9 faits originaux sur l'ornithorynque

Il est possible de manquer d'adjectifs lorsqu'il s'agit de décrire l'ornithorynque. Cette créature unique, endémique d'Australie, a confondu les scientifiques depuis sa découverte. Nous ne savons toujours pas grand-chose de l'animal semi-aquatique ou des secrets qu'il recèle.

Voici quelques choses et découvertes sur l'ornithorynque que nous connaissons cependant. Certains ont du sens et d'autres, franchement, ne font que poser plus de questions.

1. Les gens pensaient à l'origine que l'ornithorynque était un faux animal. Lorsque l'ornithorynque a été décrit pour la première fois en 1799 dans le "Naturalist's Miscellany" du naturaliste George Shaw, il a écrit: "La similitude est si exacte qu'à première vue, elle excite naturellement l'idée d'une préparation trompeuse par des moyens artificiels". En effet, l'apparence unique de l'ornithorynque - bec et pattes de canard, corps et fourrure de loutre et queue de castor - ne fait que hurler. Même si Shaw doutait de son authenticité, il a tout de même surnommé la créature «l'ornithorynque à bec de canard» et lui a donné un nom latin, Platypus anatinus ou «canard à pieds plats». Le nom scientifique de la créature est maintenant Ornithorhynchus anatinus, et c'est le seul représentant vivant de sa famille et de son genre.

Une illustration de l'ornithorynque de 'The Naturalist's Miscellany'. (Photo: The Naturalist's Miscellany [CC0 1.0]] / Wikimedia Commons)

2. Les ornithorynques sont des mammifères venimeux. Très peu de mammifères sont venimeux. Un ornithorynque mâle libère du venin par le biais d'éperons de la cheville (les femelles ne sont pas venimeuses). Le venin est composé de protéines de type défensine, ou DLP, dont trois ne se trouvent que dans l'ornithorynque, ce qui augmente le facteur de bizarrerie de l'animal. Le venin peut gravement blesser, mais pas tuer, les humains, mais il peut être mortel pour les petits animaux. Les scientifiques pensent que le venin, qui augmente sa production pendant les périodes d'accouplement, est destiné à neutraliser les mâles rivaux. En parlant de reproduction ...

3. Les ornithorynques sont des mammifères pondeurs. L'ornithorynque n'est pas le seul mammifère venimeux et ce n'est pas le seul mammifère pondeur (les quatre espèces d'échidnés pondent également des œufs). On ne sait pas grand-chose du cycle de vie d'un ornithorynque. Les mâles ne jouent aucun rôle dans l'élevage de la progéniture après l'accouplement. La femelle met en gestation les oeufs entre deux à quatre semaines, puis une autre semaine d'incubation au cours de laquelle les cercles femelles qui les entourent font la queue. Une fois éclos, les jeunes sucent le lait de poils mammaires spéciaux pendant quelques mois avant de devenir indépendants.

4. Ils sont menacés d'extinction. L'ornithorynque est répertorié comme presque menacé sur la Liste rouge de l'UICN des espèces menacées. Des conditions de sécheresse extrêmes et prolongées en Australie ont asséché les cours d'eau qui composent l'habitat de l'ornithorynque, selon une étude de 2020 dans Biological Conservation. Les animaux sont également menacés par la perte d'habitat due au défrichement des terres et au changement climatique. Les derniers mois de feux de brousse ont également fait des ravages sur l'espèce. «Il est urgent de mettre en œuvre des efforts nationaux de conservation pour ce mammifère unique en augmentant les enquêtes, en suivant les tendances, en atténuant les menaces et en améliorant la gestion de l'habitat des ornithorynques dans les rivières», écrivent les chercheurs.

Les ornithorynques mangent de petits invertébrés à fond creux, comme les vers. (Photo: John Carnemolla / Shutterstock)

5. Le lait d'ornithorynque pourrait combattre les superbactéries. Étant donné que les ornithorynques n'ont pas de moyen stérile d'acheminer le lait, ils ont besoin de protections supplémentaires contre les bactéries dans l'environnement. En 2010, les scientifiques ont découvert que le lait d'ornithorynque contenait des propriétés antibactériennes qui pourraient aider à lutter contre la résistance aux antibiotiques. Une étude publiée dans la revue Structural Biology Communications a déterminé que la protéine a une structure en forme de boucle, donc les chercheurs l'ont nommée la protéine Shirley Temple, d'après l'acteur enfant connu pour ses mèches bouclées. Cette structure est unique parmi les protéines et pourrait également indiquer une fonction thérapeutique unique.

6. Les ornithorynques ont 10 chromosomes sexuels. Les mammifères n'ont généralement qu'une seule paire de chromosomes qui déterminent le sexe, mais les ornithorynques ont cinq paires, une véritable rareté chez les mammifères. Pour les mammifères, deux chromosomes suffisent pour déterminer le sexe, mais pour l'ornithorynque, ce sont toujours 10 chromosomes qui déterminent le sexe. Plus étrange encore, certains de ces chromosomes Y partagent des gènes avec des chromosomes sexuels trouvés chez les oiseaux. Oui, les oiseaux. Il est possible que les chromosomes sexuels des mammifères et les chromosomes sexuels des oiseaux aient évolué en même temps, et l'ornithorynque pourrait être la clé pour le comprendre.

7. Les ornithorynques n'ont pas d'estomac. Les ornithorynques piquent les invertébrés de fond - vers, larves d'insectes, crevettes - mais cette nourriture va directement dans leurs intestins depuis leurs goélettes. Ils n'ont pas de sac d'enzymes digestives ou d'acides pour le décomposer. Une étude publiée dans Genome Biology a décrit comment plusieurs gènes différents liés à la digestion et à l'estomac ont été supprimés ou désactivés dans la créature. Une des raisons possibles à cela est que ces plats au fond peuvent être riches en carbonate de calcium, une substance qui neutralise l'acide gastrique. Pas besoin d'acide si vous l'annulez tout le temps.

L'ornithorynque n'a pas de dents à l'intérieur de sa bouche intéressante. (Photo: Mari_May / Shutterstock)

8. Les ornithorynques n'ont pas de dents non plus. D'abord pas d'estomac et maintenant pas de dents. Comment mangent-ils même? Lorsque les ornithorynques plongent pour se nourrir, ils ramassent également du sable et du gravier dans les fonds marins. Avec tout cela dans leur bouche, ils font surface pour respirer et commencent à "mâcher" en broyant ensemble le gravier et leurs proies.

9. Les ornithorynques «voient» leurs factures sous l'eau. Lorsqu'ils plongent sous l'eau, les ornithorynques sont essentiellement aveugles et ne peuvent rien sentir. Des plis de peau recouvrent leurs yeux et leurs narines se scellent pour devenir étanches. Leurs factures, cependant, ont des électrorécepteurs et des mécanorécepteurs qui leur permettent de détecter les champs électriques et les mouvements, respectivement. Mais puisque leurs mécanorécepteurs seront à l'écoute de tout mouvement, les électrorécepteurs sont nécessaires pour détecter les organismes vivants à manger après avoir creusé à travers le fond marin.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour avec de nouvelles informations depuis sa publication en mars 2018.

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