9 faits extraordinaires sur les abeilles indigènes d'Amérique du Nord

Nous savons tous que les abeilles sont incroyables. Sans ces pollinisateurs, les humains et de nombreuses autres créatures mourraient de faim. Mais il y a tellement de choses sur les abeilles que la plupart d'entre nous ne réalisent pas, y compris la quantité de diversité. Il y a plus de 4 000 espèces d'abeilles indigènes en Amérique du Nord seulement. Et avec une telle diversité vient des caprices et des comportements extraordinairement cool. Le photographe Clay Bolt est en voyage pour documenter toutes les abeilles d'Amérique du Nord, et il a découvert des faits fascinants.

Il nous a fourni une poignée des choses les plus cool qu'il ait apprises au cours de son travail avec ces insectes. Des phéromones qui agissent comme des capes d'invisibilité, aux œufs qui éclosent de manière ordonnée dans le nid, aux abeilles qui rivalisent avec l'abeille européenne en tant que pollinisateurs les plus efficaces, préparez-vous à avoir les yeux ouverts sur les abeilles.

1. Réchauffeurs intégrés

Le bourdon de Vosnesensky ( Bombus vosnesenskii ), San Francisco

Au printemps, une nouvelle reine des bourdons incube ses œufs dans un petit nid de paille un peu comme une mère oiseau. En plaçant son abdomen sur les œufs, elle est capable de contrôler leur température, accélérant ainsi le développement de ses petits. Une fois que les œufs ont éclos et que les larves ont émergé, elle continuera de garder ses filles au chaud jusqu'à ce qu'elles soient assez âgées pour quitter le nid pour se nourrir. Afin de conserver sa position assise des œufs aussi longtemps que possible, elle construit d'abord un petit pot de cire rempli de nectar sucré à côté du nid qu'elle peut siroter afin de ne pas avoir à laisser ses petits trop souvent.

2. Cape d'invisibilité

Coucou mâle (Nomada sp), Chatanooga, Tennessee

Après la copulation, un abeille coucou mâle du genre Nomada transfère une "cape d'invisibilité" de phéromones à son compagnon qui lui permet de se glisser, sans être détecté, dans le nid de son espèce d'abeille hôte. Les entrées des nids d'abeilles solitaires sont bordées d'une signature chimique unique qui sert de type de système de détection d'intrusion pour les visiteurs indésirables. Cependant, une femelle coucou peut passer sans trop de peine grâce à ce cadeau unique de son compagnon.

3. Vol de nuit

Abeille sudoripare (Megalopta sp), montagnes de Kanuku, Guyane

La plupart des abeilles volent pendant la journée. Cependant, quelques espèces nord-américaines (comme une abeille sudoripare, Lasioglossum texana) sont capables de naviguer à la lumière de la lune et des étoiles, ce qui leur permet de recueillir le pollen et le nectar des plantes à floraison nocturne telles que l'onagre. Les espèces nocturnes, telles que l'abeille sudoripare d'Amérique du Sud, présentée ici, ont des yeux simples agrandis appelés ocelles (les 3 petits yeux centrés entre les plus grands yeux composés) qui les aident à naviguer dans des niveaux d'éclairage très faibles.

En ce qui concerne la mécanique du vol, une nouvelle étude met en lumière comment les ailes relativement petites des abeilles peuvent garder leur corps en vol. Les abeilles ont de minuscules flux d'air de type tornade qui se forment sur les bords d'attaque de leurs ailes, appelés tourbillons de bord d'attaque (LEV). «Au départ, tout le monde pensait que c'était la solution magique que nous recherchions. Les gens adoraient les tourbillons et supposaient qu'ils devaient être responsables de l'ascenseur supplémentaire », a déclaré Mostafa Nabawy de l'Université de Manchester, l'auteur principal de l'étude, au New Scientist. "Au lieu de cela, nous avons constaté que les LEV signifient que l'aile peut voler à un angle d'attaque beaucoup plus élevé sans décrocher", a déclaré Nabawy.

Les tourbillons d'air au bord de l'aile aident les abeilles à orienter leurs ailes plus fortement vers le ciel, améliorant le flux d'air sur l'aile. Cet angle plus net donne aux abeilles une portance suffisante pour voler.

4. Appels de réveil

Abeille coupeuse de feuilles à pattes floues ( Megachile melanophaea ), Madison, Wisconsin

Les abeilles coupeuses de feuilles sont élevées dans des nids étroits en forme de tube qui sont bordés de feuilles par leur mère. En règle générale, les abeilles éclosent de l'entrée (les derniers œufs pondus) à l'arrière du nid afin que tout le monde puisse partir de manière ordonnée. Parfois, une jeune abeille peut "dormir" trop longtemps, bloquant la sortie et provoquant un embouteillage pour le reste de ses compagnons de nid. Lorsque cela se produit, le compagnon de nid qui est le prochain en ligne donnera à son frère somnolent une pincée douce à l'extrémité de l'abdomen comme signe qu'il est temps de se réveiller et de bouger.

5. Sommeil suspendu

Abeille à cornes longues ( Melissodes desponsa ), dormant sur une verge d'or.

Les abeilles solitaires, comme vous pouvez le deviner d'après leur nom, ne vivent pas en colonies comme les abeilles. Puisqu'il n'y a pas de maison commune où retourner, de nombreuses espèces solitaires telles que l'abeille chardon à longues cornes se reposent la nuit en serrant leurs mandibules sur un peu de végétation. Après avoir trouvé un site de repos approprié au crépuscule, l'abeille entrera dans un état d'animation suspendue jusqu'au lendemain matin, lorsque la chaleur du soleil lui permettra de voler à nouveau. C'est un trait qui est également encore partagé par certains des anciens ancêtres des guêpes des abeilles de la famille des Sphecidae.

6. Ancêtres de la guêpe

Un loup-garou ( Philanthus gibbosus ) tient une abeille sudoripare ( Lasioglossum pilosum ) sous son abdomen avant de la ramener à son nid comme paralysée, nourriture vivante pour ses petits.

Qui sont venus en premier, les abeilles ou les guêpes? De nombreux biologistes évolutionnistes pensent que les abeilles sont essentiellement une lignée de guêpes collectant le pollen qui descendent directement d'un groupe de guêpes prédatrices de la famille des Crabronidae. Les guêpes de cette famille - les loups-garous, par exemple - visitent souvent les fleurs à la recherche d'insectes proies pour nourrir leurs petits. La proie capturée est souvent recouverte de pollen lorsqu'elle est nourrie aux jeunes guêpes. Au début, cela a servi de source supplémentaire de protéines pour les jeunes guêpes, mais au fil du temps, une ou plusieurs espèces ont commencé à nourrir leurs jeunes avec un régime strict de pollen. Cela a finalement conduit à la montée des insectes que nous appelons maintenant les abeilles. Les abeilles se nourrissent strictement de nectar et de pollen et utilisent des poils de forme unique appelés scopa qui permettent à une abeille de recueillir le pollen pour ses petits.

7. Abeilles sans aiguillon

Une abeille sans dard ( Trigona sp ) des montagnes Kanuku, Guyane

Toutes les abeilles ne produisent pas de miel - le genre que nous aimons avoir sur nos toasts, de toute façon. La plupart des gens connaissent les abeilles et leur capacité à prendre le nectar d'une fleur - via un processus biologique incroyable - et à le transformer en un délicieux miel. Cependant, la majorité des espèces d'abeilles sont solitaires, ou seulement sociales sur une base très limitée, ce qui signifie qu'elles n'ont pas besoin de stocker un stock de nourriture facilement disponible pour leur colonie en constante expansion. Alors que de nombreuses abeilles solitaires mélangent un peu d'une substance semblable à du miel à une petite quantité de pollen pour leurs jeunes, le vrai miel n'est fabriqué que par quelques espèces d'abeilles de la famille Apidae, qui comprend les abeilles et un groupe diversifié connu sous le nom de abeilles sans aiguillon. Les abeilles sans dard sont également élevées pour le miel dans la plupart des régions tropicales du monde.

8. Pollinisateurs productifs

Abeille aux bleuets du sud-est ( Habropoda laboriosa )

Les abeilles indigènes méritent plus de crédit pour la production des aliments que nous apprécions chaque jour. Saviez-vous que les abeilles ne sont pas toujours les pollinisateurs les plus efficaces des cultures indigènes d'Amérique du Nord comme les bleuets et les courges? Le pollen de bleuet est maintenu fermement dans les anthères de la fleur, ce qui rend très difficile l'accès des abeilles. Les bourdons et les espèces spécialisées comme la myrtille du sud-est utilisent une technique connue sous le nom de pollinisation par buzz ou sonication pour libérer ce pollen. Pour ce faire, les abeilles dérangent leurs muscles de vol et les font vibrer à un rythme rapide, délogeant le pollen et le faisant tomber de la fleur de bleuet sur leur corps. Il a été estimé qu'une abeille productrice de bleuets du Sud visitera jusqu'à 50 000 fleurs au cours de sa vie, ce qui entraînera la production de quelque part dans le quartier de 6 000 bleuets. Pas mal pour une petite abeille!

9. Insectes menacés

Bourdon patché rouillé ( Bombus affinis ). Photographié à Madison, WI

Bien qu'il existe environ 4 000 espèces d'abeilles indigènes en Amérique du Nord, beaucoup sont en grande difficulté en raison de divers facteurs, notamment la perte d'habitat et l'utilisation de pesticides tels que les néonicotinoïdes. Dans de nombreux cas, les pesticides ne tuent pas directement une abeille pollinisatrice mais le font indirectement en affectant sa capacité à reproduire ou à stocker la graisse corporelle, ce qui entraîne une mort lente. Un exemple tragique d'une abeille d'Amérique du Nord en grave déclin est le bourdon rouillé ( Bombus affinis ), dont le nombre a chuté de 87% au cours des 15 dernières années. Ce magnifique bourdon et d'autres espèces étroitement apparentées ont été infectés par un agent pathogène interne qui a été introduit en Amérique du Nord lorsque des bourdons importés d'Europe pour polliniser les tomates de serre se sont échappés dans la nature et sont entrés en contact avec des abeilles sauvages. Le bourdon de Franklin ( Bombus franklini ), un parent du bourdon rouillé rapiécé qui a également été affecté par ce pathogène, n'a pas été vu depuis 2006.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en novembre 2014.

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