Avez-vous déjà vu un écureuil blanc?

Bien qu'il existe deux espèces connues d'écureuils blancs en Asie, il n'y en a pas en Amérique du Nord, donc si vous avez repéré un écureuil tout blanc ou principalement blanc à l'état sauvage ici, vous avez vu quelque chose de plutôt rare. Mais pour comprendre pourquoi, certains antécédents s'imposent.

La plupart des écureuils blancs vus en Amérique du Nord sont des variantes de couleur génétique de l'écureuil gris de l'Est.

Pour certains de ces écureuils gris orientaux, leur pelage unique est causé par l'albinisme, un trouble congénital caractérisé par une production faible ou nulle de mélanine. Ce manque de mélanine fait apparaître les yeux de l'animal albinos rose ou rouge, la couleur de ses vaisseaux sanguins.

Cependant, les écureuils au pelage complètement blanc et aux yeux foncés sont probablement leucistiques.

Le leucisme implique une perte partielle de pigmentation et il est souvent confondu avec l'albinisme, mais alors que les animaux leucistes ont une coloration blanche, pâle ou inégale, leur couleur des yeux n'est pas affectée.

Mais il y a aussi les écureuils blancs qui ne sont pas albinos ou leucistes.

«Le type de modèle de manteau que nous avons ici à Brevard, en Caroline du Nord, est encore plus rare. Le pelage est principalement blanc mais il y a un patch de tête (gris) distinctif et une bande dorsale qui s'élargit dans la région des épaules », écrit Robert Glesener, directeur de recherche du White Squirrel Research Institute. "Il existe des preuves que ce modèle est hérité."

Un écureuil gris albinos à Olney, Illinois. (Photo: Tony Campbell / Shutterstock)

Où les voir

Les écureuils gris de l'Est sont une espèce commune, vous pouvez donc techniquement repérer un écureuil blanc n'importe où dans l'aire de répartition naturelle de l'animal.

Les écureuils habitent l'est et le centre-ouest des États-Unis et les provinces de l'est du Canada, mais certaines villes et villages sont connus pour leur grande population d'écureuils blancs, dont Brevard, en Caroline du Nord; Marionville, Missouri; Olney, Illinois; Kenton, Tennessee; et Exeter, Ontario.

Mais vos chances de voir un écureuil blanc sont plus élevées à Brevard. Les recherches de Glesener ont révélé que près d'un écureuil sur trois a une fourrure blanche, ce qui signifie qu'il a le pourcentage de blanc le plus élevé de toutes les colonies d'écureuils connues.

Dans de nombreux endroits où les écureuils blancs prospèrent, leurs colonies peuvent être retracées à des écureuils blancs qui ont été relâchés ou qui se sont échappés dans la nature.

Dans le cas des écureuils blancs de Brevard, un résident local a reçu une paire d'écureuils blancs - qui s'étaient échappés d'un carnaval de Floride - en cadeau en 1949. Finalement, l'un de ces écureuils a fait un autre jailbreak et a commencé à se reproduire dans la nature.

Un écureuil blanc jette un œil derrière un arbre au Brevard College de Brevard, en Caroline du Nord. (Photo: Laura Moss / MNN)

Pourquoi fleurissent-ils dans certains domaines?

L'albinisme peut souvent nuire à la survie d'un animal.

"Leur taux de survie est pratiquement nul", explique Chad Staples, conservateur au Featherdale Wildlife Park. "Les prédateurs les choisissent facilement dans un groupe. Les familles et les groupes sociaux peuvent les exclure car pour tous les autres membres, ils ont l'air étrangers. "

Alors pourquoi les écureuils à fourrure blanche prospèrent-ils dans certaines régions?

Tout d'abord, il existe des preuves que, dans certaines circonstances, la coloration blanche pourrait être avantageuse car les prédateurs peuvent ne pas identifier une créature entièrement blanche comme une proie.

Deuxièmement, les endroits avec de grandes populations d'écureuils blancs ont tendance à être des villes et des villages où les prédateurs sont limités.

Cependant, le facteur le plus important qui contribue à la survie des écureuils est qu'ils reçoivent souvent un certain degré de protection des résidents.

Alors que les écureuils gris de l'Est sont souvent considérés comme des ravageurs, les blancs peuvent devenir précieux et même célébrés. Dans de nombreux endroits, les écureuils attirent les visiteurs et rapportent régulièrement de l'argent au tourisme.

«Nous avons eu des gens venus d'Indonésie, d'Australie. Beaucoup de gens viennent de Londres, juste pour voir les écureuils », a déclaré à Rural Missouri Clint Wise, propriétaire de Marionville, le White Squirrel Hollow Bed and Breakfast de l'Indiana.

À Brevard, les écureuils blancs sont si prisés qu'en 1986, le conseil municipal a adopté une ordonnance établissant un sanctuaire pour les animaux, et aujourd'hui, ils sont célébrés lors du festival annuel de l'écureuil blanc.

Lorsque les habitants apprécient les écureuils blancs par rapport à leurs homologues gris, ils choisissent en fonction de la coloration normale des animaux, et après quelques générations, les gènes de la fourrure blanche deviennent plus communs, permettant aux écureuils blancs de s'épanouir.

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