Cahokia: la cité antique inconnue de l'Amérique

De Machu Picchu à Angkor Wat, les ruines d'anciennes civilisations autrefois puissantes sont parmi les attractions touristiques les plus populaires du monde. Mais qu'en est-il des États-Unis? Bien qu'elles n'aient pas la renommée des pyramides égyptiennes, des ruines précolombiennes existent en Amérique.

La plus grande ville américaine ancienne au nord du Mexique moderne est encore relativement inconnue. Situé à la campagne près de la frontière entre l'Illinois et le Missouri, non loin de Saint-Louis, le site connu sous le nom de Cahokia se compose de gigantesques monticules, dont la plupart ont été construits il y a environ 1 000 ans. Bien que dépourvue des structures en pierre qui caractérisent d'autres établissements antiques, c'était une ville importante en son temps, habitée par jusqu'à 20 000 personnes jusqu'au début des années 1400.

Aujourd'hui, Cahokia est l'un des 22 sites du patrimoine mondial de l'UNESCO aux États-Unis et est un monument historique national, ce qui lui confère une protection légale.

Les chercheurs estiment que la ville était composée d'environ 120 monticules, qui couvraient près de 4 000 acres. La plus haute des 80 collines artificielles restantes se trouve à plus de 100 pieds au-dessus de la prairie environnante de l'Illinois.

Aujourd'hui, les visiteurs montent les escaliers pour atteindre le sommet de Monks Mound. (Photo: Bryce Edwards / flickr)

Comme tant de ruines antiques à travers le monde, on sait peu de raisons pour lesquelles Cahokia a été abandonnée. Les théories incluent une invasion par une tribu hostile ou une migration surprise de troupeaux de bisons locaux, peut-être à cause d'une sorte d'événement de changement climatique. L'une des théories les plus intéressantes suggère que la ville est simplement devenue trop grande et que les ressources locales ne pouvaient pas soutenir la population.

Lorsque les commerçants français sont arrivés pour la première fois dans la région, la ville avait déjà été abandonnée, mais le peuple Cahokia, une partie de la tribu Illini, habitait les terres autour des monticules. Bien qu'ils soient à l'origine du nom sous lequel le site est désormais connu, le peuple de Cahokia n'était probablement pas le groupe qui a construit et habité les monticules. Les Illini faisaient partie de la culture du Mississippien, les peuples précolombiens qui vivaient dans ce qui est maintenant le centre des États-Unis.Certaines de ces tribus étaient connues pour la construction de grands monticules, et n'importe laquelle d'entre elles aurait pu être responsable de la construction de Cahokia.

Les monticules ont probablement été construits à la main, des ouvriers transportant de la terre et des pierres sur le chantier dans des paniers tissés. La plus grande, une colline de 100 pieds de haut connue sous le nom de Monks Mound, avait un bâtiment en bois de 50 pieds de large et de 100 pieds de long sur le dessus. Le bois et la terre étant les principaux matériaux de construction, ces bâtiments ne sont pas restés intacts longtemps après leur abandon.

Bien que les bâtiments de la ville n'aient pas duré indéfiniment, 50 ans de fouilles minutieuses ont mis au jour des découvertes intéressantes qui ont amené les érudits à croire qu'il s'agissait d'une civilisation très avancée pour l'époque.

Une zone, baptisée Woodhenge, consiste en une série de trous qui abritaient autrefois des poteaux en bois qui mesuraient l'angle du soleil pour indiquer l'heure et la date. Des fouilles ont également mis au jour un atelier où les métaux ont été partiellement fondus et reformés selon une méthode similaire à celle utilisée par les forgerons. Des preuves de l'agriculture existent à la fois dans les jardins de quartier à petite échelle et dans les champs plus grands à l'extérieur de Cahokia.

Les monticules de la ville avaient entre eux des places naturelles, avec une zone connue par les archéologues comme la Grand Plaza au centre de la ville. Les preuves indiquent que le terrain de 50 acres était à l'origine couvert de petites collines, mais a été volontairement nivelé pour être utilisé comme espace de rassemblement ou terrain d'athlétisme.

Une partie de la zone connue sous le nom de Woodhenge a été reconstruite en 1985. Monks Mound est en arrière-plan. (Photo: John W. Schulze / flickr)

Les différentes hauteurs des monticules suggèrent une sorte de hiérarchie entre les habitants. Certaines personnes suggèrent que le grand bâtiment au sommet de Monks Mound était une sorte de palais pour les chefs de la tribu.

Certains monticules étaient visiblement utilisés pour les enterrements. Des squelettes ont été trouvés à plusieurs endroits, dont certains avec des blessures qui suggèrent des tueries ou des sacrifices rituels. La position d'autres corps suggère qu'ils ont peut-être été enterrés vivants. Ces preuves indiquent un côté plus sombre de la vie à Cahokia, mais relient également les habitants de la ville avec d'autres tribus du Mississippien. Beaucoup de ces groupes ont fait des sacrifices humains rituels lorsque les membres d'élite de leur tribu sont morts.

Pour vraiment apprécier la place de Cahokia dans l'histoire de l'Amérique du Nord, il faut mettre sa taille en perspective. Même si le pic de population le plus modeste est vrai - environ 10 000 habitants - la terre qui est maintenant aux États-Unis n'aurait pas une ville plus grande que Cahokia jusqu'au 17ème siècle.

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