Comme votre chat de compagnie, les pumas sont particuliers à l'endroit où ils dorment

Il est bien connu que les chats domestiques dorment où ils veulent, comme ils le souhaitent - et souvent. Ils ont un penchant pour se verser dans des alcôves confortables, se percher sur des papiers importants ou disparaître dans des trous de ver sous des meubles.

Les chats de compagnie partagent beaucoup de ces idiosyncrasies avec leurs parents sauvages, qui ont également tendance à être des connaisseurs de la sieste. Et au-delà de l'amusement de regarder les chats domestiques somnoler dans la maison, comprendre les différents critères d'un bon sieste peut également aider les chercheurs à protéger les félins vulnérables qui perdent rapidement leur habitat dans la nature.

Un endroit de sieste précaire peut protéger les pumas d'ennemis moins agiles, comme les ours ou les loups. (Photo: wplynn / Flickr)

C'est l'idée derrière une étude récente, publiée dans la revue PeerJ, qui a examiné les préférences de sites de lit des lions des montagnes sauvages, également connus sous le nom de pumas ou couguars. L'étude faisait partie du projet Teton Cougar (TCP) de Panthera, qui a déjà apporté un éclairage précieux sur d'autres puzzles puma, de leurs effets écologiques à leur vie sociale secrète.

"Malgré le fait que les scientifiques connaissent beaucoup les relations entre les prédateurs et leurs proies, nous en savons étonnamment peu sur les habitudes de sommeil des grands prédateurs, en particulier les carnivores énigmatiques comme les pumas", écrit Anna Kusler, membre du TCP, chercheuse diplômée à l'Université Pace, dans un article de blog sur les résultats. Les pumas gravitent vers des sites de lit cachés où il serait difficile pour un concurrent de les voir, dit Kusler, notant que les pumas font face à plus de danger dans leurs habitats naturels que de nombreuses personnes ne le pensent.

La chaleur, le secret et les voies d'évacuation sont des facteurs clés lorsqu'un puma a besoin de repos. (Photo: Tony Campbell / Shutterstock)

"Même si la plupart d'entre nous considèrent probablement les pumas comme les meilleurs prédateurs avec peu à craindre, ce n'est pas toujours le cas", ajoute Kusler. "En Amérique du Nord, des grizzlis et des ours noirs beaucoup plus gros volent leurs victimes durement gagnées. Les loups, en tant que bêtes de somme, volent leurs victimes ET les tuent ainsi que leurs chatons." Les pumas doivent trouver des endroits sûrs pour dormir, explique-t-elle, où il est peu probable que d'autres prédateurs puissent leur nuire.

De 2012 à 2016, les chercheurs du TCP ont utilisé des colliers GPS pour identifier environ 600 sites de lit de puma, puis ont soigneusement étudié chacun d'eux.

Les pumas n'ont peut-être pas beaucoup d'occasions de se blottir dans un bol à mélanger ou derrière un canapé, mais ils ont des bizarreries comparables sur l'endroit où ils dorment. "Nous avons souvent trouvé des lits de puma nichés sous les branches basses d'un arbre, ou contre le visage accidenté d'une falaise inaccessible", écrit Kusler. "Ils semblent préférer les terrains escarpés et accidentés, comme les bandes de falaises et les champs de rochers."

Les pieds de puma ont une structure osseuse unique qui les aide à saisir les roches et les bûches plus facilement que les ours ou les loups, explique Kusler, donc un site de lit précaire peut offrir un avantage d'évasion si un concurrent essaie de se faufiler à mi-sieste. Vous ne verrez probablement jamais un puma dormir dans un champ ouvert, ajoute-t-elle, car ils se couchent généralement là où les arbres ou d'autres éléments du paysage offrent une échappatoire rapide.

La chaleur est également un facteur important dans la sélection du site de lit, surtout en hiver. "Ainsi, comme votre chat adore dormir dans la chaleur ensoleillée d'un rebord de fenêtre, les pumas aiment maximiser leur exposition aux rayons du soleil", écrit Kusler. «Cela signifiait que de nombreux sites de lit étaient sur des pentes exposées au sud, où la chaleur du soleil est la plus forte.»

Un puma sauvage sieste dans une salle de bain à Chatsworth Nature Preserve en Californie. (Photo: US National Park Service / Flickr)

Cette recherche met en évidence certaines nuances de la perte d'habitat qui peuvent être facilement négligées. En essayant de protéger les grands prédateurs comme les pumas, de nombreuses personnes - y compris les chercheurs - se concentrent sur la disponibilité des proies. C'est certainement important, reconnaît Kusler, mais ce n'est qu'une partie de l'image. "Parce que les meilleurs habitats de chasse ne sont pas nécessairement les endroits les plus sûrs pour dormir", explique-t-elle, "un puma doit trouver un domaine vital qui peut fournir les deux types d'environnement."

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