Ces `` araignées pélicans '' nouvellement découvertes ressemblent à des pélicans pour une bonne raison

Si quelque chose semble étrange à propos du petit pélican illustré ci-dessus, c'est parce que ce n'est pas un pélican. C'est une "araignée pélican", l'une des 18 espèces d'arachnides nouvellement découvertes de Madagascar qui ressemblent étrangement à leurs oiseaux de mer homonymes.

Les 18 espèces auparavant inconnues sont décrites dans une nouvelle étude, publiée cette semaine dans la revue Zookeys. L'araignée au-dessus, Eriauchenius milajaneae, n'est connue que d'une seule montagne isolée du sud-est de Madagascar.

Les araignées pélicans ont été initiées à la science en 1854, lorsqu'une des créatures à l'aspect bizarre a été trouvée préservée dans de l'ambre vieux de 50 millions d'années. Avec une longue structure en forme de cou et des pièces buccales faisant saillie comme un "bec", les comparaisons avec un pélican étaient probablement inévitables. Les scientifiques pensaient initialement que les araignées pélicans étaient éteintes, mais des spécimens vivants ont ensuite été découverts quelques décennies plus tard - et c'est à ce moment-là que l'objectif de leur apparence de pélican est devenu clair.

Les araignées pélicans, alias araignées assassines, ont évolué pour ressembler à ceci pour une bonne raison: elles mangent d'autres araignées et ont besoin d'un moyen de maîtriser leurs proies potentiellement dangereuses à une distance sûre. Ce sont des chasseurs actifs, parcourant la nuit à la recherche de draglines en soie créées par d'autres araignées. Quand ils en trouvent un, ils suivent la soie jusqu'à sa source, plumant parfois sur la toile d'araignée pour l'amener à se rapprocher. Et une fois que la proie sans méfiance est à portée, une araignée pélican l'empalera avec ses longues "mâchoires" à crocs (en fait des appendices appelés chélicères), comme l'explique la Smithsonian Institution. Elle utilise ensuite ses chélicères pour éloigner la proie de son corps, se protégeant des contre-attaques potentielles jusqu'à ce que l'araignée capturée meure (voir photo ci-dessous).

Une araignée pélican balance sa proie araignée à l'envers avec ses chélicères après l'avoir capturée. (Photo: Nikolai Scharff)

"Ils sont un peu comme ces petits loups dans la forêt qui capturent d'autres araignées", explique l'auteure principale et entomologiste du Smithsonian Hannah Wood à National Geographic.

Bien que leur régime alimentaire des autres araignées ait inspiré certains à les appeler des «cannibales», les araignées pélicans ne semblent en fait pas s'attaquer à leur propre espèce. Wood dit qu'elle n'a jamais vu quelqu'un manger une autre araignée pélican de quelque sorte que ce soit - même lorsqu'elle les rassemble dans une boîte de Pétri, ils se donnent poliment de l'espace. «Si j'en avais trois, ils feraient un motif triangulaire», dit-elle. "Quatre font un carré."

Ces arachnides sont des "fossiles vivants", explique Wood dans un communiqué, notant qu'ils sont remarquablement similaires aux espèces anciennes conservées dans les archives fossiles, dont certaines vivaient il y a 165 millions d'années. Et en plus de Madagascar, des araignées pélicans modernes ont également été trouvées en Afrique du Sud et en Australie, une distribution curieuse qui suggère que leurs ancêtres habitaient ces masses terrestres alors qu'ils faisaient encore partie de la Pangée du supercontinent.

Eriauchenius bourgini est une minuscule espèce d'araignée pélican du centre-est de Madagascar. (Photo: Hannah Wood)

Les araignées pélicans sont particulièrement diversifiées à Madagascar, et cette biodiversité était le principal objectif de la nouvelle étude. Il fournit des descriptions détaillées de 26 espèces différentes, dont 18 n'avaient jamais été identifiées auparavant, à travers deux genres distincts. Madagascar est célèbre pour sa faune étrange et étendue, mais de nombreuses espèces indigènes sont de plus en plus menacées par la perte d'habitat due à la déforestation. Des chercheurs comme Wood espèrent lutter contre cette tendance en mettant davantage en lumière l'héritage écologique en jeu.

Parce qu'ils vivent souvent dans des habitats éloignés et difficiles à explorer, seules quelques espèces d'araignées pélicans avaient été bien étudiées jusqu'à récemment. Ces nouvelles descriptions représentent un grand pas en avant, mais Wood affirme qu'elles ne font probablement qu'effleurer la surface. "Je pense qu'il y aura beaucoup plus d'espèces qui n'ont pas encore été décrites ou documentées", dit-elle. Leur dévoilement devrait aider à rallier le soutien pour la conservation de ce qui reste des anciennes forêts de Madagascar - et de la faune unique qui en dépend.

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