Après 14 mois sans touristes, la Côte-Nord de Kauai teste à nouveau les eaux

Kauai, la plus ancienne des îles principales d'Hawaï, est l'un des endroits les plus pluvieux de la planète. Toute cette pluie soutient une couverture luxuriante de végétation tropicale, inspirant le surnom de Kauai de "l'île aux jardins" et aidant à attirer plus d'un million de touristes chaque année.

Pourtant, même pour un paradis si habitué aux précipitations, les précipitations ont submergé Kauai un week-end en avril 2018, lorsque plus de 2 pieds de pluie sont tombés en seulement 24 heures. Les inondations et les coulées de boue ont endommagé de nombreuses routes à travers l'île, y compris l'autoroute Kuhio, la porte d'entrée de la côte nord accidentée de Kauai, forçant les autorités à fermer un tronçon de 2 milles de l'autoroute pour des réparations. Il resterait fermé pendant les 14 prochains mois, et en raison du manque d'itinéraires alternatifs, cela a essentiellement donné à la région une pause d'un an des touristes.

Ce fut un grand changement pour des endroits comme Haena State Park, qui aurait attiré environ 3 000 visiteurs par jour avant la fermeture. Les touristes ont pratiquement disparu de cette attraction et d'autres attractions populaires le long de la côte, notamment la plage de Kee, le Kalalau Trail et le Napali Coast State Wilderness Park. Seuls environ 750 résidents ont été laissés dans la zone autrefois animée, et en plus de plus de paix et de calme, les scientifiques ont remarqué une augmentation de la faune locale comme les tortues de mer, les perroquets de braise et le carangue rouge, rapporte NBC News.

La section fermée de l'autoroute Kuhio a rouvert ses portes cette semaine, soutenue par des améliorations comme un nouveau pont et un treillis métallique pour contrecarrer les futurs glissements de terrain. Cela signifie que les touristes peuvent à nouveau affluer dans la région, mais pas tout à fait comme avant. Malgré la valeur économique que les touristes apportent à Hawaï, les responsables de l'État sont également confrontés à une pression croissante pour équilibrer le tourisme avec la préservation des ressources naturelles et de la culture des îles. Dans le cadre de cet effort, Kauai met en place de nouvelles réglementations pour limiter le trafic touristique sur la route rouverte.

Route vers le rétablissement

L'autoroute Kuhio traverse Hanalei, une petite ville le long de la côte nord de Kauai. (Photo: Mese Berg / Shutterstock)

Dans le cadre du nouveau plan directeur du parc d'État de Haena, le parc sera limité à 900 visiteurs par jour - une baisse d'environ 70% par rapport à sa moyenne quotidienne précédente. Des réservations à l'avance sont désormais nécessaires pour les visiteurs en dehors de l'État pour entrer dans le parc, selon le ministère des Terres et des Ressources naturelles d'Hawaï, et pour les randonneurs à la journée pour accéder au Kalalau Trail. Le parc facturera également des frais d'entrée de 1 $ plus 5 $ pour le stationnement, bien que les résidents d'Hawaï soient exemptés des nouveaux frais ainsi que du système de réservation. Le nouveau parking ne contient que 100 véhicules, rapporte le Hawaii Magazine, mais les plans incluent également un service de navette parrainé par la communauté.

La longue fermeture de l'autoroute Kuhio a été difficile pour les entreprises locales comme le Hanalei Bay Colony Resort, qui est fermé depuis les inondations de 2018, rapporte NBC News. Mais la rupture avec le tourisme a également renforcé le sens de la communauté parmi les résidents locaux, qui disent qu'ils avaient l'impression de connaître à nouveau leurs voisins parce qu'ils étaient les seuls sur la plage. Et tandis que certains étaient impatients de rouvrir l'autoroute, rapporte le Honolulu Star-Advertiser, d'autres redoutaient le retour des touristes, citant leur tendance à surpeupler les plages, à endommager les récifs, à conduire dangereusement et à stationner illégalement sur le bord des routes, entre autres.

Ce sentiment était affiché lors de la réouverture de l'autoroute, alors qu'une vingtaine de manifestants ont formé une chaîne humaine mardi matin pour empêcher les touristes de se rendre au parc d'État de Haena et à d'autres attractions de la Côte-Nord. Les manifestants auraient laissé passer des travailleurs de la construction et des résidents, mais auraient refoulé une cinquantaine de touristes avant l'arrivée de la police et la réouverture de la route.

Malgré les louanges pour les nouvelles restrictions touristiques, les manifestants disent que la région a encore besoin de plus de protection contre les visiteurs imprudents. "Ils ont rouvert pour les touristes hier. Les gens sont venus à toute vitesse", a déclaré le manifestant et habitant de Wainiha, Kaiulani Mahuka, au Star-Advertiser. "Il n'y avait personne pour diriger la circulation. Les gens se dirigeaient par centaines vers la plage de Lumahai - ce n'est pas sûr, il n'y a pas de sauveteur. Les gens marchaient partout sur le récif et ils ont laissé leurs déchets partout."

Partager la côte

La côte Napali est un littoral montagneux emblématique couvrant 17 miles de la côte nord de Kauai. (Photo: Jo Ann Snover / Shutterstock)

Cependant, les manifestants ont eu au moins une rencontre positive avec des touristes. Beaucoup sont restés autour après que la police a levé leur blocus, espérant envoyer un message à l'État et parler avec les touristes de passage. À un moment donné ce matin-là, une camionnette pleine de touristes s'est arrêtée en route pour une excursion en kayak, raconte Mahuka au journal Garden Island de Kauai, et "quelque chose de vraiment incroyable s'est produit".

La camionnette est d'abord passée devant, sans réaction apparente à la manifestation. Mais il est vite revenu, dit Mahuka, et les passagers sont sortis. Ils ont dit aux manifestants qu'ils ne se sentaient pas bien de visiter la région sans la bénédiction de la communauté locale.

Ce n'est peut-être pas typique, mais cela illustre le type d'équilibre recherché par les manifestants et les représentants de l'État: pas seulement moins de touristes, mais aussi plus de sensibilisation à la façon d'être un bon invité. Des foules plus petites devraient bénéficier aux populations locales et à la faune ainsi qu'aux visiteurs, et la nouvelle réglementation pourrait également inciter davantage de touristes à réfléchir aux raisons pour lesquelles de telles limites sont nécessaires. Tout le monde ne pense pas que ces limites sont suffisantes, et de nombreux résidents souhaitent toujours que la route Kuhio soit fermée jusqu'à ce que davantage de protections soient en place. Mais selon Joel Guy, directeur exécutif de l'association à but non lucratif qui lance le nouveau service de navette, cela pourrait être le début d'un changement radical pour le tourisme à Hawaï. Si la côte nord de Kauai peut faire cela, dit-il à NBC News, d'autres destinations touristiques en tiendront rapidement compte.

"L'idée est de créer une meilleure expérience pour les résidents et les visiteurs, puis de réduire l'impact sur le lieu", dit-il. "Je pense que c'est un modèle assez unique qui peut, espérons-le, être utilisé dans d'autres endroits."

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