Catfight, à mort

Elle a été abattue à l'arrière, battue avec des pierres et laissée pour mort dans la réserve nationale de Barsovy, à seulement trois kilomètres du village russe de Bamburovo. Agissant sur une astuce anonyme, les membres d'une ligue anti-braconnage ont récupéré son corps le 20 avril. Ce léopard d'Amur était l'une des sept dernières femelles vivant à l'état sauvage, et sa disparition rapproche probablement son espèce de l'extinction.

À peine une semaine auparavant, le Fonds mondial pour la nature (WWF), la Wildlife Conservation Society et le Pacific Institute of Geography de l'Académie russe des sciences ont publié un recensement du suivi de la neige. Le rapport conclut qu'il ne reste que 25 de ces léopards d'Amur en danger critique d'extinction (également appelés léopards d'Extrême-Orient ou de Mandchourie) laissés dans la nature.

La perte et la fragmentation de l'habitat dues aux incendies de forêt et à l'exploitation forestière non durable, ainsi que le braconnage ont tous joué un rôle clé dans la disparition de cette espèce autrefois abondante, selon les scientifiques.

«Il y a trois ans, une commande d'un passeur en Chine a entraîné la mort immédiate de deux léopards pour commerce illégal», explique Yury Darman, directeur de la filiale russe d'Extrême-Orient du WWF. "Heureusement, les os de léopard ne sont pas aussi demandés par la médecine traditionnelle chinoise que les os de tigre, donc la plupart des léopards sont tués lors de chasses d'animaux à sabots par faible visibilité."

Pour éviter davantage de décès accidentels de ce type, Darman suggère de créer une zone protégée contiguë pour les léopards afin de remplacer les trois zones dispersées qui existent actuellement.

Sybille Klenzendorf, directrice de la conservation des espèces pour le WWF, est d'accord.

«Les grands mammifères doivent être gérés à l'échelle du paysage et ont de meilleures chances de survie lorsqu'ils peuvent voyager à la recherche de nourriture pendant les périodes de soudure et trouver des partenaires de différentes populations», dit-elle. «Une [aire] protégée unifiée est particulièrement importante lorsque la survie d'une espèce est aussi précaire que celle du léopard de l'Amour.»

Un espace unifié nécessiterait un budget unifié, ce qui, à son tour, se traduirait par une meilleure gestion et des unités d'application intégrées, a déclaré Darman. Et, ajoute-t-il, une gestion plus solide contribuerait également à empêcher une grande partie du braconnage illégal qui a toujours lieu dans la réserve naturelle de Hunchun, située du côté chinois de la frontière.

Pour certains, la construction d'un couloir sûr pour sauver une espèce au bord de l'extinction pourrait ne pas sembler valoir les frais et les efforts qu'elle nécessiterait.

En effet, lorsqu'on lui a demandé quel effet aurait la disparition du léopard de l'Amour sur l'écosystème environnant, Darman admet qu'il n'y aurait pas forcément grand chose du tout.

«Comme [avec] tout autre grand prédateur, il est au sommet de la chaîne alimentaire et a un impact sur le nombre d'ongulés sauvages (animaux à sabots), de chiens viverrins et de blaireaux. S'il disparaît », note-t-il, « sa niche pourrait être occupée par des chiens semi-sauvages ».

Mais cela ne signifie pas que Darman et d'autres sont prêts à abandonner.

«Apprendre à faire de la conservation dans un monde [dominé par les humains] est un défi», admet John Seidensticker, biologiste de la conservation au Smithsonian's National Zoological Park à Washington, DC «Mais je pense que nous avons la responsabilité morale de nous assurer que toutes les espèces survivent et prospérer."

Et les efforts passés montrent que cela peut être fait.

«Il ne restait qu'une trentaine de tigres de Sibérie au début des années 1900 et maintenant ils reviennent grâce à la conservation», explique Darman. "Pourquoi ne devrions-nous pas essayer de faire de même pour les magnifiques léopards de l'Amour?"

Cet article a été initialement publié dans "Plenty" en mai 2007.

Copyright Environ Press 2007

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