7 faits surprenants sur Charles Darwin

Charles Darwin est un gars assez célèbre, et à juste titre. Son opus de 1859, «On the Origin of Species», a révolutionné la biologie en expliquant comment la vie évolue et se diversifie, et il reste aussi pertinent aujourd'hui que jamais. Son anniversaire du 12 février est désormais célébré dans le monde entier comme le jour de Darwin, élevant l'humble naturaliste anglais à une sorte de sainteté scientifique.

Mais comme pour tout personnage historique, de nombreux détails de la vie de Darwin ont été obscurcis au fil du temps. Bien sûr, il nous a aidés à comprendre notre sort et notre héritage dans le monde naturel, mais il a également joué un jeu moyen de backgammon et s'est intéressé au bouddhisme. Pour des faits plus méconnus sur le père de l'évolution, consultez cette liste de friandises darwiniennes:

1. Il aimait manger des animaux exotiques, mais pas des hiboux.

Darwin était un mangeur aventureux, appliquant sa curiosité scientifique caractéristique aux animaux à la fois dans la nature et sur la table. Pendant qu'il vivait à Cambridge, il a présidé le "Glutton Club", un rassemblement hebdomadaire d'aficionados de la nourriture qui se sont réunis pour dîner sur une "chair étrange". Le club mangeait souvent des oiseaux de proie tels que des faucons et des butors, mais Darwin aurait bâillonné une fois un repas de chouette brune, écrivant que le goût était "indescriptible".

Cela ne l'a cependant pas empêché de goûter à d'autres viandes exotiques lors de ses voyages en Amérique du Sud. Il a écrit avec tendresse les tatous, expliquant qu'ils "ont le goût et ressemblent à du canard", ainsi qu'un rongeur non identifié de 20 livres - probablement un agouti - qu'il a appelé "la meilleure viande que j'ai jamais goûtée". Son appétit audacieux a inspiré plus tard le concept d'un "Phylum Feast", un buffet de biodiversité inspiré de la philosophie du Glutton Club de manger "des oiseaux et des bêtes ... inconnus du palais humain".

2. Il a épousé son cousin germain.

Tout comme pour la nourriture, Darwin a adopté une approche consciemment analytique du mariage, en écrivant une liste des avantages et des inconvénients du mariage. (Ses avantages incluaient "les enfants", "un compagnon constant" et "des charmes de musique et de bavardage féminin", par rapport à des inconvénients tels que "la perte de temps" et "moins d'argent pour les livres".) Il a fini par conclure qu'il devrait se marier, mais a ensuite pris une décision étrange pour quelqu'un qui éclairerait plus tard le rôle de la génétique dans la sélection naturelle: il a épousé son cousin germain.

Bien sûr, c'était moins tabou à l'époque de Darwin qu'aujourd'hui, et Charles et Emma Darwin sont restés mariés pendant 43 ans jusqu'à la mort de Charles en 1882. Leur mariage a récemment été raconté de nouveau dans un livre pour enfants intitulé "Charles et Emma: le saut de Darwin" en 2009 of Faith ", qui mettait davantage l'accent sur les frictions religieuses du couple que sur leurs liens familiaux.

3. Il était un mordu de backgammon.

Darwin a souffert d'une maladie mystérieuse pendant une grande partie de sa vie adulte, avec des symptômes tels que des cloques, des maux de tête, de l'insomnie et des vomissements qui se manifestent souvent en période de stress ou d'épuisement. Il a essayé de lutter contre cela en suivant un horaire quotidien strict au cours de ses dernières années, qui comprenait beaucoup de temps à lire et à faire des recherches à la maison. Il comprenait également deux matchs de backgammon avec Emma tous les soirs entre 8 et 8h30, dont Charles a méticuleusement tenu le score. Il s'est vanté une fois d'avoir remporté "2 795 matchs contre 2 490".

4. Il ne pouvait pas supporter la vue du sang.

Bien avant de bouleverser le domaine de la biologie, Darwin a fréquenté l'Université d'Édimbourg avec l'intention de devenir médecin comme son père. Cependant, cela n'a pas duré longtemps, car le jeune Darwin ne pourrait pas supporter la vue du sang. Incapable de faire face à la brutalité de la chirurgie du 19e siècle, il a choisi d'étudier la divinité à la place, devenant finalement le pasteur d'une petite église. Le naturalisme était une quête commune du pasteur rural à l'époque, et la religion offrait donc une succession unique pour Darwin pour servir de naturaliste lors du voyage du capitaine Robert Fitzroy en Amérique du Sud en 1831-1836 sur le HMS Beagle.

5. Il était un révolutionnaire réticent.

Bien que Darwin ait commencé à développer ses idées sur l'évolution lors d'une tournée dans l'Atlantique Sud, il a retardé la publication de "On the Origin of Species" pendant plus de deux décennies. Il était déjà convaincu que sa théorie était solide, mais en tant que connaisseur du christianisme, il se serait demandé comment elle pourrait être reçue dans les cercles religieux. Il a finalement décidé de le publier, cependant, en apprenant que son compatriote naturaliste britannique Alfred Russel Wallace développait une théorie similaire. Les deux hommes ont été honorés par la Linnean Society de Londres, mais Darwin a fini par obtenir beaucoup plus de crédit pour l'idée.

6. Il a partagé plus d'un anniversaire avec Abraham Lincoln.

Darwin et le président américain Abraham Lincoln sont nés le 12 février 1809, et ont tous deux mené une vie qui a changé l'histoire. Mais les similitudes ne s'arrêtent pas là: Darwin, comme Lincoln, était un ferme abolitionniste. Il a vu l'esclavage de première main lors de ses voyages en Amérique du Sud et a souvent écrit son souhait de voir la pratique se terminer. Appelant cela une "tache monstrueuse sur notre liberté revendiquée", il écrivit en 1833 que "j'ai vu assez d'esclavage… pour être complètement dégoûté". Il a exprimé des doutes sur le fait que tout dieu autoriserait de telles atrocités, et ces expériences - ainsi que la mort tragique de deux de ses enfants - auraient joué un rôle dans la conversion ultérieure de Darwin du christianisme à l'agnosticisme.

7. Il a obtenu des excuses tardives de l'Église d'Angleterre.

Même si sa propre foi s'est estompée, Darwin n'a jamais complètement rejeté le christianisme ni embrassé l'athéisme. Cependant, il est devenu plus agnostique au fil du temps, et selon une interprétation de son essai de 1872 "L'expression des émotions chez l'homme et les animaux", sa vision de la compassion en tant que trait évolutif bénéfique peut avoir été inspirée par le bouddhisme tibétain. Et en prônant l'idée de l'évolution via la sélection naturelle, bien sûr, il ne s'est pas exactement incarné dans l'Église d'Angleterre.

Néanmoins, plus de 125 ans après la mort de Darwin, l'église a présenté ces excuses pour son traitement du légendaire naturaliste:

"Charles Darwin: 200 ans après votre naissance, l'Église d'Angleterre vous doit des excuses pour vous avoir mal compris et, en se trompant notre première réaction, en encourageant les autres à vous mal comprendre encore. Nous essayons de pratiquer les anciennes vertus de la" recherche de la compréhension " et l'espoir qui fait la réparation. Mais la lutte pour votre réputation n'est pas encore terminée, et le problème n'est pas seulement vos opposants religieux, mais ceux qui vous revendiquent faussement pour défendre leurs propres intérêts. La bonne religion doit travailler de manière constructive avec la bonne science - et j'ose suggérer que le contraire peut être vrai aussi. "

Pour en savoir plus sur Darwin et son travail historique, visitez le projet Darwin Online, qui propose des versions numériques gratuites de "On the Origin of Species" ainsi que toutes les autres publications de Darwin.

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