Brinicles: Que sont les «glaçons de la mort»?

Nous avons l'habitude de voir des glaçons se former sur les branches des arbres et l'avant-toit des bâtiments, mais ils peuvent également se former profondément sous l'océan, créant ce que l'on appelle un glaçon de saumure, ou brinicule.

Ces tentacules sous-marins glacés sont souvent appelés «stalactites de mer» en raison de leur apparence bizarre, mais leur nature mortelle leur a valu un autre surnom: «glaçons de la mort».

L'existence de brinicles n'a été découverte que dans les années 1960, il y a donc encore beaucoup à apprendre à leur sujet. Cependant, les scientifiques pensent que la vie sur Terre peut provenir de ces stalactites marines dans les mers polaires et qu'elles peuvent favoriser des conditions propices à la vie sur d'autres planètes et lunes, telles que Ganymède et Callisto de Jupiter.

Comment se forment-ils?

Lorsque la glace de mer se développe dans l'Arctique et l'Antarctique, les impuretés comme le sel sont chassées, c'est pourquoi la glace créée à partir de l'eau de mer n'est pas aussi salée que l'eau à partir de laquelle elle est formée.

Lorsque cette eau salée s'échappe de la glace de mer, l'eau environnante devient plus saline, abaissant sa température de congélation et augmentant sa densité. Cela empêche l'eau de geler sur la glace et la fait couler.

Lorsque cette saumure froide atteint l'eau de mer plus chaude en dessous, l'eau gèle autour d'elle, créant le tube de glace descendant connu sous le nom de brinicule.

Lorsque cette stalactite marine atteint le fond marin, une toile de glace se forme et se répand à travers elle, gelant tout ce qu'elle touche - y compris toute vie marine qu'elle rencontre, comme les étoiles de mer et les oursins - c'est ainsi que les brinicules se sont fait une réputation de "glaçons de la mort" . "

"Dans les zones qui abritaient autrefois des brinicules ou en dessous de très actives, de petites mares de saumure se forment sous le nom de mares noires de la mort", a déclaré Andrew Thurber, professeur à l'Oregon State University, à Wired. "Ils peuvent être assez clairs mais ont le squelette de nombreux animaux marins qui s'y sont aventurés au hasard."

Thurber, qui a plongé sous la glace de mer de l'Antarctique pour collecter des échantillons, est l'un des rares scientifiques à avoir vu la croissance des brinules de première main.

«Ils ressemblent à des cactus à l'envers qui sont soufflés dans du verre, comme quelque chose de l'imagination du Dr Suess. Ils sont incroyablement délicats et peuvent rompre au moindre toucher. »

En 2011, les cinéastes de la BBC sont devenus les premiers à filmer la formation des brinules. À l'aide de caméras accélérées, ils ont enregistré les phénomènes étonnants en Antarctique dans l'eau de mer qui était de 28 degrés Fahrenheit.

Vous pouvez regarder cette forme de brinicule - et geler tout sur son passage - dans la vidéo ci-dessous.

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