Ces œufs éclairent une bataille d'esprit entre vachers et moqueurs

Les vachers sont tristement célèbres pour être des parents absents, mais cela ne signifie pas nécessairement que leurs poussins auront une enfance difficile. Comme les coucous, les vachers sont des parasites des couvées, ce qui signifie qu'ils laissent leurs œufs dans les nids d'autres espèces, évitant les devoirs de la parentalité en incitant d'autres oiseaux à élever leurs bébés pour eux.

Cela peut conduire à un scénario déchirant pour ces parents d'accueil involontaires, qui passent du temps et de l'énergie à élever un poussin qui n'est pas seulement le leur, mais dont le succès se fait souvent au détriment de leur progéniture réelle.

Ainsi, les espèces d'oiseaux ciblées par les parasites des couvées ont développé des tactiques pour les aider à éviter ce problème, comme en accordant une plus grande attention aux œufs dans leurs nids et en utilisant plus de puissance cérébrale pour identifier les œufs qui ne leur semblent pas familiers. Les vachers et autres parasites des couvées ont cependant mis au point des contre-mesures pour empêcher la sortie de leurs œufs, notamment en produisant des coquilles d'œufs variables qui demandent moins de contrôle.

L'oiseau moqueur à la craie (à gauche) et le vacher brillant (à droite) sont à la fois communs et relativement répandus dans une grande partie de l'Amérique du Sud. (Photos: Joel Santana / Shutterstock et Helissa Grundemann / Shutterstock)

Cela s'est transformé en une course aux armements co-évolutive, car les compétences de reconnaissance des œufs des hôtes exercent une pression sélective sur les parasites des couvées pour pondre des œufs moins visibles, ce qui à son tour met plus de pression sur les hôtes pour améliorer leurs compétences de reconnaissance des œufs.

Une nouvelle étude examine de plus près ce phénomène, en se concentrant sur la relation entre deux oiseaux communs d'Amérique du Sud: le vacher brillant (Molothrus bonariensis) et l'une de ses victimes préférées, l'oiseau moqueur à la craie (Mimus saturninus). Publiée dans les Philosophical Transactions de la Royal Society B, l'étude révèle comment les oiseaux moqueurs utilisent les couleurs et les motifs des œufs dans leurs nids pour les aider à décider lesquels garder et lesquels jeter.

C'est une décision difficile: les oiseaux moqueurs ne veulent évidemment pas d'œufs de vacher dans leur nid, mais ils ne veulent pas non plus être si zélés à expulser les vachers qu'ils expulsent accidentellement leurs propres œufs. Il peut sembler évident que les oiseaux moqueurs rejetteraient simplement tous les œufs qui ne correspondent pas à la couleur et au motif de leurs propres œufs, mais la nouvelle étude suggère que c'est un peu plus compliqué que cela.

Ne pas avoir de vacher

Ces images vidéo montrent un oiseau moqueur à la craie rejetant un œuf étranger de son nid. (Photos: Analía V. Lopez)

Pour tester comment les oiseaux moqueurs prennent cette décision, une équipe de chercheurs des États-Unis, de l'Argentine et de la République tchèque a placé une variété de faux œufs dans des nids d'oiseaux moqueurs à travers Reserva El Destino, une réserve faunique de 500 hectares (1 235 acres) près de la ville de Magdalena dans la province de Buenos Aires, Argentine. Les œufs étaient des modèles imprimés en 3D, basés sur la masse et les dimensions réelles des œufs brillants de vacher à vache trouvés sur ce site.

Les chercheurs ont peint à la main deux séries d'oeufs le long d'un dégradé de bleu-vert à brun, en utilisant une méthode publiée précédemment pour correspondre au "gradient naturel des coquilles d'œufs aviaires". Ils ont également peint des taches sur un ensemble d'œufs, en appliquant un motif inspiré d'un œuf de vacher brillant choisi au hasard dans la population locale.

Ces œufs ont ensuite été emmenés à Reserva El Destino, où les chercheurs ont trouvé 85 nids d'oiseaux moqueurs, en ajoutant un faux œuf sélectionné au hasard à chacun. Ils ont surveillé tous les nids pendant cinq jours et, après en avoir exclu 15 qui ont été attaqués par des prédateurs ou abandonnés, ont abouti à un échantillon final de 70 nids. Tous les œufs qui étaient encore dans un nid après cinq jours ont été considérés comme acceptés, notent les chercheurs, tandis que tous ceux qui ont disparu pendant cette période ont été considérés comme rejetés.

La vidéo ci-dessous, filmée par la co-auteure et écologiste de l'Université de Buenos Aires Analía V. López, montre deux des réactions des oiseaux moqueurs aux œufs non tachetés ou tachetés:

Les taches ont eu un effet intéressant sur les parents des oiseaux moqueurs, les incitant souvent à jouer en toute sécurité et à garder un œuf même si la couleur n'était pas correcte. La plupart des oiseaux moqueurs n'étaient pas dupes des œufs bruns non tachetés, qui se distinguent par leur couleur et leur motif, et ces œufs avaient un taux de rejet de plus de 80 pour cent. Mais les taches semblaient inspirer une certaine hésitation, conduisant vraisemblablement les parents à s'inquiéter de jeter l'un de leurs propres œufs. Le taux de rejet pour les œufs bruns avec des taches, par exemple, n'était que d'environ 60 pour cent. Les oiseaux moqueurs ont montré un biais pour les œufs bleus, acceptant même certains avec une teinte plus bleue que leurs propres œufs. Et lorsque les œufs bleus avaient également des taches, le taux de rejet est tombé en dessous de 10%.

"Les oiseaux moqueurs ont des œufs tachetés, il est donc logique qu'ils soient plus disposés à accepter un œuf tacheté", explique l'auteur principal Daniel Hanley, écologiste évolutionniste au Long Island University Post, dans un courriel adressé à Site. "Grâce à une conception expérimentale unique, nous avons pu mesurer combien de taches ont contribué à la décision d'un oiseau moqueur de tolérer un œuf étranger."

L'étude suggère que les oiseaux moqueurs peuvent toujours se soucier davantage de la couleur des œufs que des taches, dit Hanley, mais les deux facteurs sont importants. Les oiseaux ont montré un biais clair pour les œufs plus bleus par rapport aux œufs plus bruns, mais lorsque leurs efforts discriminatoires sont devenus plus difficiles - ce que Hanley et ses collègues ont réalisé en ajoutant des taches, réduisant ainsi les différences entre les "bons" et les "mauvais" œufs - le rejet était moins probable .

Les moqueurs semblent parfois en conflit quant à savoir s'il faut garder ou rejeter un œuf, dit Hanley, bien que cela dépende de la femelle et du contexte. "Certains oiseaux semblent savoir immédiatement, tandis que d'autres prennent un peu plus de temps", dit-il.

Éveil des couvées

Les vachers brillants sont très sociaux, formant souvent des troupeaux comme celui-ci au Brésil. (Photo: Pamela CP Olczyk / Shutterstock)

La nouvelle étude fait partie d'un numéro thématique pour Philosophical Transactions de la Royal Society B, consacré à «la biologie co-évolutionnaire du parasitisme des couvées». Il examine un large éventail de parasites des couvées, y compris les oiseaux ainsi que des exemples moins connus comme le poisson-chat coucou ou les abeilles et les papillons parasites des couvées. Parce que les parasites des couvées dépendent d'autres espèces pour élever leur progéniture, et parce que ces autres espèces pourraient perdre leur propre progéniture si elles ne repèrent pas la ruse, ces créatures fournissent `` un système d'éclairage pour rechercher la co-évolution '', écrivent les rédacteurs du numéro.

Certaines victimes semblent plus habiles à déjouer les parasites des couvées que d'autres, probablement en raison des variations des capacités de mimétisme des parasites et des menaces qu'elles font peser sur leurs hôtes. Dans une autre étude de ce numéro, par exemple, l'écologiste évolutionniste de l'Université de Princeton, Mary Caswell Stoddard et ses collègues notent que les pinsons coucous peuvent imiter étroitement les œufs de prinias flanqué de fauve. En réponse, les prinias ont évolué pour utiliser des «attributs de modèle de niveau supérieur» pour identifier les œufs étrangers, y compris des détails sur la forme et l'orientation des marques sur la coquille.

Exemples d'oeufs de pinson coucou (deux colonnes à droite) aux côtés des œufs de leurs hôtes, le prinia flanqué de fauve et le cisticole à face rouge. (Photos: Claire N. Spottiswoode, Martin Stevens / Actes de la Royal Society B)

Pour les oiseaux moqueurs à sourcils de craie, les parasites des couvées n'ont peut-être pas forcé le même niveau d'examen, mais il est encore temps. Compte tenu du succès apparent des vachers brillants, il semble probable que cette course aux armements co-évolutive est loin d'être terminée.

"Nos résultats suggèrent que cet hôte n'a pas encore adapté la capacité de discriminer les différences à grains fins dans les modèles de coquille d'oeuf, mais utilise plutôt les caractéristiques de coquille d'oeuf comme un signal tout ou rien", écrivent les chercheurs. Contrairement à une hypothèse scientifique courante, les décisions des oiseaux moqueurs n'étaient pas uniquement basées sur le degré de différence entre leurs œufs et les œufs étrangers. "Au lieu de cela, cet hôte a rejeté les œufs bruns mais a accepté des œufs bleu-vert tout aussi différents", écrivent-ils. Ces schémas suggèrent des aspects importants et inexplorés de la dynamique de co-évolution, "à la fois dans la relation vacher-moqueur" et la dynamique hôte-parasite en général. "

Des recherches supplémentaires sont nécessaires, ajoutent Hanley et ses collègues, pour révéler comment ces oiseaux s'influencent mutuellement. Entre-temps, d'innombrables vachers et autres parasites des couvées continueront d'être élevés par des parents d'accueil involontaires, tandis que d'innombrables hôtes continueront de pousser leur cerveau pour repérer les intrus avant qu'il ne soit trop tard. Comme Stoddard l'a récemment déclaré au magazine Science, "ce qui se passe dans le cerveau des [oiseaux] est encore plus complexe et intéressant que nous ne l'imaginions."

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