9 mégafaune éteinte qui sont hors de ce monde

La mégafaune est tout simplement de gros animaux. Les éléphants sont une mégafaune, tout comme les girafes, les baleines, les vaches, les cerfs, les tigres et même les humains. La mégafaune se retrouve sur tous les continents et dans tous les pays.

Pour chaque espèce de mégafaune vivante, il existe un grand nombre de mégafaune éteinte. À l'époque avant la colonisation généralisée, sans les pressions de l'ingérence humaine, les animaux étaient libres d'évoluer vers des formes vraiment impressionnantes. Imaginez des castors de la taille d'un ours ou d'un cochon sauvage plus gros que les rhinocéros modernes, ou même des paresseux aussi gros que des éléphants.

On peut reprocher aux humains d'avoir poussé à la limite nombre des mégafaunes les plus récemment disparues. Il est généralement admis que les populations de nombreux grands animaux ont chuté au cours des mille premiers ans environ après que les humains ont frappé un continent. Nos premiers ancêtres auraient, tout à fait raisonnablement, recherché les plus gros animaux qu'ils pouvaient pour nourrir leur famille et tuer les plus grands prédateurs pour réduire la concurrence et les attaques. Mélangez l'ingéniosité humaine, les changements climatiques et des centaines et des milliers d'années et vous obtenez bientôt une terre dénuée de mégafaune.

Mais en regardant plus loin en arrière, au-delà de l'aube de l'humanité, vous trouverez une image encore plus intéressante de la mégafaune. Nous parlons de requins de 50 pieds, de loutres géantes de la taille des loups et d'étranges hybrides de castors et de tortues de la taille d'une VW Beetle et de l'appétit d'une vache. Si jamais nous devions un voyage dans le temps parfait, les écologistes feront la queue pour des voyages de retour pour étudier la zoologie bizarre du passé.

Dans cet esprit, voici sept exemples d'un autre monde de mégafaune aujourd'hui disparue.

Glyptodon

Un parent des tatous modernes, les glyptodons étaient des mammifères blindés à peu près de la taille d'une coccinelle Volkswagen qui a disparu il y a environ 10000 ans. (Photo: Pavel.Riha.CB [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Les glyptodons étaient d'énormes mammifères blindés qui ont disparu il y a environ 10 000 ans. À peu près de la taille d'un VW Beetle, le glyptodon était bien blindé contre les attaques de prédateurs. Un parent des tatous modernes, ils étaient incapables de tirer leur tête dans leur coquille comme des tortues et comptaient sur une épaisse armure de crâne et des pointes acérées pour se défendre.

Argentavis

Argentavis pourrait atteindre 24 pieds d'aile à extrémité d'aile, ce qui est deux fois la taille du condor des Andes - l'un des plus grands oiseaux du monde aujourd'hui. (Photo: Wangyonglee [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

L'Argentavis a la particularité d'être le plus grand oiseau volant jamais découvert. L'oiseau massif pourrait atteindre 24 pieds, du bout des ailes au bout des ailes, deux fois la taille du condor des Andes, qui est l'un des plus grands oiseaux du monde aujourd'hui. On pense que l'Argentavis s'est appuyé sur les courants thermiques pour dire en altitude. L'énorme taille des créatures aurait rendu les décollages plus difficiles, et il est probable qu'ils ont fait leurs maisons dans les montagnes où ils pourraient utiliser les pentes des montagnes et les vents contraires pour aider au lancement. Bien qu'il serait certainement effrayant de se retrouver sous un Argentavis en plein essor, les vivants n'auraient pas trop à s'inquiéter - on pense que l'oiseau était un charognard qui préférait ses repas déjà tués.

Paraceratherium

Le paraceratherium, qui mesurait 20 pieds de hauteur à l'épaule, vivait il y a environ 25 millions d'années dans ce qui est aujourd'hui l'Asie. (Photo: Dmitry Bogdanov [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Les Paraceratherium étaient d'énormes bêtes qui vivaient il y a environ 25 millions d'années dans ce qui est aujourd'hui l'Asie. Debout près de 20 pieds de hauteur à l'épaule, Paraceratherium reste la plus grande espèce de mammifère connue à marcher sur la Terre. Notre registre fossile du Paraceratherium est relativement clairsemé, il est donc difficile de dire à quoi ils ressemblaient exactement, mais le consensus scientifique général est qu'ils avaient de longs cous et têtes musclés, pas comme un rhinocéros sans corne. Ils utiliseraient leur longue portée pour brouter de grands arbres.

Les tailles relatives de Paraceratherium, Elasmotherium, rhinocéros blancs, rhinocéros indiens, rhinocéros noirs et rhinocéros de Sumatra par rapport à un humain. (Photo: DagdaMor [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Megalania

Ce lézard moniteur vivait en Australie il y a environ 50 000 ans. (Photo: Cas Liber [domaine public] / Wikimedia Commons)

Varanus priscus était une gigantesque goanna carnivore qui pouvait atteindre jusqu'à 23 pieds de long et peser plus de 4000 livres. Ce varan a habité le sud de l'Australie pendant le Pléistocène et s'est nourri d'autres animaux de taille moyenne et grande. Il était peut-être venimeux, et s'il l'était, ce serait le plus grand vertébré venimeux connu.

Paresse au sol

La paresse au sol s'étendait sur 20 pieds de long et pesait jusqu'à 9 000 livres. (Photo: Dallas Krentzel [CC BY 2.0] / Flickr)

Il est normal que cette prochaine entrée suive le massif du Paraceratherium, car la paresse terrestre est l'un des rares mammifères terrestres qui pourraient donner au Paraceratherium une course pour leur argent. Pesant jusqu'à 9000 livres et s'étirant sur 20 pieds de long, le paresseux du sol s'est déplacé autour des bois et des prairies d'Amérique du Sud il y a seulement 10000 ans, se soutenant en mangeant des herbes, des arbustes et des feuilles. La paresse terrestre a eu le malheur de chevaucher le règne de l'humanité et a probablement été chassée jusqu'à l'extinction alors que nous descendions d'Amérique du Nord.

Megalodon

Un squelette de mégalodon exposé au Calvert Marine Museum à Solomons, Maryland. (Photo: Musée marin de Calvert, Salomon, Maryland [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Bien que les entrées précédentes de cette liste soient toutes de grandes créatures, aucune d'entre elles n'était vraiment quelque chose dont une personne aurait à s'inquiéter. Mais pas celui-ci. Le mégalodon peut être considéré comme un grand requin blanc géant - un prédateur très capable assis au sommet du réseau trophique. Il pourrait atteindre plus de 50 pieds de longueur et arborer des dents de sept pouces de long. Le mégalodon a dîné sur les baleines, les dauphins, les marsouins et les tortues de mer géantes. Le tableau ci-dessous dit tout.

(Pouvez-vous imaginer l'un d'entre eux pris dans une tornade?)

Ce tableau compare la taille du mégalodon avec le grand requin blanc et un humain. (Photo: Steveoc 86 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

Daeodon

Cet énorme cochon musclé vivait il y a environ 20 millions d'années en Amérique du Nord. (Photo: Jay Matternes [domaine public] / Wikimedia Commons)

Le daeodon, comme le mégalodon, est digne d'une bonne dose de peur. C'étaient d'énormes tours imposantes de porc musclé qui vivaient il y a environ 20 millions d'années en Amérique du Nord. Ils pourraient atteindre six pieds de haut à l'épaule et peser des milliers de livres. Les restes fossilisés de leurs dents suggèrent qu'ils étaient omnivores, mangeant à la fois des animaux (certains aussi grands que des vaches modernes) et des plantes. Il est révélateur de leur domination sur le réseau alimentaire qu'ils appartiennent à une famille d'animaux surnommés «cochon de l'enfer» et «cochon terminateur».

Loutre géante

Les loutres géantes de la taille des loups vivaient il y a 6 millions d'années. (Photo: Musée d'histoire naturelle de Cleveland / YouTube)

Il y a environ 6 millions d'années, des loutres géantes ( Siamogale melilutra ) de la taille des loups et pesant 110 livres (deux fois la taille des loutres modernes) vivaient dans ce qui est aujourd'hui l'Asie. Récemment, des paléontologues américains creusant un ancien lit de lac dans la province du Yunnan, dans le sud-ouest de la Chine, ont trouvé un crâne, une mâchoire et des dents complets. Les dents ont montré que les créatures à fourrure vivaient sur de très gros crustacés et mollusques, qu'il ouvrit avec une puissante mâchoire.

Castor géant

Les castors géants étaient des versions plus grandes des petites créatures à fourrure que nous connaissons aujourd'hui. (Photo: Charles R. Knight [domaine public] / Wikimedia Commons)

Les castors géants, menés à l'extinction il y a environ 11 000 ans, étaient des versions plus grandes des petits ingénieurs paysagistes à fourrure d'aujourd'hui. Ils pouvaient atteindre plus de huit pieds de longueur et faire pencher la balance à 200 livres. Pensez à un castor de la taille d'un ours noir - c'est un gros animal. Les preuves suggèrent que les castors géants ont construit des huttes comme les castors modernes.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en septembre 2013.

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