9 faits intéressants sur le Nil

Le Nil est l'un des fleuves les plus célèbres de notre planète, et à juste titre. Alors que toutes les rivières sont importantes pour les personnes et la faune qui vivent à proximité, le Nil se profile particulièrement grand, au propre comme au figuré.

Voici quelques raisons pour lesquelles cette rivière est si influente - et intéressante.

1. C'est le plus long fleuve du monde.

Le Nil coule vers le nord sur environ 6 650 kilomètres (4 132 miles), des Grands Lacs africains à travers le désert du Sahara avant de se jeter dans la mer Méditerranée. Il traverse 11 pays - Tanzanie, Ouganda, Rwanda, Burundi, République démocratique du Congo, Kenya, Éthiopie, Érythrée, Soudan du Sud, Soudan et Égypte - et draine 3, 3 millions de kilomètres carrés (1, 3 million de milles), soit environ 10% du continent africain. (La carte à droite, un composite d'images satellites de la NASA, s'étend du lac Victoria au delta du Nil.)

Le Nil est largement considéré comme le plus long fleuve de la Terre, mais ce titre n'est pas aussi simple qu'il y paraît. En plus de mesurer, cela dépend aussi de la façon dont nous décidons où commence et se termine chacune, ce qui peut être délicat dans les grands systèmes fluviaux complexes.

Les scientifiques ont tendance à emprunter le canal continu le plus long d'un système, mais cela peut encore laisser place à l'ambiguïté. Le Nil n'est que légèrement plus long que le fleuve Amazone, par exemple, et en 2007, une équipe de scientifiques brésiliens a annoncé qu'ils avaient réévalué l'Amazonie et l'avaient trouvée longue de 6800 km (4225 miles), détrônant ainsi le Nil. Leur étude n'a cependant pas été publiée, et comme le souligne LiveScience, de nombreux scientifiques sont sceptiques quant à ses méthodes. Le Nil est toujours généralement considéré comme le plus long fleuve du monde, par des sources des Nations Unies au Livre Guinness des records, bien que l'Amazonie possède également de nombreux superlatifs, y compris le plus grand fleuve du monde en volume, car il détient environ 20% des L'eau douce de la Terre.

2. Il y a plus d'un Nil.

Une vue de Tis Abay, ou Blue Nile Falls, en Éthiopie. (Photo: Alberto Loyo / Shutterstock)

Le bas Nil a historiquement été inondé en été, ce qui a mystifié les premiers Égyptiens, d'autant plus qu'il n'a presque jamais plu où ils vivaient. Nous savons maintenant, cependant, qu'en dépit d'être un seul fleuve en Egypte, le Nil est alimenté par des endroits beaucoup plus pluvieux au sud, et son hydrologie est entraînée par au moins deux "régimes hydrauliques" en amont.

Le Nil a trois principaux affluents: le Nil Blanc, le Nil Bleu et Atbara. Le Nil blanc est le plus long, à commencer par les ruisseaux qui se jettent dans le lac Victoria, le plus grand lac tropical du monde. Il émerge sous le nom de Victoria Nile, puis traverse les lacs marécageux du lac Kyoga et Murchison (Kabalega) avant d'atteindre le lac Albert (Mwitanzige). Il continue vers le nord sous le nom d'Albert Nile (Mobutu), devenant plus tard le Mountain Nile (Bahr al Jabal) au Soudan du Sud, et rejoint la rivière Gazelle (Bahr el Ghazal), après quoi il est appelé le Nil Blanc (Bahr al Abyad). Il devient finalement juste "le Nil" près de Khartoum, au Soudan, où il rencontre le Nil Bleu.

Le Nil Blanc coule régulièrement toute l'année, tandis que le Nil Bleu intègre la plupart de son travail dans quelques mois sauvages chaque été. Avec l'Atbara à proximité, son eau provient des hauts plateaux de l'Éthiopie, où les schémas de mousson font basculer les deux fleuves entre un torrent d'été et un filet d'hiver. Le Nil blanc est peut-être plus long et plus stable, mais le Nil bleu fournit près de 60% de l'eau qui atteint l'Égypte chaque année, principalement pendant l'été. L'Atbara rejoint plus tard avec 10% du flux total du Nil, dont la quasi-totalité arrive entre juillet et octobre. Ce sont ces pluies qui ont inondé le Nil chaque année en Égypte, et parce qu'elles ont érodé les laves basaltiques en sortant d'Éthiopie, leur eau s'est avérée particulièrement précieuse en aval.

3. Les gens ont passé des siècles à chercher sa source.

Un panneau proclame la source la plus éloignée du Nil dans la forêt tropicale de Nyungwe au Rwanda. (Photo: Jose Cendon / AFP / Getty Images)

Les anciens Égyptiens vénéraient le Nil comme leur source de vie, mais il était inévitablement entouré de mystère. Ce serait aussi pendant des siècles, car les expéditions n'ont pas réussi à trouver sa source à plusieurs reprises, les Égyptiens, les Grecs et les Romains étant souvent déjoués par une région appelée le Sudd (dans ce qui est maintenant le Soudan du Sud), où le Nil forme un vaste marécage. Cela a alimenté la mystique du fleuve, et c'est pourquoi l'art classique grec et romain l'a parfois décrit comme un dieu avec une face cachée.

Le Nil Bleu a d'abord livré ses secrets, et une expédition de l'Égypte ancienne a peut-être même remonté jusqu'en Éthiopie. La source du Nil Blanc s'est révélée beaucoup plus difficile à atteindre, cependant, malgré de nombreux efforts pour le trouver - y compris ceux de l'explorateur écossais David Livingstone, qui a été sauvé d'une mission en 1871 par le journaliste gallois Henry Morton Stanley, via la célèbre citation "Dr. Livingstone, Je suppose?" Les explorateurs européens n'avaient découvert que récemment le lac Victoria, et après la mort de Livingstone en 1873, Stanley était l'un des nombreux qui a aidé à confirmer son lien avec le Nil, avec le prolifique guide et explorateur d'Afrique de l'Est Sidi Mubarak Bombay.

Cependant, la recherche n'était pas encore terminée. Le Nil blanc commence avant même le lac Victoria, bien que tout le monde ne soit pas d'accord. Il y a la rivière Kagera, qui se jette dans le lac Victoria à partir du lac Rweru au Burundi, mais elle reçoit également l'eau de deux autres affluents: le Ruvubu et le Nyabarongo, qui se jette dans le lac Rweru. Le Nyabarongo est également alimenté par les fleuves Mbirurume et Mwogo, qui proviennent de la forêt de Nyungwe au Rwanda, et certains citent cela comme la source la plus éloignée du Nil.

4. Il faut un étrange détour dans le désert.

Cette image en couleurs vraies, capturée par le satellite Terra de la NASA, montre le «grand virage» du Nil au Soudan. (Photo: Jacques Descloitres, Équipe d'intervention rapide terrestre MODIS / NASA / GSFC)

Après avoir obstinément poussé vers le nord pendant la majeure partie de son parcours, le Nil prend une tournure surprenante au milieu du Sahara. Avec ses principaux affluents enfin unis, il continue vers le nord à travers le Soudan pendant un certain temps, puis tourne brusquement vers le sud-ouest et commence à s'écouler loin de la mer. Il continue ainsi pendant environ 300 km (186 miles), comme s'il retournait en Afrique centrale au lieu de l'Égypte.

Il se remet finalement sur la bonne voie, bien sûr, et traverse l'Égypte comme l'un des fleuves les plus célèbres et les plus influents de la Terre. Mais pourquoi faut-il d'abord un si grand détour? Connu sous le nom de «Great Bend», c'est l'une des nombreuses caractéristiques causées par une énorme formation rocheuse souterraine appelée la houle nubienne. Formé par un soulèvement tectonique sur des millions d'années, il a forcé cette courbe dramatique et a formé les cataractes du Nil. Sans le soulèvement relativement récent de la houle nubienne, "ces étendues rocheuses auraient été rapidement réduites par l'action abrasive du Nil chargé de sédiments", selon un aperçu géologique de l'Université du Texas à Dallas.

5. Sa boue a contribué à façonner l'histoire humaine.

Cette vue satellite met en évidence le contraste entre la végétation verte le long du Nil et le Sahara environnant. (Photo: Jacques Descloitres, MODIS Rapid Response Team / NASA Goddard Space Flight Center)

Alors qu'il s'enroule en Égypte, le Nil transforme une bande de désert du Sahara le long de ses rives. Ce contraste est visible depuis l'espace, où une longue oasis verte peut être vue étreignant la rivière au milieu du paysage légèrement bronzé qui l'entoure.

Le Sahara est le plus grand désert chaud de la Terre, plus petit que nos deux déserts polaires, et ce n'est pas un mince exploit de le changer de cette façon. Grâce à son afflux saisonnier d'eau en provenance d'Ethiopie, le Bas-Nil a historiquement inondé en été, trempant le sol désertique dans sa plaine inondable. Mais l'eau n'apprivoise pas seule le Sahara. Le Nil a également apporté un ingrédient secret: tous les sédiments qu'il a collectés en cours de route, principalement du limon noir érodé par le Nil Bleu et l'Atbara provenant du basalte en Éthiopie. Ces eaux d'inondation limoneuses envahiraient l'Égypte chaque été, puis se tariraient et laisseraient une boue noire miraculeuse.

Le Nil nourrit une oasis longue et étroite à travers le Sahara. (Photo: Mirko Kuzmanovic / Shutterstock)

Les établissements humains permanents sont apparus pour la première fois sur les rives du Nil vers 6000 avant notre ère, selon l'Encyclopédie de l'histoire ancienne à but non lucratif (AHE), et en 3150 avant notre ère, ces établissements étaient devenus "le premier État nation reconnaissable au monde". Une culture complexe et distincte s'est rapidement développée et pendant près de 3 000 ans, l'Égypte restera la nation prééminente du monde méditerranéen, alimentée par l'eau et les terres fertiles qu'elle a reçues en cadeau du Nil.

L'Égypte a finalement été conquise et éclipsée par d'autres empires, mais malgré son déclin, elle prospère toujours avec l'aide du Nil. Il abrite aujourd'hui près de 100 millions de personnes - dont 95% vivent à quelques kilomètres du Nil - ce qui en fait le troisième pays le plus peuplé d'Afrique. Et comme il regorge également de reliques de son âge d'or, comme des pyramides élaborées et des momies bien conservées, il continue de révéler des secrets anciens et de capturer l'imagination moderne. Tout cela aurait été presque impossible dans ce désert sans le Nil, et compte tenu du rôle que l'Égypte a joué dans l'essor de la civilisation, le Nil a influencé l'histoire humaine d'une manière que peu de fleuves ont.

6. C'est aussi un paradis pour la faune.

Un hippopotame bâille dans le Nil. (Photo: Mathias Sunke / Shutterstock)

Les humains ne sont qu'une des nombreuses espèces qui dépendent du Nil, qui traverse (et influence) une variété d'écosystèmes tout au long de son parcours. Plus près des eaux d'amont du Nil blanc, la rivière plie des forêts tropicales humides riches en biodiversité regorgeant de plantes comme les bananiers, les bambous, les arbustes à café et l'ébène, pour n'en nommer que quelques-uns. Il atteint des forêts mixtes et des savanes plus au nord, avec des arbres plus clairsemés et plus d'herbes et d'arbustes. Il devient un marécage tentaculaire dans les plaines soudanaises pendant la saison des pluies, en particulier le légendaire Sudd au Soudan du Sud, qui s'étend sur près de 260 000 kilomètres carrés (100 000 miles carrés). La végétation continue de s'estomper au fur et à mesure qu'elle se déplace vers le nord, enfin elle disparaît presque à mesure que le fleuve arrive dans le désert.

L'une des plantes les plus remarquables du Nil est le papyrus, un carex à fleurs aquatiques qui pousse comme de grands roseaux dans des eaux peu profondes. Ce sont les plantes que les anciens Égyptiens utilisaient pour fabriquer du papier (et dont dérive le mot anglais "paper") ainsi que des tissus, cordons, nattes, voiles et autres matériaux. Il était autrefois une partie commune de la végétation indigène du fleuve, et bien qu'il pousse encore naturellement en Égypte, il serait moins répandu à l'état sauvage aujourd'hui.

Un fourré de papyrus pousse le long du Nil Victoria en Ouganda. (Photo: Oleg Znamenskiy / Shutterstock)

Comme pour sa flore, les animaux vivant dans et autour du Nil sont beaucoup trop nombreux pour être correctement répertoriés ici. Il y a ses nombreux poissons, par exemple, y compris la perche du Nil ainsi que les barbillons, les poissons-chats, les anguilles, les poissons à museau d'éléphant, les poissons-poumons, les tilapias et les tigres. Une abondance d'oiseaux vivent également le long de la rivière, et ses eaux sont également une ressource vitale pour de nombreux troupeaux migrateurs. Le Delta du Nil, en fait, "fait partie de l'une des voies de migration des oiseaux les plus importantes au monde", selon le WWF.

Le Nil abrite également plusieurs grandes espèces animales, telles que les hippopotames, qui étaient autrefois communs le long d'une grande partie du fleuve, mais qui habitent maintenant principalement le Sudd et d'autres zones marécageuses du Soudan du Sud. Il y a aussi des tortues à carapace molle, des cobras, des mambas noirs, des serpents d'eau et trois espèces de lézards moniteurs, qui auraient une longueur moyenne de 1, 8 mètre (6 pieds). Cependant, la faune la plus célèbre du fleuve est peut-être le crocodile du Nil. Selon Encyclopedia Britannica, ceux-ci habitent la plupart des parties du fleuve et sont l'une des plus grandes espèces de crocodiliens sur Terre, atteignant 6 mètres (20 pieds) de long.

7. Elle abritait un dieu crocodile et une ville crocodile.

Les pyramides de Gizeh, près des rives du Nil, photographiées ici vers 1900. (Photo: Archives Hulton / Getty Images)

Au fur et à mesure que l'Égypte ancienne se développait le long du Nil inférieur, l'importance du fleuve n'était pas perdue pour ses habitants, qui en faisaient un thème central de leur société. Les anciens Égyptiens connaissaient le Nil comme Ḥ'pī ou Iteru, signifiant simplement «rivière», mais il était aussi appelé Ar ou Aur, signifiant «noir», en l'honneur de sa boue vivifiante. Ils l'ont correctement vu comme leur source de vie, et cela a joué un rôle clé dans bon nombre de leurs mythes les plus importants.

La Voie lactée était considérée comme un miroir céleste du Nil, par exemple, et le dieu solaire Ra était censé conduire son navire à travers. Il a été pensé pour incarner le dieu Hapi, qui a béni la terre de la vie, ainsi que Ma'at, qui représentait les concepts de vérité, d'harmonie et d'équilibre, selon l'AHE. Il était également associé à Hathor, une déesse du ciel, des femmes, de la fertilité et de l'amour.

Les crocodiles du Nil sont les plus grands prédateurs d'eau douce d'Afrique. (Photo: Johan Swanepoel / Shutterstock)

Dans un mythe populaire, le dieu Osiris est trahi par son frère jaloux Set, qui l'incite à s'allonger dans un sarcophage, prétendant que c'est un cadeau. Set emprisonne ensuite Osiris à l'intérieur et le jette dans le Nil, qui l'emmène à Byblos. Le corps d'Osiris est finalement retrouvé par sa femme, Isis, qui le récupère et tente de le ramener à la vie. Set intervient cependant, volant le corps d'Osiris, le coupant en morceaux et les dispersant à travers l'Égypte. Isis traque toujours chaque morceau d'Osiris - à l'exception de son pénis, qui avait été mangé par un crocodile du Nil. C'est pourquoi les crocodiles étaient associés au dieu de la fertilité, Sobek, explique l'AHE, et cet événement a été considéré comme le catalyseur qui a rendu le Nil si fertile. En raison de cette histoire, ajoute l'AHE, toute personne mangée par un crocodile dans l'Égypte ancienne "a été considérée comme chanceuse dans une mort heureuse".

La vénération pour les crocodiles du Nil était particulièrement forte dans l'ancienne ville de Shedet (maintenant appelée Faiyum), située dans l'Oasis Faiyum du fleuve au sud du Caire. Cette ville était connue des Grecs sous le nom de «Crocodilopolis», car ses habitants non seulement adoraient Sobek, mais honoraient également une manifestation terrestre du dieu: un crocodile vivant nommé «Petsuchos», qu'ils couvraient de bijoux et conservaient dans un temple, selon à The Guardian. Quand un Petsuchos est mort, un nouveau crocodile a rempli le rôle.

8. Cela peut être une fenêtre sur le monde souterrain réel.

Outre le monde souterrain de la mythologie égyptienne antique, le Nil peut également détenir des secrets sur un monde souterrain plus littéral. (Photo: Sergey73 / Shutterstock)

Osiris ne pouvait pas revenir à la vie sans tout son corps, selon l'AHE, alors il est devenu le dieu des morts et le seigneur des enfers. Le Nil était considéré comme une passerelle vers l'au-delà, le côté est représentant la vie et le côté ouest considéré comme la terre des morts. Pourtant, alors que le fleuve regorge de liens anciens avec le monde spirituel de l'Égypte ancienne, la science moderne suggère qu'il peut également servir de fenêtre à un monde souterrain plus tangible: le manteau terrestre.

Il y a un débat sur l'âge du Nil, mais à la fin de 2019, une équipe de chercheurs a rapporté que le drainage du Nil était stable depuis environ 30 millions d'années - soit cinq fois plus longtemps qu'on ne le pensait. En d'autres termes, si vous avez voyagé le long du Nil à l'époque oligocène, son parcours serait étrangement similaire à l'itinéraire que nous connaissons aujourd'hui. C'est à cause d'un gradient topographique stable le long du chemin de la rivière, expliquent les chercheurs, qui semble être resté stable pendant si longtemps en raison des courants circulant dans le manteau, la couche de roche chaude sous la croûte terrestre.

Essentiellement, l'étude suggère que le chemin du Nil a été maintenu tout le temps par un panache de manteau qui reflète le flux du fleuve vers le nord. L'idée de panaches du manteau façonnant la topographie à la surface n'est pas nouvelle, comme le souligne le magazine Eos, mais l'énorme échelle du bassin du Nil pourrait éclairer cette relation comme jamais auparavant. "Parce que la rivière est si longue, elle offre une opportunité unique d'étudier ces interactions à l'échelle du paysage", explique l'un des auteurs de l'étude à Eos. Et sur la base de ce que le Nil peut révéler sur le manteau ci-dessous, cela pourrait aider les scientifiques à l'utiliser et d'autres rivières comme des "fenêtres sur le monde souterrain", comme l'a dit Gizmodo, ce qui pourrait potentiellement apporter un nouvel éclairage sur le fonctionnement interne de notre planète.

9. Ça change.

Une vue du haut barrage d'Assouan, capturée par un astronaute à bord de la Station spatiale internationale. (Photo: NASA)

Les gens ont laissé leur marque le long du Nil pendant des millénaires, mais la dynamique a quelque peu changé ces derniers temps. Un grand changement est intervenu en 1970 avec l'achèvement du barrage d'Assouan, qui confine la rivière dans le sud de l'Égypte pour créer un réservoir appelé lac Nasser. Pour la première fois dans l'histoire, cela a donné aux humains le contrôle des inondations vitales du Nil. Il offre "d'énormes avantages à l'économie égyptienne", selon l'Encyclopedia Britannica, car l'eau peut désormais être libérée où et quand elle est le plus nécessaire, et puisque les 12 turbines du barrage peuvent générer 2, 1 gigawatts d'électricité.

Le barrage a également changé le Nil de manière négative, cependant. Le limon noir qui a apprivoisé le Sahara, par exemple, est maintenant largement retenu derrière le barrage, s'accumulant dans le réservoir et les canaux au lieu de s'écouler vers le nord. Le limon enrichissait et élargissait le delta du Nil au fil du temps, mais il diminue maintenant en raison de l'érosion le long de la côte méditerranéenne, selon National Geographic. Le barrage a également entraîné une baisse progressive de la fertilité et de la productivité des terres agricoles riveraines, ajoute Britannica, notant que "l'application annuelle par l'Égypte d'environ 1 million de tonnes d'engrais artificiels est un substitut inadéquat des 40 millions de tonnes de limon anciennement déposés chaque année par l'inondation du Nil. " Au large du delta, les populations de poissons auraient diminué en raison de la perte de nutriments une fois livrés par le limon du Nil.

Le Soudan possède également des barrages plus anciens le long des affluents du Nil, comme le barrage Sennar du Nil bleu, qui a ouvert ses portes en 1925, ou le barrage Khashm el-Girba d'Atbara, qui a ouvert ses portes en 1964. Ceux-ci ne peuvent pas modifier le fleuve comme le barrage d'Assouan, mais un projet en Éthiopie a fait naître de nouvelles craintes concernant l'approvisionnement en eau en aval.

Le barrage du Grand Ethiopian Renaissance, photographié ici en décembre 2019, devrait être la plus grande centrale hydroélectrique d'Afrique une fois qu'il sera pleinement opérationnel. (Photo: Eduardo Soteras / AFP / Getty Images)

Situé sur le Nil bleu, le barrage du Grand Ethiopian Renaissance (GERD) de 5 milliards de dollars est en construction depuis 2011 et devrait générer 6, 45 gigawatts une fois qu'il sera pleinement opérationnel en 2022. Cela pourrait faire une énorme différence pour l'Éthiopie, où environ 75% des personnes n'ont pas accès à l'électricité et vendre l'excédent d'électricité aux pays voisins pourrait rapporter au pays 1 milliard de dollars par an.

Pour offrir ces avantages, cependant, le barrage devra retenir beaucoup d'eau qui, autrement, coulerait vers le Soudan et l'Égypte. Cela a suscité de l'anxiété dans ces pays, qui sont déjà tous deux sujets à des pénuries d'eau, compte tenu de l'ampleur du projet. Le barrage créera un réservoir de plus du double de la taille du lac Mead - le plus grand réservoir des États-Unis, détenu derrière le barrage Hoover - et finira par contenir 74 milliards de pieds cubes d'eau du Blue Nile, selon Yale Environment 360. Remplissage le réservoir pourrait durer de cinq à 15 ans.

"Pendant cette période de remplissage, le débit d'eau douce du Nil vers l'Égypte pourrait être réduit de 25%, avec une perte d'un tiers de l'électricité produite par le barrage d'Assouan", ont rapporté des chercheurs dans GSA Today, un journal publié par le Geological Society of America. Beaucoup d'Égypte craignent que le barrage ne limite également l'approvisionnement en eau longtemps après le remplissage du réservoir, aggravant d'autres problèmes liés à la croissance démographique, à la pollution de l'eau, à l'affaissement des terres et au changement climatique, ainsi qu'à la perte continue de limon à Assouan.

Une vue sur le Nil dans la banlieue sud du Caire de Kozzika. (Photo: Amir Makar / AFP / Getty Images)

L'Égypte, l'Éthiopie et le Soudan ont peu progressé malgré près d'une décennie de négociations intermittentes, bien qu'ils soient parvenus à un accord initial lors d'une réunion de janvier 2020. Il s'agit d'une "percée" dans le différend de longue date, selon Egypt Today, et les trois pays ont maintenant des entretiens de suivi dans l'espoir de solidifier enfin un "accord global, coopératif et durable".

C'est prometteur, bien qu'il reste encore beaucoup de détails à régler par les pays. De plus, comme l'a souligné l'étude GSA Today, le dilemme de la façon de partager l'eau en déclin entre les populations à croissance rapide se poursuivra indépendamment de ce qui se passe avec ces négociations. L'Éthiopie et le Soudan ont proposé plus de barrages du Nil, note-t-il, et avec quelque 400 millions de personnes vivant dans des pays le long du Nil - dont beaucoup connaissent déjà des sécheresses et des pénuries d'énergie - il y a de fortes chances que davantage d'eau devra rester en amont pour venir années.

Le soleil se couche sur le Nil blanc en Ouganda. (Photo: Rod Waddington [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Il est difficile d'exagérer l'importance du Nil pour les humains et la faune sauvage dans tout son bassin. Malgré le maintien de sa trajectoire pendant des millions d'années, et malgré tout ce qu'elle a déjà vu de notre espèce au cours des derniers millénaires, elle fait face à une pression sans précédent des activités humaines tout au long de son parcours. Ce n'est qu'un seul système fluvial, mais comme l'une des voies navigables les plus célèbres et les plus influentes de la Terre, il est devenu le symbole de quelque chose d'encore plus grand que lui: l'interconnexion. Les humains comptent sur d'innombrables rivières sur toute la planète, mais si nous les échouons continuellement lorsqu'ils sont en difficulté - même de grandes rivières emblématiques comme le Nil - nous devrions probablement attendre la même chose de leur part.

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