Année du serpent: 8 faits bizarres sur les serpents

Qu'il s'agisse de jouer le filou du résident dans le jardin d'Eden, de s'enrouler autour de la tête de Méduse ou de porter le blâme pour la mort de Cléopâtre, les serpents ont une histoire de se faufiler et de s'imposer dans nos mythes - et dans nos esprits.

L'un des rôles les plus éminents du reptile carnivore est l'une des 12 créatures célèbres du zodiaque chinois. Cette année, le 10 février marque la transition de l'année du dragon à l'année du serpent dans le calendrier chinois. Les années de serpents sont les sixièmes du cycle et, selon la tradition chinoise, les personnes nées pendant l'année du serpent auraient un penchant pour la richesse matérielle. Ils sont également réputés vibrants, créatifs, enchanteurs, introspectifs, raffinés et gentils; pas exactement les traits les plus communément attribués à leurs homologues du monde animal.

En fait, les serpents du genre reptilien ont un très mauvais coup. Là-haut, avec des araignées et des hauteurs, la peur des serpents, connue sous le nom d'ophidiophobie, est l'une des phobies les plus courantes connues de l'homme. On pense qu'elle affecte environ un tiers de tous les adultes. (Il y a donc une raison pour laquelle les créatures écailleuses jouent le méchant dans autant de films d'horreur efficaces.)

Tout ce qui est glissant, glissant, sinueux et glissant peut provoquer des frissons et des cris chez beaucoup d'entre nous, mais les serpents nuisent rarement aux humains à moins que le serpent ne soit menacé ou blessé - et ils ont aussi des traits vraiment fascinants. Voici une espèce qui pourrait vraiment utiliser le relooking d'une relation publique. Dans cet esprit et en l'honneur de l'année du serpent, voici huit faits impressionnants sur le serpent rampant.

1. Ils sont partout (presque)

Notre petit globe abrite plus de 2 900 espèces de serpents, allant aussi loin au nord que le cercle polaire arctique en Scandinavie et aussi loin au sud qu'en Australie. Les serpents se trouvent sur tous les continents sauf l'Antarctique (l'Irlande, le Groenland, l'Islande et la Nouvelle-Zélande ont également réussi à rester sans serpent) et dans des endroits aussi profonds que la mer et aussi hauts que l'Himalaya.

2. Les serpents ont des infrastructures particulières

Avez-vous déjà pensé à la façon dont les organes internes d'un serpent pourraient être organisés? D'accord, probablement pas, mais c'est une sorte de merveille car il n'y a pas autant de "torse" pour accueillir les principaux systèmes. Les organes appariés des serpents, comme les reins, sont avant et arrière plutôt que côte à côte; et ils n'ont qu'un seul poumon fonctionnel. Le cœur est réglable, possédant la capacité de se déplacer en l'absence d'un diaphragme, ce qui le protège contre l'écrasement lorsque de gros repas en une seule pièce sont ingérés et serrés fermement à travers l'œsophage.

3. Ils reniflent avec leurs langues

Peu de choses disent «serpent» comme un sifflement et le scintillement d'une langue fourchue dardant autour de la gueule. Pourquoi tout ce drame? Parce que les serpents sentent en utilisant leur langue fendue pour collecter les particules en suspension dans l'air et ensuite les transmettre aux organes olfactifs dans la bouche. Les deux parties de la langue confèrent aux créatures une odeur et un goût quelque peu directionnels. En gardant constamment la langue en mouvement, ils peuvent échantillonner des produits chimiques dans l'air, le sol et l'eau et les utiliser pour déterminer la présence de proies ou de prédateurs à proximité.

4. Les serpents sont sensibles

Pas sensible comme dans un sentiment de délicatesse / pleurer dans des films tristes, mais d'une manière différente: les serpents ont une sensibilité aux vibrations aiguës. La partie glissante du ventre peut détecter même les vibrations les plus faibles dans l'air et au sol, permettant au reptile de détecter l'approche des autres animaux. Pendant ce temps, les vipères à fosse, les pythons et certains boas ont des récepteurs sensibles aux infrarouges dans les rainures le long de leur museau, ce qui leur permet de détecter la chaleur rayonnée de tout animal à sang chaud à proximité.

5. Ils mangent ce qu'ils peuvent

Les serpents sont exclusivement carnivores, mangeant de tout, des petits lézards, autres serpents, petits mammifères, oiseaux, œufs, poissons, escargots ou insectes jusqu'aux plus gros mammifères comme les jaguars et les cerfs. Parce que les serpents mangent leurs proies dans une grande gorgée, la taille du serpent détermine la taille de l'animal qu'il peut consommer. Par exemple, un python plus jeune peut commencer par des lézards ou des souris, se déplaçant vers de petits cerfs et des antilopes à mesure que le serpent augmente en âge et en taille.

6. Ils vont de 4 pouces à 30 pieds

La plupart des serpents sont des créatures relativement petites, d'environ 3 pieds de longueur. Bien que les serpents Titanoboa cerrejonensis éteints aient une longueur de près de 40 à 50 pieds; le serpent le plus long maintenant, le python réticulé, mesure à 30 pieds. À l'autre extrémité de la règle, le plus petit serpent est le leie-tarte Leptotyphlops carlae, un petit 4 pouces de long.

7. Les serpents les plus lourds peuvent atteindre 550 livres

L'anaconda verte d'Amérique du Sud peut atteindre plus de 29 pieds de longueur et atteindre un poids de plus de 550 livres. Lourdes sur terre, elles vivent près des rivières et des marécages languissants et passent une grande partie de leur temps dans l'eau où elles peuvent se faufiler beaucoup plus rapidement. Les yeux et les narines au sommet de la tête comme des alligators, ils traquent leurs proies tout en gardant leur corps caché sous la surface.

Et sur quoi le serpent le plus lourd du monde s'attaque-t-il pour maintenir sa masse impressionnante? Porcs sauvages, cerfs, oiseaux, tortues, capybara, caïmans et même jaguars, que le serpent étrangle par constriction. Ses mâchoires sont reliées par des ligaments élastiques, ce qui leur permet d'avaler le dîner en entier, parfois pendant des semaines, voire des mois, avant d'avoir besoin d'un autre repas.

8. Certains serpents peuvent voler!

Quoi de plus surprenant qu'un serpent rampant dans l'herbe? Que diriez-vous d'un serpent passant dans l'air? Oui, il existe cinq espèces de serpents venimeux arboricoles qui peuvent voler. Trouvés au Sri Lanka et en Asie du Sud-Est, ils sont techniquement plus de planeurs que de voleurs car ils utilisent la vitesse de chute libre et les contorsions de leur corps pour capter l'air et créer de la portance. Et ils glissent; les experts notent que les serpents volants planent avec encore plus d'agilité que leurs homologues mammifères, les écureuils volants.

Comment diable vole un serpent? Il obtient son auto serpentin au bout d'une branche et se bloque en forme de J, avant de se propulser de la branche avec la moitié inférieure de son corps. Il se déforme ensuite en forme de S et aplatit son corps à deux fois sa largeur normale, créant une concavité qui emprisonne l'air. En ondulant d'avant en arrière, le serpent peut réellement faire des tours. (Bonjour, cauchemars.)

Alors… cela n'a peut-être pas fait grand chose pour apaiser les nerfs des ophidiophobes; mais pour le moins, le serpent remarquable mérite un certain respect.

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Le MNN taquine l'illustration de l'année du serpent: Shutterstock

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