Ces arbres peuvent survivre à un incendie de forêt

Lorsqu'un incendie de forêt a ravagé près de 50000 hectares de forêt à Andilla, en Espagne, en 2012, les experts ont été dévastés par la perte. La zone a été utilisée pendant des décennies pour étudier les effets d'un champignon pathogène sur plus de 50 types de cyprès méditerranéens.

Cependant, lorsque les chercheurs sont arrivés, ils ont constaté que tous les arbres n'avaient pas été consommés. Environ 946 cyprès, entourés des restes brûlés de milliers d'autres arbres, sont restés lumineux et verts.

"Sur notre chemin vers ce que nous savions être une scène Dante-esque au cours de cet été tragique, nous avons ressenti une profonde tristesse à l'idée de perdre une parcelle d'une telle valeur pour la conservation de la biodiversité", a déclaré le botaniste Bernabé Moya à la BBC Mundo. "Mais nous avions l'espoir que certains cyprès auraient peut-être survécu.

"Quand nous sommes arrivés, nous avons vu que tous les chênes communs, chênes verts, pins et genévriers avaient complètement brûlé. Mais seulement 1, 27% des cyprès méditerranéens s'étaient enflammés."

Pour découvrir ce qui rendait ce type d'arbre si résistant au feu, des experts, y compris Moya et son frère, ont commencé ce qui allait devenir une étude de trois ans pour en savoir plus sur le cyprès et comment ses caractéristiques surprenantes pourraient être utilisées pour aider à gérer les incendies de forêt autour du monde.

Ils ont découvert que même en période de sécheresse et de chaleur extrême, le cyprès méditerranéen est capable de maintenir une forte teneur en eau grâce à ses feuilles. Rester hydraté, explique Gianni Della Rocco, technologue de recherche à l'Institut pour la protection durable des plantes (IPSP) à Florence, en Italie, "est un point de départ très favorable concernant le risque d'incendie."

En plus de la teneur en eau, la structure de la canopée favorise la résistance au feu. Les branches horizontales sont espacées, laissant suffisamment d'espace pour que les sections mortes tombent au sol plutôt que de rester coincées dans la canopée. Ce mouvement disperse une litière humide sur le sol, ce qui aide à empêcher le feu de s'approcher des arbres en premier lieu.

"La couche de litière épaisse et dense agit comme une" éponge "et retient l'eau, et l'espace pour la circulation de l'air est réduit", a déclaré Della Rocca.

Des expériences en laboratoire ont prouvé qu'un cyprès méditerranéen peut mettre sept fois plus de temps à s'enflammer que d'autres variétés d'arbres.

Comment le cyprès peut aider à la prévention des incendies

Sur la base de l'étude publiée dans le Journal of Environmental Management, les chercheurs pensent que cet arbre «pourrait être un outil de gestion des terres prometteur pour réduire le risque d'initiation d'un feu de forêt».

Parce que c'est une espèce rustique qui peut pousser dans de nombreux types de sols et à des altitudes de plus de 6500 pieds, Moya dit que le cyprès pourrait être utilisé pour aider à contrôler les incendies de forêt dans des régions comme la Californie, le Chili et l'Argentine.

En plantant du cyprès méditerranéen comme barrière, certains scientifiques émettent l'hypothèse que cela pourrait aider à empêcher les incendies de se propager.

Cependant, même si cela pouvait empêcher les incendies de devenir incontrôlables, tout le monde ne pense pas que planter une espèce non indigène est une bonne idée. En 2012, le botaniste et expert en conservation Nicolás López avait ceci à dire sur le cyprès et son utilisation potentielle comme outil de prévention des incendies: «Introduire une espèce qui n'est pas indigène est une erreur. Il change l'écosystème et met en danger le reste de la flore. » Mais les environnements urbains, a-t-il noté, pourraient être une possibilité.

Alors que les incendies de forêt s'intensifient en raison du changement climatique et d'autres facteurs environnementaux, Moya a noté qu'il fallait faire quelque chose pour mieux protéger nos forêts. "La lutte contre les incendies nous concerne tous. Nous le devons aux forêts et nous le devons aux générations futures."

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