Combien y a-t-il d'ours polaires?

La population mondiale d'ours polaires est actuellement d'environ 26 000, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). C'est une estimation approximative, mais les scientifiques ont déterminé avec une certitude de 95% qu'il existe entre 22 000 et 31 000 ours polaires sur Terre aujourd'hui.

Ces ours polaires sont divisés en 19 sous-populations autour de l'Arctique, mais pas de manière très uniforme. Certaines populations d'ours polaires comptent moins de 200 ours individuels, tandis que d'autres en comptent plus de 2 000.

Les ours polaires vivent dans des régions qui relèvent de la compétence de cinq pays: Canada (Labrador, Manitoba, Terre-Neuve, Territoires du Nord-Ouest, Nunavut, Ontario, Québec, Yukon); Danemark (Groenland); Norvège (Svalbard, Jan Mayen); Russie (Yakutiya, Krasnoyarsk, Sibérie occidentale, Russie d'Europe du Nord); et les États-Unis (Alaska).

Voici les 19 sous-populations d'ours polaires, ainsi qu'une taille et une tendance estimées pour ceux qui disposent de données suffisantes:

Sous-populationTaille (est.)Tendance
Bassin arctiqueinconnueinconnue
Baie de Baffin2 800inconnue
mer barent2 600probablement stable
Mer des Tchouktches2 900probablement stable
Détroit de Davis2 200probablement stable
E. Groenlandinconnueinconnue
Bassin Foxe2 600stable
Golfe de Boothia1600probablement stable
Bassin de Kane350probablement ⬆
Mer de Karainconnueinconnue
Lancaster Sound2500inconnue
Laptev Seainconnueinconnue
Chaîne M'Clintock300très probablement ⬆
Mer de Beaufort1 000probablement ⬇
Norwegian Bay200inconnue
Mer de Beaufort900probablement ⬇
Baie d'Hudson800très probablement ⬇
Vis. Melville Sound150inconnue
Baie d'Hudson900très probablement ⬇

Les ours polaires sont-ils en danger?

Un ours polaire nage au milieu de la glace de mer au large de la côte nord de l'île d'Ellesmere dans l'Arctique canadien. (Photo: Isabel Kendzior / Shutterstock)

Les ours polaires sont confrontés à des menaces potentiellement existentielles, du moins à certains endroits. Dans le même temps, cependant, quelques populations ont rebondi au cours des dernières décennies après une chasse excessive au siècle dernier, ce qui a amené certaines personnes à affirmer que les ours polaires prospéraient dans toute leur aire de répartition. Le regretté sénateur américain Ted Stevens de l'Alaska, pour sa part, a déclaré en 2008 "qu'il y a maintenant trois fois plus d'ours polaires dans l'Arctique qu'il y en avait dans les années 1970", une affirmation qui a régulièrement refait surface depuis.

Les ours polaires sont répertoriés comme «vulnérables» sur la Liste rouge de l'UICN des espèces menacées, une désignation qu'ils ont reçue pour la première fois en 1982. Ils sont protégés par l'Accord sur la conservation des ours polaires, un traité multilatéral signé en 1973 par les cinq nations de l'ours polaire énumérés ci-dessus. Il interdit la chasse non réglementée des ours polaires, ainsi que l'utilisation d'avions ou de gros véhicules à moteur pour les chasser, et oblige les États membres à prendre les mesures appropriées pour préserver les écosystèmes qui abritent les ours polaires.

Les pays où vivent des ours polaires ont également adopté des lois promulguant diverses protections pour les ours. Aux États-Unis, par exemple, les ours polaires sont protégés en partie par la Marine Mammal Protection Act de 1972 - qui interdit la «capture» d'ours polaires et d'autres mammifères marins sans approbation fédérale - mais aussi par la Endangered Species Act, puisqu'ils ont été répertoriés comme espèce «menacée» en 2008.

Un ours polaire traverse une banquise dans l'archipel du Svalbard. (Photo: Chase Dekker / Shutterstock)

Si la population d'ours polaires a vraiment tellement augmenté depuis les années 1970, pourquoi cette espèce préoccupe-t-elle tant? Pourquoi encore les classer comme vulnérables ou menacés aujourd'hui? D'une part, malgré le rebond encourageant de certaines populations, il y a peu de preuves suggérant que les ours polaires sont en plein essor.

C'est en partie parce que nous ne disposons pas de suffisamment de données à long terme sur les ours polaires en général, en particulier pour certaines zones. Il est vrai que quelques populations ont augmenté depuis qu'elles ont bénéficié d'une protection juridique renforcée, et plusieurs semblent rassurantes et stables. Mais même si les scientifiques ont raison de dire qu'il existe aujourd'hui environ 26 000 ours polaires sauvages, nous n'avons pas beaucoup de repères historiques pour nous aider à mettre cela en perspective. Ceux qui doutent de leur situation actuelle affirment souvent qu'il ne reste que 5 000 ours polaires dans les années 1960, mais comme l'a rapporté le journaliste environnemental Peter Dykstra, il y a peu de preuves scientifiques pour ce nombre, qu'un expert a qualifié de «presque certainement beaucoup trop bas».

Selon le Groupe de spécialistes de l'ours polaire de l'UICN (PBSG), au moins quatre populations d'ours polaires sont probablement en déclin, mais nous avons trop peu de données pour établir des tendances pour huit autres populations, et trop peu pour estimer la taille de la population de quatre d'entre elles . Et bien que leur statut spécifique soit plus confus que les perspectives générales du changement climatique lui-même, il existe des preuves significatives suggérant que de nombreuses populations d'ours polaires sont en péril.

Comment le changement climatique affecte-t-il les ours polaires?

Les ours polaires dépendent de la glace de mer pour voyager, chasser les phoques et se reproduire. (Photo: FloridaStock / Shutterstock)

Pour comprendre pourquoi les ours polaires sont vulnérables au changement climatique, vous devez savoir ce que les ours polaires mangent - et comment ils l'obtiennent. Les ours polaires sont des prédateurs au sommet et une espèce clé dans leurs habitats arctiques, et leur nourriture préférée est de loin le phoque. Ils ciblent spécifiquement les phoques annelés et barbus en raison de leur teneur élevée en matières grasses.

Les ours polaires passent environ la moitié de leur temps à chasser, généralement en traquant les phoques de la glace de mer et en tendant des embuscades lorsqu'ils refont surface pour respirer. Ils parcourent souvent de longues distances et attendent des heures ou des jours pour un seul phoque, et même si seule une fraction de leurs chasses réussit, cela vaut généralement la peine pour de tels aliments gras.

Les ours polaires sont considérés comme des mammifères marins, mais bien qu'ils soient d'excellents nageurs, ils sont surpassés contre un phoque dans l'eau. La glace de mer est essentielle à leur stratégie de chasse, et elle diminue maintenant en raison de la hausse des températures dans l'Arctique, qui se réchauffe à peu près deux fois plus vite que la planète dans son ensemble.

Le minimum annuel moyen de glace de mer dans l'Arctique diminue désormais de 13, 2% par décennie. (Photo: Kathryn Hansen / NASA)

La glace de mer de l'Arctique croît et décroît naturellement avec les saisons, mais son minimum moyen à la fin de l'été diminue maintenant de 13, 2% chaque décennie, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis. La glace de mer arctique la plus ancienne - gelée pendant au moins quatre ans, ce qui la rend plus résistante que la glace plus jeune et plus mince - est maintenant en fort déclin, ajoute la NOAA. Cette glace la plus ancienne représentait environ 16% de la banquise totale en 1985, mais elle est maintenant inférieure à 1%, ce qui représente une perte de 95% en 33 ans.

En 2019, la glace de mer de l'Arctique était à égalité pour son deuxième plus bas niveau jamais enregistré. Ce déclin est mauvais pour plusieurs raisons, car la glace de mer de l'Arctique fournit des services clés à la Terre, comme la réflexion de la chaleur solaire et l'influence des courants océaniques. C'est encore plus directement important pour les ours polaires, car moins de glace de mer peut signifier moins de chances d'attraper des phoques.

Le déclin de la glace de mer oblige de nombreux ours polaires à brûler plus d'énergie à la recherche de nourriture. (Photo: Baranov E./Shutterstock)

Les effets du changement climatique varient selon le lieu, et le déclin de la glace de mer semble affecter certains ours plus que d'autres jusqu'à présent. L'ouest de la baie d'Hudson comptait environ 1 200 ours polaires dans les années 90, par exemple, mais depuis, il est tombé à environ 800, et comme le note Polar Bears International (PBI), les tendances de leur état corporel, de leur survie et de leur abondance ont été liées à la glace de mer conditions. Les ours du sud de la baie d'Hudson ont également subi une baisse de 17% depuis 2011-2012, selon PBI, et leur état corporel est également lié à une période sans glace plus longue.

La plupart des autres sous-populations sont considérées comme stables ou manquent de données suffisantes, mais nombre d'entre elles seront probablement confrontées à de graves défis en raison de la perte de glace de mer dans leurs habitats.

Certains ours polaires pourraient s'adapter, mais leurs options seront probablement limitées. Même s'ils peuvent exploiter de nouvelles sources de nourriture sur terre, ils pourraient faire face à la concurrence ou à des conflits avec des résidents établis comme les ours bruns et les humains. Les ours polaires sont également lents à s'adapter, comme le note le Fonds mondial pour la nature, en raison de leur faible taux de reproduction et de leur longue durée entre les générations. Cela n'augure rien de bon compte tenu de la vitesse du changement climatique moderne, qui se produit déjà trop rapidement pour que de nombreuses espèces s'adaptent.

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