Cette petite écrevisse pourrait conquérir le monde

Les invasions sont généralement difficiles à manquer, que ce soit une invasion militaire menée par des pays ou des factions politiques, ou l'invasion fictive de formes de vie extraterrestres et de leurs très gros navires.

Cependant, une invasion a commencé si doucement que nous ne savons même pas où ni comment elle a commencé. Tout ce que nous savons avec certitude, c'est que les envahisseurs sont partout en Europe et à Madagascar, et qu'ils ont des orteils sur d'autres continents, y compris en Amérique du Nord. Ou peut-être que "clawholds" est une meilleure expression car les envahisseurs sont des écrevisses mutantes qui peuvent se cloner.

Oui c'est vrai. Des écrevisses auto-clonantes appelées écrevisses marbrées (Procambarus virginalis) ont envahi la planète et il ne sera peut-être pas possible de les arrêter.

Attaque des clones

Les écrevisses marbrées n'existaient même pas avant au moins 1995. L'histoire raconte que les scientifiques ne s'en rendirent compte qu'à cause d'un propriétaire d'aquarium allemand qui avait obtenu un sac d '"écrevisses texanes" d'un marchand américain d'animaux de compagnie. Peu de temps après que l'écrevisse ait atteint l'âge adulte, le propriétaire avait soudainement un réservoir plein de créatures. En effet, une seule écrevisse marbrée peut produire des centaines d'oeufs à la fois, le tout sans avoir besoin de s'accoupler.

Les scientifiques ont officiellement décrit l'écrevisse en 2003, confirmant les rapports d'une écrevisse capable de reproduction unisexuée (toutes les écrevisses marbrées sont des femelles) ou de parthénogenèse. Ces chercheurs ont essayé de nous avertir des ravages que les écrevisses pouvaient causer, écrivant que l'espèce représente une "menace écologique potentielle" qui pourrait "surpasser les formes indigènes si même un seul spécimen était relâché dans les lacs et les rivières européens".

Maintenant, grâce à des propriétaires d'animaux involontaires qui les ont déversés dans les lacs voisins, des populations sauvages d'écrevisses marbrées ont été trouvées dans un certain nombre de pays, notamment en Croatie, en République tchèque, en Hongrie, au Japon, en Suède et en Ukraine. À Madagascar, l'écrevisse marbrée menace l'existence de sept autres espèces d'écrevisses car sa population croît si rapidement et elle mange à peu près n'importe quoi. Dans l'Union européenne, l'espèce, également appelée marmorkrebs, est interdite; il est illégal de posséder, de distribuer, de vendre ou de libérer les écrevisses marbrées dans la nature.

Origines génétiques

Les écrevisses marbrées sont probablement faciles à entretenir comme animaux de compagnie, mais ne le faites pas. (Photo: Darrick Vanderwier / YouTube)

Une équipe de chercheurs a décidé d'aller au fond des origines de l'écrevisse marbrée et a commencé à travailler sur le séquençage de son génome en 2013. Ce n'était pas une tâche facile car personne n'avait séquencé le génome d'une écrevisse auparavant, ni même un parent de l'écrevisse. Une fois qu'ils l'ont séquencé, cependant, ils ont séquencé 15 génomes de spécimens supplémentaires pour savoir comment cette armée de clones envahissants a commencé.

L'étude du génome de l'écrevisse marbrée a été publiée dans Nature Ecology and Evolution.

Les écrevisses marbrées ont probablement débuté lorsque deux écrevisses de marécage, une espèce trouvée en Floride, se sont accouplées. L'une de ces écrevisses lentes avait une mutation dans une cellule sexuelle - les chercheurs n'ont pas pu déterminer s'il s'agissait d'un ovule ou d'un spermatozoïde - qui portait deux ensembles de chromosomes au lieu d'un seul. Malgré cette mutation, les cellules sexuelles ont fusionné et le résultat a été une écrevisse femelle avec trois ensembles de chromosomes au lieu des deux habituels. De manière inattendue, la progéniture femelle n'a eu aucune déformation à la suite de ces chromosomes supplémentaires.

Cette femelle a pu induire ses propres œufs et se cloner essentiellement, créant des centaines de descendants. Les similitudes génétiques étaient constantes entre les échantillons, quel que soit l'endroit où ils ont été prélevés. Seules quelques lettres de la séquence d'ADN de l'écrevisse étaient différentes.

Quant à la façon dont l'écrevisse est capable de survivre dans des eaux aussi différentes, son chromosome supplémentaire peut fournir suffisamment de matériel génétique pour s'adapter. Et il peut également avoir besoin de ce chromosome pour d'autres aspects de la survie. La reproduction sexuelle crée différentes combinaisons de gènes qui à leur tour peuvent augmenter les chances de développer une défense contre les agents pathogènes. Si un pathogène développait un moyen de tuer un seul clone, le manque de diversité génétique de l'écrevisse pourrait être sa perte.

Jusque-là, les scientifiques sont intrigués pour observer à quel point les écrevisses peuvent prospérer et pendant combien de temps.

"Peut-être survivent-ils pendant 100 000 ans", a suggéré Frank Lyko et principal auteur de l'étude sur les gènes au New York Times. "Ce serait long pour moi personnellement, mais dans l'évolution, ce ne serait qu'un éclair sur le radar."

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