Ce que j'ai appris lors d'une promenade dans la mousse

Si vous conduisez le long de la Blue Ridge Parkway en Caroline du Nord et arrêtez-vous au Wolf Mountain Overlook au milepost 424.8, votre inclination naturelle sera de regarder les papillons qui pullulent au-dessus des fleurs sauvages qui tombent en cascade le long de la montagne. C'est une vue grandiose, mais il y en a une bien plus intéressante derrière vous, bien que vous deviez vous approcher pour l'apprécier.

Revenez en arrière à travers la route vers un mur massif de granit exposé et regardez de près. Vous serez récompensé par un pays imaginaire floral. La croissance du granit imposant et le long de son bord de route est un exemple de l'une des flores indigènes les plus diverses des Appalaches. Les participants à une excursion sur le terrain dans le domaine des mousses, dans le cadre de la Conférence sur les plantes indigènes de Cullowhee 2018, ont capturé et impressionné au moins quatre espèces de millepertuis, dont une très rare. Ils fleurissaient aux côtés d'une longue série de personnages - un hortensia sous-dimensionné qui fleurit encore d'une manière ou d'une autre; deux espèces de bluets; deux plantes peu communes, l'herbe de parnasse et le tasselrue; Le saxifrage de Michaux; le pissenlit nain Blue Ridge; Racine de Bowman; droséra, une plante carnivore; et hépatiques.

Ces plantes étaient toutes là à cause de la star discrète du spectacle: les mousses - plus d'une douzaine qui ont créé les conditions parfaites pour que ces plantes plus grandes prospèrent.

Comment pousse la mousse?

"Les mousses commencent dans les petits coins et recoins de la roche où le sol s'est accumulé", a déclaré Ann Stoneburner aux passionnés de plantes participant à la conférence organisée par la Western Carolina University. Stoneburner, anciennement biologiste de recherche à l'Université de Géorgie, dirigeait la sortie avec son mari, Robert Wyatt, professeur émérite de botanique et d'écologie à l'Université de Géorgie. "Les mousses n'ont pas de racines", a poursuivi Stoneburner, "mais sont maintenues en place par de petites structures ressemblant à des cheveux appelées rhizoïdes."

Wyatt l'a pris de là: de l'acide carbonique se forme, brisant la roche et approfondissant la poche dans laquelle le sol s'accumule. La mousse elle-même produit également des matières organiques qui peuvent être incorporées dans le sol et améliorer sa capacité à retenir l'eau. Le processus crée un microclimat plus favorable à l'établissement et à la survie de certaines plantes qui poussent lorsqu'une graine atterrit dans la mousse.

Ce qui rend cet écosystème floral possible, c'est que l'eau ruisselle constamment à travers la roche. En fait, tant d'eau s'infiltrait sur le flanc de la montagne et sur les plantes qui y poussaient lors de notre visite que des gouttelettes tombant des plantes ont créé de minuscules éclaboussures dans les flaques d'eau à nos pieds, donnant l'illusion qu'il pleuvait. "C'est ce qu'on appelle une tourbière verticale", a déclaré Wyatt. Ce type de tourbière se produit à des altitudes similaires sur des parois rocheuses verticales naturelles et est assez rare. "Cette partie des Appalaches est une forêt d'épinettes rouges et de sapins du Fraser", a-t-il expliqué, expliquant comment les tourbières verticales sont créées. "Le sol en mousse au sommet de la montagne capture l'eau de pluie puis la décharge lentement, lui permettant de s'infiltrer à travers et sur les rochers."

C'est la première chose que j'ai apprise sur les mousses lors de notre excursion: elles ne poussent pas toujours dans des endroits humides et ombragés sur le sol de la forêt. En fait, ils peuvent se développer dans des endroits où l'observateur occasionnel est le moins susceptible de s'attendre à les trouver - dans ce cas sur des roches humides nues et dégoulinantes exposées à la lumière directe du soleil et à des températures fraîches, en particulier en hiver, à 5500 pieds.

Au cours d'une excursion d'une journée, j'ai également appris de nombreux autres faits fascinants sur l'extraordinaire groupe de plantes appelées mousses. Ils sont parmi les plantes les plus anciennes et les plus diversifiées de la planète. Les fossiles les plus anciens attribués aux bryophytes - mousses, hépatiques et hornworts - datent du Dévonien supérieur (environ 350 millions d'années avant aujourd'hui ou MYBP). Wyatt a mis cela en perspective: "Mais la plupart pensent qu'ils ont divergé des algues vertes encore plus tôt, peut-être 500 MYBP. Ils sont également le deuxième groupe de plantes terrestres le plus diversifié, après les angiospermes, avec environ 15 000 mousses, 9 000 hépatiques et 100 hornworts - soit environ 25 000 espèces au total. Elles sont plus diverses que les fougères et leurs alliés et dépassent largement le nombre de gymnospermes. "

Avec cela en toile de fond, voici un échantillon de ce que j'ai appris d'autre sur les mousses lors de mon voyage.

Qu'est-ce qu'il y a dans un nom

Hylocomium splendens peut pousser sur les arbres tombés. (Photo: Sandy Ching / Shutterstock)

Lors d'une promenade dans les mousses, vous obtenez bien plus que des mousses. Le but est de voir des mousses - et vous en verrez beaucoup. Mais les spécialistes et les amateurs de mousse s'intéressent également à d'autres plantes. Wyatt et Stoneburner ont pris beaucoup de temps pour signaler de nombreuses plantes intéressantes lors de nos randonnées. Ceux-ci comprenaient des arbustes tels que le chèvrefeuille de brousse (Diervilla sessilifolia), la myrtille de brousse (Vaccinum corymbosum), le rhododendron de Catawba (Rhododendron catawbiense) et la hobble de sorcière (Viburnum lantanoides); vivaces à fleurs telles que le lis bleu (Clintonia borealis), la conifleur à tête verte (Rudbeckia lacinata) et le lis à tête de turc (Lilium superbum); des fougères telles que la fougère fantaisie (Dryopteris intermedia), la fougère lady du sud (Athyrium Filix-femina) et la fougère parfumée au foin (Dennstaedtia punctilobula); de nombreuses espèces d'arbres, dont les deux plus importantes de la chaîne ouest des montagnes des Appalaches en Caroline du Nord, l'épinette rouge (Picea rubens) et le sapin du Fraser (Abies fraseri), ainsi que de nombreuses herbes, carex et autres plantes.

La plupart des mousses n'ont pas de noms communs, mais certaines en ont. "La plupart des mousses sont comme un monde séparé, même pour les botanistes", a concédé Wyatt. C'est parce que les mousses sont si petites et si rarement dominantes dans la plupart des communautés végétales qu'elles ont tendance à être ignorées par la plupart des botanistes, a-t-il expliqué.

C'était comme être dans une salle de classe en plein air, car lui et Stoneburner ont décrit presque toutes les mousses que nous avons vues par leurs noms scientifiques, une combinaison du genre et de l'espèce. Un groupe était les mousses "plumes", un ensemble d'espèces communes et répandues dans les forêts d'épinettes-sapins qui peuvent pousser sur le sol, les arbres et même les rochers et recevoir leur nom de leur port ramifié, qui donne l'apparence d'une plume d'oiseau. C'est beaucoup plus facile à retenir que les noms des cinq mousses de plumes que nous avons vues: Hylocomium splendens, Hylocomium brevirostre, Rhytidiadelphus triquetrus, Ptilium castra-castrensis et Pleurozium schreberi.

Cette mousse porte bien son nom de mousse étoilée en raison de sa forme. (Photo: sabbracadabra / Shutterstock)

Parmi les autres mousses portant des noms communs, mentionnons la mousse étoilée, ainsi nommée parce que les feuilles ressemblent à des éclats d'étoiles lorsqu'elles sont vues du bout de leurs tiges; mousse de fougère, qui ressemble à une fougère miniature; mousse de calotte, qui tire son nom de la structure recouvrant la capsule de spores, qui est laineuse et ressemble à un bonnet; et la mousse de palmier, qui a une rosette terminale de feuilles, ce qui la fait ressembler à un palmier miniature.

Les noms scientifiques des mousses n'ont pas de lignée linnéenne. "Les noms scientifiques des plantes à fleurs remontent à Linné en 1753", a déclaré Wyatt, ajoutant que "Linné n'était pas un expert des plantes non vasculaires." Par conséquent, at-il expliqué, "les noms scientifiques des mousses remontent à Johann Hedwig et une publication sur les mousses publiée à titre posthume en 1801." À Grassy Ridge (milepost 436.8, altitude 5250 pieds), nous avons trouvé une mousse nommée d'après Hedwig, Hedwigia ciliata. Fait intéressant, vous trouvez cette mousse, a déclaré Wyatt, poussant sur des affleurements de granit dans le Piémont, où elle est toujours associée à Sedum pusillum, une espèce de sedum en voie de disparition, ou orpin.

N'essayez pas de vous souvenir de tous les noms scientifiques que vous entendrez - sauf si vous êtes un étudiant en botanique. Dans le cas des mousses, les botanistes n'ont pas beaucoup de choix car la plupart des mousses manquent de noms communs. Certains des noms latins sont de vrais virelangues, et vous entendrez tellement de latin que si vous essayez de vous en souvenir, d'ici la fin de la journée, votre tête pourrait exploser! En outre, les responsables des excursions ne s'attendent pas à ce que vous vous souveniez de tous les noms botaniques. Ils veulent juste que vous profitiez de la promenade et appreniez les bases.

La mousse de club n'est pas du tout une mousse. (Photo: Sokolenko / Shutterstock)

Certaines plantes appelées mousses ne sont pas des mousses. Un exemple est la mousse de renne (Cladonia rangiferina), qui est un lichen de petite taille, formant des touffes, trouvé en grande abondance dans l'Arctique où il est une source de nourriture pour les rennes. Il a parcouru la colonne vertébrale des Appalaches. Wyatt et Stoneburner ont publié un article étendant son aire de répartition aussi loin au sud que des affleurements de granit en Alabama et en Géorgie. Nous en avons vu des touffes inhabituellement grandes à Waterrock Knob / Yellow Face au milepost 451.2. À 6292 pieds, c'est la 16e plus haute montagne de l'est des États-Unis. Un autre exemple sont les mousses de club, ou Lycopodium, qui sont des plantes vasculaires apparentées aux fougères. Le nom commun vient de la forme de club des sporanges (strobili). Un troisième exemple est la mousse espagnole (Tillandsia usneoides), qui n'est pas seulement une mousse, elle n'est même pas espagnole! La plante à fleurs épiphytes longues, pendantes et grises appartient à la famille des broméliacées et peut souvent être vue dans le sud des États-Unis sur des cyprès et des chênes de la Floride au Texas.

Pourquoi les mousses sont si petites

Dawsonia superba est la plus grande mousse du monde, mais ne pousse que jusqu'à deux pieds. (Photo: Velela / Wikimedia Commons)

Les mousses font partie d'un groupe de plantes communément appelées bryophytes, qui comprend également les hépatiques et les hornworts, qui n'ont pas de tissu vasculaire, ce qui limite leur taille. La plupart des plantes qui me viennent à l'esprit, a déclaré Wyatt, sont des plantes vasculaires. Cela comprend les plantes vivaces et annuelles à fleurs, les graminées et les arbustes et arbres à fleurs, les conifères, les cycas, les ginkgos et les fougères. Tous ceux-ci ont des tissus vasculaires qui remplissent des fonctions de transport essentielles à la croissance des plantes: le xylème pour conduire l'eau et le phloème pour conduire les sucres. Si vous êtes déjà sur une promenade dans les plantes et que vous entendez certains de ces mots et pensez qu'ils vous semblent vaguement familiers, regardez autour de vous le reste du groupe. Beaucoup d'entre eux pensent probablement en silence à la même chose que vous. Maintenant, je sais pourquoi mon professeur de biologie de neuvième année a dit de faire attention en classe - vous pourriez trouver ces informations utiles un jour! La plus grosse mousse du monde, a noté Wyatt, est Dawsonia superba. Il se trouve dans les Blue Mountains du sud-est de l'Australie et, bien que petit à maturité par rapport à la plupart des plantes vasculaires, il peut atteindre des hauteurs de plus de deux pieds.

Les mousses n'ont pas de prédateurs. "Rien ne se nourrit d'eux", a déclaré Stoneburner. Mais, a-t-elle souligné, ils servent le règne animal d'autres manières moins connues. «Ils ont de petits invertébrés qui y vivent, y nichent et les utilisent pour leurs terrains de chasse», comme des ours aquatiques, des limaces, des mouches des grues et des coléoptères Bryobia. Et de nombreuses espèces d'oiseaux tapissent leurs nids de mousse.

Les mousses ne sont pas envahissantes. En fait, a déclaré Stoneburner, si vous essayez d'avoir une pelouse de mousse, vous vous battrez constamment pour arracher les herbes et les herbes de votre lit de mousse parce que leurs graines s'installent, poussent et les semis prospèrent dans le tapis de mousse (tout comme sur la paroi rocheuse de Wolf Mountain). Un exemple de cela, dit-elle, se produit dans les Appalaches du Sud. Dans certains cas, les mousses couvriront les arbres tombés si largement que les arbres sont appelés journaux d'infirmières. Ils portent ce nom parce que les graines d'épinette, de sapin et de bouleau tombent sur les lits de mousse qui recouvrent les billes, poussent dans l'environnement humide de la mousse et établissent de nouveaux arbres. La même chose se produit dans une mesure différente dans les jardins de mousse dans le paysage.

Bénéfique pour votre jardin

Le plagiomnium ravira les grenouilles de votre jardin. (Photo: bogdan ionescu / Shutterstock)

Il y a de bonnes raisons de jardiner avec de la mousse. Certains d'entre eux sont: pour couvrir le sol nu (Atrichum); prévenir l'érosion (Bryoandersonia); ajouter des nutriments au sol (Leucodon et Anomodon); fournir des habitats aux invertébrés (Leucobryum, Dicranum et Polytrichum); et fournir du matériel de nidification pour les oiseaux et un habitat pour les salamandres et les grenouilles (Plagiomnium).

Les mousses peuvent être victimes de leur propre beauté naturelle. Nous avons croisé tellement de journaux d'infirmières sur la première partie du chemin à Waterrock Knob que la région ressemblait à ce que les randonneurs pourraient s'attendre à voir dans le nord-ouest du Pacifique. La mousse ne s'enracine pas dans ces journaux, et cela se traduit parfois par l'une des choses les plus tristes qui se produit dans ces montagnes, a déclaré Stoneburner. "Les braconniers enroulent et enlèvent les mousses des billes, ou les dépouillent des pistes pour les vendre aux boutiques où elles sont utilisées pour emballer des paniers ou divers articles à vendre à des acheteurs ignorant leur provenance."

Les mousses ont beaucoup de caractéristiques étonnantes. Les mousses sont très résistantes à la sécheresse et peuvent apparemment revenir d'entre les morts. "Nous pourrions laisser une mousse sur le comptoir pendant quelques semaines, ou même la mettre dans une enveloppe spéciale, ce qu'ils font dans les herbiers, la mouiller, la coller sous une forte lumière et elle recommencerait à photosynthétiser", dit Stoneburner. "Ils sont vraiment bien connus pour leur capacité à résister à une dessiccation extrême et continuent, même après plusieurs années, à reprendre leur croissance."

Poikilohydrique est le terme pour cette caractéristique, et il fait référence aux plantes qui ne peuvent pas réguler la perte d'eau en interne et, par conséquent, répondre à la quantité d'eau disponible dans l'environnement à tout moment. Cela leur donne la possibilité de surpasser même la fougère de résurrection en reprenant un maximum de photosynthèse dans les 15 minutes suivant la réhydratation, a déclaré Wyatt.

Fait intéressant, les mousses ne poussent pas dans les environnements d'eau salée. "Pour une raison quelconque, ils ne peuvent tout simplement pas tolérer le sel", a déclaré Wyatt. "Il existe de nombreuses plantes vasculaires qui ont une variété de moyens d'exclure le sel aux racines ou d'excréter le sel des glandes spéciales sur les feuilles. Il se peut que ces adaptations nécessitent du tissu vasculaire pour être efficaces."

Différence entre les mousses et les autres petites plantes non vasculaires

Les apparences peuvent être assez trompeuses en ce qui concerne la mousse. (Photo: Tom Oder)

Observez attentivement vos promenades et randonnées et avec un bon guide de terrain et pratiquez, a déclaré Stoneburner, il deviendra facile de reconnaître les différences entre les principaux groupes, ou les mousses, hépatiques, hornworts et lichens. Elle a comparé cela à raconter les différences entre un arbre en fleurs et un conifère. Une fois que vous vous serez familiarisé avec les groupes, vous commencerez à reconnaître des espèces communes.

Les mousses ont des parents de bryophytes vraiment soignés. Si vous êtes attentif, vous reconnaîtrez les hépatiques et les hornworts lors de votre promenade (nous avons vu beaucoup de premiers, aucun de ces derniers), et vos compagnons de terrain les indiqueront sans aucun doute et poseront des questions à leur sujet. Ces habitants de la forêt sont tout simplement trop intéressants pour passer.

À l'œil non averti, de nombreuses mousses peuvent se ressembler. Pour les botanistes et les taxonomistes, les soi-disant sosies peuvent être très différents. "Aux niveaux supérieurs de la classification, les caractères diploïdes sporophytes sont importants", a déclaré Wyatt. "Au sein d'un genre, la plupart des espèces se distinguent par les caractères foliaires et tiges des gamétophytes haploïdes dominants. Les données d'études utilisant des marqueurs génétiques de l'ADN montrent que de nombreuses espèces de mousse, malgré des différences apparemment mineures dans la forme des feuilles, les marges ou les nervures médianes, sont plus espèces de plantes à fleurs typiques. "

Il y a un meilleur moment pour voir des mousses et autres bryophytes. "C'est en hiver dans le sud-est, après que les feuilles soient tombées des arbres", a déclaré Stoneburner. Ils poussent alors beaucoup et sont généralement l'élément vert le plus brillant de la forêt. "Robert avait l'habitude de plaisanter qu'en été, il pouvait étudier les plantes à fleurs et en hiver, il pouvait étudier les mousses parce qu'elles aiment vraiment la lumière du soleil!"

"Mes plantes dormaient!" s'exclama Wyatt. Un bon endroit pour chercher des mousses, a-t-il ajouté, sont les pentes exposées au nord des nouvelles coupes de route. "Beaucoup de gens disent que les lichens sont les premiers à entrer, mais, vraiment, ce sont des mousses."

Les mousses sont très importantes sur le plan écologique. Les tourbières à sphaigne sont importantes comme puits de carbone, abritant environ 550 gigatonnes de carbone. La sphaigne est une des principales raisons pour lesquelles les tourbières sont acides. L'Amérique du Nord compte 40% des tourbières du monde, soit 1 735 000 kilomètres carrés.

Comment la mousse se reproduit

La plupart des mousses sont unisexuées, avec des plantes mâles et femelles vertes, feuillues distinctes qui, comme chez les animaux, produisent du sperme et des œufs. Cela contraste avec la plupart des plantes à fleurs bisexuées ou hermaphrodites. Le résultat de la reproduction sexuée qui se produit dans les plantes vertes feuillues est une tige avec une capsule qui s'élève au-dessus de la plante verte feuillue et y reste attachée. C'est dans la capsule que se produisent les spores qui sont généralement dispersées par le vent et parcourent de grandes distances. De nombreuses mousses de plumes boréales observées à haute altitude dans les Appalaches du Sud se trouvent également à des altitudes plus basses en Scandinavie, par exemple. À maturité, les capsules de mousse de sphaigne peuvent éclater avec une force telle que certains prétendent les entendre éclater.

Les mousses peuvent également se propager de manière asexuée. Vous pouvez répandre des mousses en déchirant simplement quelques morceaux et en les frottant ensemble dans votre main, puis en dispersant littéralement les minuscules morceaux dans le vent. Chaque petit morceau de tige ou de feuille de mousse peut devenir une nouvelle mousse s'il trouve un endroit favorable.

Il y a certains outils que vous devriez prendre pour une promenade en mousse. Ils comprennent: un guide de terrain (si vous êtes sur la côte Est, "Mousses communes du Nord-Est et des Appalaches" est un excellent choix); Lentilles 10x et 20x pour voir des traits plus fins qui sont difficiles à voir à l'œil nu, comme les dents sur les bords des feuilles, et dont l'identification peut parfois dépendre; des sacs en plastique transparent pour recueillir les échantillons; Un bâton de marche; eau en bouteille; insectifuge; et un sac à dos pour ranger divers articles (un gilet de pêche à la mouche a de nombreuses poches et fonctionnera également, mais il peut faire chaud lors d'une promenade estivale). Soyez conscient que la cueillette des plantes n'est pas autorisée sur les terres du US Forest Service, et assurez-vous de demander la permission de cueillir avant de marcher sur une propriété privée.

Et, enfin, j'ai découvert que l'une des premières choses que j'ai apprises sur les mousses se révèle être un mythe. Si vous vous perdez dans les bois, ne cherchez pas de mousse sur le côté nord d'un arbre en pensant que cela vous aidera à retrouver votre chemin. "C'est un mythe", gloussa Wyatt. "Ne comptez pas sur ça!"

"La mousse peut encercler un arbre", a déclaré Stoneburner, ajoutant que "si vous essayez de sortir des bois en recherchant de la mousse sur le côté nord d'un arbre, vous risquez de vous retrouver en cercles!"

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