Combien de personnes ont déjà vécu sur Terre?

Cette fois la semaine prochaine, il y aura un nombre sans précédent de 7 milliards de personnes sur Terre, selon les estimations de l'ONU. C'est un nombre énorme pour un seul moment, mais comment se compare-t-il à notre population de tous les temps? Est-il même possible de savoir combien d'humains ont existé au cours de l'histoire?

Le Population Reference Bureau à but non lucratif a relevé ce défi de taille, et pas seulement par curiosité académique. Comme l'explique Carl Haub, démographe du PRB, sur le site Web du groupe, la question "est une question éternelle parmi les appels d'information au PRB", en partie à cause d'un mythe des années 1970 affirmant que 75% de toutes les personnes qui avaient déjà vécu étaient vivantes à ce moment-là. .

Le rythme moderne de croissance de la population humaine a été extrême, comme le montrent ces graphiques. Mais l'idée que 4 milliards de personnes en 1974 - ou même 7 milliards en 2011 - représentent les trois quarts de chaque être humain dans l'histoire est encore exagérée. Comme il n'est pas très scientifique d'appeler quelque chose de mal quand vous ne savez pas ce qui est bien, Haub a décidé de trouver la réponse lui-même.

Il s'agit d'une poursuite "semi-scientifique", admet-il, car elle nécessite non seulement des données démographiques sur l'aube de l'homme, mais aussi une date à laquelle cela s'est produit. Les scientifiques pensent que le premier Homo sapiens a évolué il y a environ 200 000 ans, mais Haub commence avec l'origine d'humains plus modernes il y a environ 50 000 ans. Une autre mise en garde est que les taux de natalité ont probablement fluctué énormément au début, alors que des choses comme la famine et les prédateurs peuvent avoir réduit l'espérance de vie moyenne à 10 ou 12 ans, a déclaré Haub.

Mais les estimations approximatives de la population remontent à au moins 10 000 avant JC, donc Haub a utilisé ces facteurs et d'autres pour attribuer un taux de natalité constant à chaque période historique d'il y a 50 000 ans à nos jours. Selon ses calculs (qu'il explique sèchement dans la vidéo au rythme lent ci-dessous), l'humanité a produit un nombre étonnant de 108 milliards de personnes au cours des 50 derniers millénaires. Cela signifie que les 7 milliards de personnes d'aujourd'hui représentent environ 6, 5% de tous ceux qui ont déjà vécu.

Le mythe de 75 pour cent est donc regrettable, car il fait que le pourcentage réel semble faible en comparaison. (Si notre population actuelle représentait vraiment 75% du total de tous les temps de Haub, soit dit en passant, nous serions 81 milliards en ce moment.) Mais 6, 5% est un gros problème quand vous avez des milliards de quelque chose, en particulier des dizaines ou des centaines de des milliards. Et c'est bien au-dessus de 3, 8%, ce que représentait notre population au milieu des années 70 - 4 milliards - sur les quelque 105 milliards de personnes qui avaient vécu jusqu'à ce moment-là.

Donc, alors que vous envisagez l'arrivée ce mois-ci de notre 7 milliardième confrère humain et du 108 milliardième de tous les temps, n'oubliez pas: nous sommes les 6, 5%. C'est peut-être moins accrocheur que la devise populiste d'Occupy Wall Street, mais cela véhicule un point similaire. Nous sommes tous dans le même bateau, et cela pourrait couler si nous ne savons pas tous comment l'occuper durablement.

Consultez le Population Reference Bureau et le Fonds des Nations Unies pour la population pour plus de détails démographiques. Et pour plus de couverture des 7 milliards de jalons de cette année, consultez ces récents articles sur le site:

  • Peur d'Halloween: 7 milliards d'humains
  • Comment nourrir les 7 milliards d'entre nous
  • Comment les services d'assainissement géreront-ils le caca de 7 milliards?

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