Castors: 8 choses à savoir sur les ingénieurs paysagistes les plus impressionnants de la nature

Les castors sont l'une des bestioles les plus connues et reconnaissables du règne animal. Mais au-delà de leurs dents cassées et de leur comportement occupé, que savez-vous vraiment à leur sujet? De leur couteau de queue suisse à leur pouvoir de modifier la biodiversité des écosystèmes et de modifier le niveau des nappes phréatiques, voici huit des caractéristiques les plus fascinantes des castors qui pourraient bien changer votre façon de penser à leur sujet.

Il existe 2 espèces de castors dans le monde

Il existe des différences distinctes entre les deux espèces de castor. (Photo: grusgrus444 / Shutterstock)

Parce que le castor fait tellement partie de l'histoire relativement récente de l'économie et de la politique nord-américaines, grâce au piégeage généralisé des castors pour leur fourrure épaisse, il est facile d'oublier qu'il y a plus d'une espèce de castor. Le castor nord-américain est un cousin de l'eurasien, qui a également joué un rôle dans la longue histoire commerciale de l'Europe et de l'Asie. Ces deux espèces sont les seuls membres de la famille des Castoridae, tous deux du genre Castor .

Bien qu'ils puissent ressembler, ils sont suffisamment distincts pour ne pas pouvoir se croiser. (Il y a eu près de 30 tentatives en russe pour hybrider les deux espèces, sans succès.)

Les principales différences entre les deux espèces sont que le castor eurasien est un peu plus grand, avec un museau plus grand et plus étroit. Ils ont un sous-poil plus fin et plus léger que les castors d'Amérique du Nord. Les castors d'Amérique du Nord ont également tendance à être de couleur fourrure plus foncée.

Maladroit sur terre, mais gracieux dans l'eau

Les castors sont faits pour vivre dans l'eau. (Photo: grusgrus444 / Shutterstock)

Les castors ne sont pas exactement des marcheurs lisses. Leur construction lourde et leurs jambes courtes signifient qu'ils doivent se dandiner du point A au point B. Plutôt que de dépasser les prédateurs potentiels lorsqu'ils sont à terre, ils se précipiteront à l'eau aussi rapidement que possible, où leur habileté à nager peut les délivrer du danger . Leurs pieds arrière palmés agissent comme des nageoires et leurs queues plates et ovales fonctionnent comme des gouvernails, les aidant à se faufiler autour de l'eau à des vitesses allant jusqu'à 5 miles par heure.

D'autres adaptations qui permettent aux castors de profiter d'une vie semi-aquatique comprennent des narines qui se ferment hermétiquement lorsqu'ils nagent, des troisièmes paupières transparentes qui leur permettent de voir sous l'eau, des muscles de leurs oreilles afin de pouvoir les replier à plat et empêcher l'eau de pénétrer, et une couche épaisse et huileuse qui maintient l'eau et le froid à distance.

Les castors ont de nombreuses utilisations pour leurs queues plates

Les castors ont une queue indubitable. (Photo: Zadiraka Evgenii / Shutterstock)

Beaucoup d'entre nous connaissent déjà cette fameuse gifle de queue de castor sur l'eau, qui envoie un avertissement aux autres castors sur le danger imminent. Et bien sûr, la queue du castor est utile comme gouvernail pour nager. Mais ce ne sont pas les seules utilisations de cette queue épaisse et coriace.

La queue peut atteindre 15 pouces de long et 6 pouces de large. Une si grosse queue robuste est utile lorsque le castor est à terre. Lorsqu'un castor se tient sur deux pattes arrière pour ronger des branches ou des troncs d'arbres, la queue agit comme une jambe supplémentaire, aidant le castor à s'équilibrer. La queue peut également être utilisée comme levier lorsque vous essayez de traîner des branches lourdes et volumineuses autour de la rive ou en position dans un barrage.

La queue d'un castor est un excellent outil, mais il y a une idée fausse commune sur la façon dont il est utilisé. "Contrairement à la croyance commune, les castors n'utilisent pas leur queue pour enduire la boue de leurs barrages", explique le Washington Department of Fish and Wildlife.

Les castors sécrètent un goo parfumé à la vanille utilisé dans l'arôme alimentaire

Castoreum est un arôme alimentaire approuvé par la FDA. (Photo: H. Zell / Wikipedia)

C'est peut-être le fait le plus étrange que vous entendrez jamais à propos des castors: ils fabriquent un composé chimique dans une glande parfumée appelée sacs de ricin, située sous la queue. C'est une goo semblable à de la mélasse utilisée pour marquer leur territoire et, plus surprenant, elle sent la vanille.

Cette sécrétion, appelée castoréum, est approuvée par la Food and Drug Administration (FDA) et est parfois utilisée dans les arômes alimentaires comme substitut de l'arôme vanille. Il est parfois ajouté aux cigarettes. La consommation de castoréum est cependant très faible, en grande partie pour la façon dont il est obtenu.

«[G] etter un castor pour produire du castoréum à des fins de transformation alimentaire est difficile. Les gourmets déterminés à acquérir certaines des choses collantes doivent anesthésier l'animal puis «traire» ses régions inférieures », rapporte le National Geographic. «En raison d'un tel désagrément pour les deux parties, la consommation de castoréum est plutôt faible - seulement environ 292 livres (132 kilogrammes) par an. Cette statistique comprend le castoréum, l'extrait de castoréum et le liquide de castoréum, selon le manuel de Fenaroli sur les ingrédients aromatisants. "

Le castoréum a également été utilisé dans la fabrication de parfums, et on pensait qu'il avait des propriétés médicinales qui pouvaient soulager les maux de tête, la fièvre, l'hypotension artérielle et un large éventail d'autres affections. Bien sûr, nous savons maintenant que ce n'est en aucun cas médicinal.

Les castors ont été piégés au point de disparaître

Les peaux de castor ont été très appréciées pendant des siècles, entraînant le déclin rapide des populations de castors à travers le continent (Photo: Ralston Dan H, US Fish and Wildlife Service / Wikipedia)

Les castors étaient fortement piégés en Amérique du Nord après l'arrivée des Européens. Leurs peaux étaient en forte demande pour l'industrie de la mode en Europe et leur castoréum était utilisé à diverses fins. Mais ce qui peut surprendre, c'est la mesure dans laquelle ils ont été chassés. Le castor a presque disparu du continent. On estime qu'ils se situaient entre 100 et 200 millions lorsque les Européens sont arrivés et au début des années 1800, ils étaient presque partis. En effet, une grande partie de l'exploration à l'ouest des États-Unis a été menée par des trappeurs à la recherche de castors après la disparition des populations de l'est.

Aujourd'hui, après d'importants efforts de conservation qui ont commencé au milieu des années 1900, les chiffres ont rebondi à environ 10 à 20 millions.

Les castors eurasiens ont également été fortement piégés, également pour la fourrure et le castoréum. En fait, ils étaient tellement piégés qu'ils ont disparu au Royaume-Uni pendant 400 ans. Plusieurs milliers vivent maintenant le long de l'Elbe et du Rhône, et ils rebondissent dans d'autres parties de l'Europe. En Grande-Bretagne, ils ont été réintroduits dans le Gloucestershire en octobre 2005, dans le Lancashire en 2007, et ils ont été réintroduits en Écosse en 2009.

La réintroduction des castors dans leur ancien habitat est cependant ténue, car leur capacité à transformer de vastes zones de terres sèches en zones humides n'est pas nécessairement bien accueillie par les résidents humains actuels.

Les castors peuvent transformer les forêts en étangs et prairies

Les castors sont des animaux industrieux et sont chargés de défricher des parcelles de forêt en zones humides et en prairies. (Photo: Henrik Larsson / Shutterstock)

«La capacité des castors à changer le paysage est la deuxième après les humains», selon le site Web Beavers: Wetlands and Wildlife. En effet, l'ampleur et les changements durables qu'une famille de castors peut apporter à un écosystème est incroyable.

L'habitat préféré d'un castor est celui qui a beaucoup d'eau, car c'est ainsi que les castors restent hors de portée des prédateurs. Si un castor s'installe dans une zone boisée un peu trop sèche à son goût, le castor se met tout simplement au travail pour changer le paysage en fonction de ses besoins. En endiguant les ruisseaux et les ruisseaux, un castor coupe la forêt et crée d'énormes étangs qui fournissent de l'eau à d'autres animaux sauvages même au plus fort de l'été. Lorsqu'ils quittent une zone et que le barrage tombe en panne, la zone inondée sèche et devient une prairie.

«Les castors ont un impact énorme sur les écosystèmes», écrit Live Science. «Les barrages modifient le débit des rivières et peuvent inonder des centaines d'hectares… À mesure que les sédiments et les débris s'accumulent, le carbone augmente et l'azote diminue. Les changements chimiques modifient le type d'invertébrés, et la nouvelle source d'eau attire de nouvelles espèces d'oiseaux, de poissons et d'amphibiens. Le bois inondé meurt et une forêt devient un écosystème d'eau libre. "

En raison de leur impact, les castors peuvent être des animaux très controversés. Lorsqu'ils retournent dans des habitats où ils prospéraient autrefois, ils ne tiennent aucun compte des personnes qui ont construit des maisons, des routes et des villes entières dans les zones inondables créées par leurs barrages. Les dégâts causés par le castor coûtent aux Américains environ 100 millions de dollars chaque année. Les entreprises de lutte antiparasitaire sont souvent appelées à piéger les castors dont le travail laborieux n'est pas apprécié par les propriétaires à proximité. Alors que beaucoup célèbrent le retour des castors, leur présence provoque des grognements lorsque leurs exploits d'ingénierie et nos exploits d'ingénierie entrent en collision.

Les barrages de castors contribuent à la pollution

La réduction de la pollution fait partie des nombreux effets de l'activité du castor sur le paysage. (Photo: Johnny Adolphson / Shutterstock)

Malgré la controverse qu'ils peuvent inspirer, les barrages de castors sont utiles à bien des égards. Une étude récente menée par des scientifiques de l'Université du Rhode Island n'a mesuré qu'un seul des avantages positifs des barrages: ils peuvent aider à éliminer jusqu'à 45% de l'azote nocif des ruisseaux et des ruisseaux.

Selon le Potomac Conservancy:

L'azote est l'un des polluants les plus problématiques du Potomac et de la baie de Chesapeake. Les nitrates, produits chimiques à base d'azote présents dans les engrais et autres composés chimiques, nettoient les zones agricoles et urbaines après la pluie sous forme de ruissellement pollué. Les usines de traitement des eaux usées contribuent également au problème. Ces produits chimiques provoquent la prolifération d'algues, qui à leur tour se traduisent par des zones mortes, des zones sous-marines dépourvues d'oxygène où les poissons et autres organismes aquatiques peinent à survivre.

Les étangs qui s'accumulent derrière les barrages de castors encouragent les plantes aquatiques à se développer, et leur décomposition au fond de l'étang favorise la croissance des bactéries, selon l'étude. Les bactéries décomposent ces nitrates, libérant de l'azote sous forme de gaz. Le résultat est une eau plus propre, tout cela grâce aux castors.

"Je pense que ce qui était impressionnant pour nous, c'est que les taux étaient si élevés", a déclaré Arthur Nature, chercheur principal de l'étude, à Nature World News. "Ils étaient assez hauts et les castors deviennent assez communs, de sorte que lorsque nous avons commencé à nous développer, nous avons réalisé que les étangs peuvent faire une différence notable dans la quantité de nitrate qui s'écoule de nos ruisseaux vers nos estuaires."

Les castors sont un allié clé contre la sécheresse

En ce qui concerne la sécheresse, les castors ne sont pas l'ennemi. (Photo: Adwo / Shutterstock)

Comment pouvons-nous inverser les effets des ruines des cours d'eau, prévenir les pénuries d'eau dans le monde et revitaliser les zones frappées par la sécheresse avec de l'eau douce? La réponse peut être en partie chez ce rongeur bien connu. Faire équipe avec les meilleurs ingénieurs de la voie navigable de la nature pourrait faire la différence pour les endroits desséchés par l'eau.

Comme mentionné dans un fait de castor précédent, l'activité des castors qui endiguent les ruisseaux et les rivières soulève la nappe phréatique. Une étude récente de trois ans menée par Cherie Westbrook de la Colorado State University et ses collègues du US Geological Survey à Fort Collins, Colorado, a examiné les impacts des barrages de castors dans le parc national des Rocheuses. Ils ont trouvé plusieurs résultats intéressants qui changent notre compréhension de la façon dont les castors contribuent au système d'eau souterraine.

Dans la vallée, les barrages provoquent la propagation de l'eau vers les côtés de la vallée, plutôt que de se précipiter à travers la vallée avec la rivière, ce qui non seulement soulève la nappe phréatique mais maintient une plus grande partie de la vallée humide, même pendant les saisons sèches. Selon Science Daily, «Les chercheurs suggèrent que les niveaux élevés d'humidité trouvés dans le sol entourant les barrages nécessiteraient autrement l'eau d'une très grande inondation naturelle, qu'ils estiment comme l'inondation de 200 ans, pour atteindre la même disponibilité en eau expansive pour le fond de vallée.

"Cette étude élargit la vue de l'importance du castor dans les fonds de vallée au-delà des étangs en amont", a déclaré Westbrook à Science Daily. «Nous avons constaté que les étangs en amont n'étaient pas le principal effet hydrologique des barrages dans la vallée du fleuve Colorado. Au lieu de cela, les barrages de castors ont grandement amélioré les processus hydrologiques pendant les périodes de débit de pointe et de faible débit, ce qui suggère que le castor peut créer et maintenir des environnements adaptés à la formation et persistance des zones humides. "

Bien que de nombreuses personnes se plaignent naturellement de l'impact que cela peut avoir sur les infrastructures artificielles, cela a également un impact que nous allons bientôt apprécier profondément: les barrages de castors peuvent aider à réduire l'impact des sécheresses. Avec des sécheresses plus longues et plus graves dues au changement climatique, cette capacité est chaleureusement accueillie par ceux qui recherchent des solutions aux pénuries d'eau. Un rapport de WildEarth Guardians traite d'une stratégie complète pour utiliser les castors dans l'adaptation au changement climatique, y compris pour encourager les castors à retourner dans les forêts nationales où ils vivaient autrefois.

Maintenant que les castors retournent dans des zones où ils étaient autrefois pris au piège, qu'ils soient activement encouragés ou non, nous pouvons voir un impact à plus grande échelle sur la protection des zones sujettes à la sécheresse contre les pires sécheresses.

Articles Connexes