler d'un cas documenté de décès d'une personne en train de se réveiller", Michael Salemi, directeur général au California Center for Sleep Disorders, a déclaré à Scientific American en 2007. Les experts recommandent généralement de ramener doucement une personne somnambule au lit.

7. Le somnambulisme manque d'options de traitement. Il n'y a pas de traitement spécifique pour le somnambulisme car il n'en nécessite généralement aucun. Des tranquillisants à courte durée d'action peuvent être prescrits pour réduire la fréquence à laquelle ils se produisent, mais des changements de style de vie peuvent aider. Développer une routine de sommeil régulière, éviter les boissons contenant de la caféine et se détendre avant de dormir peut souvent résoudre le problème du besoin de médicaments.

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