Comment le blé a changé le monde

Le blé n'est pas sexy. Du moins pas dans la façon dont les chefs trouvent sexy les variétés patrimoniales de fruits et légumes. Il n'a pas l'attrait de la volaille en plein air, du bœuf nourri à l'herbe ou du poisson sauvage. Ce sont des termes qui ouvrent les yeux des gourmets en parcourant un menu.

Mais le blé? Le blé est un membre de la famille des graminées qui produit un fruit sec à une graine appelé noyau qui peut être broyé en farine. Qu'est-ce qui est sexy à ce sujet?

Peut-être rien - à moins que vous ne soyez un cultivateur de blé ou un chercheur essayant de développer une souche nouvelle ou améliorée de ce grain. Mais le sex-appeal n'est pas la raison pour laquelle nous avons mis le blé sur notre liste de 10 aliments qui ont changé le monde.

Le blé a figuré sur notre liste parce que c'est l'une des trois cultures (les deux autres sont le maïs et le riz) qui ont fourni les calories qui ont permis à la population mondiale de se diriger vers 10 milliards de personnes. Aujourd'hui, le blé est cultivé sur plus de terres dans le monde que toute autre culture vivrière.

Une histoire de blé

Créée à l'aide d'un sceau de 30 000 avant JC, cette plaque d'Uruk montre un prêtre avec du blé à la main (Photo: PHGCOM [Musée du Louvre [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

L'histoire de la façon dont le blé a trouvé son chemin dans les cuisines du monde a commencé il y a des milliers d'années en Irak, d'où il est originaire, selon la National Association of Wheat Growers (NAWG), un groupe de défense basé à Washington, DC qui soutient la intérêts des producteurs de blé américains. Certains des premiers humains ont découvert que le blé avait une valeur spéciale, quelque chose que l'humanité recherche et travaille à améliorer depuis.

Dès l'âge de pierre, les humains ont découvert qu'ils pouvaient utiliser des pierres pour moudre des grains de blé pour faire de la farine. En fait, la révélation de ce secret a peut-être été l'une des principales raisons pour lesquelles les gens ont commencé à vivre en communauté. Le blé a aidé nos anciens ancêtres à réaliser qu'ils pouvaient cultiver de la nourriture ainsi que suivre des troupeaux et la chasser.

Il a fallu du temps, cependant, pour trouver un processus pour ouvrir les grains, broyer les graines, tamiser le sol en farine et affiner le processus de cuisson avec. Les outils étaient primitifs et le processus était difficile.

Finalement, les Égyptiens ont découvert qu'ils pouvaient faire quelque chose de très spécial avec le blé. Il y a entre 3 000 et 5 000 ans, ils sont devenus les premiers à construire des fours et à cuire des pains.

Des milliers d'années après cette révélation à l'ombre des pyramides, le blé est arrivé dans les colonies américaines en 1777. Les colons ont cependant planté du blé comme culture de loisir plutôt que comme culture vivrière, selon le NAWG. Cela devait changer. Au fil du temps, les chercheurs américains ont développé des améliorations significatives des capacités de production et les habitudes de consommation des consommateurs américains et mondiaux ont finalement transformé le blé en aliment de base que nous connaissons aujourd'hui.

Aller avec le grain

Dans les années 1890, divers produits à base de céréales et d'avoine, dont le blé râpé, étaient présentés aux consommateurs par le biais de la publicité. (Photo: Miami U. Bibliothèques - Collections numériques [Domaine public] / Wikimedia Commons)

L'une de ces améliorations a été la découverte que le germe (la partie reproductrice de la plante) et le son (la couche externe du grain) pouvaient être enlevés dans un processus appelé broyage. Le broyage allongeait la durée de stockage des grains et produisait également une farine blanche molle et non frelatée. Au début des années 1800, de nombreux moulins disposaient de l'équipement nécessaire pour produire cette farine raffinée, et elle est devenue l'ingrédient désiré pour la cuisson, même si elle était plus chère que la farine brune.

Le 19ème siècle a vu d'autres avancées importantes qui ont rendu la farine de blé accessible aux masses. Ceux-ci comprenaient l'élevage de souches de blé plus robustes, l'amélioration des méthodes de culture et de récolte, la propagation des chemins de fer pour le livrer et le développement de meilleurs fours pour le cuire.

Les gens ont également trouvé de nouvelles façons de manger du blé. Des entreprises telles que Kellogg et Post ont créé des céréales pour petit déjeuner à partir de blé à la fin des années 1890. De l'avoine et de la crème de blé ont également été introduites à cette époque. La consommation de blé a ralenti pendant la Grande Dépression et la Seconde Guerre mondiale, mais cela allait bientôt changer.

Dans les années 40 et 50, Norman Borlaug, phytopathologiste et microbiologiste à l'Université du Minnesota, a passé 16 ans à travailler avec la Fondation Rockefeller pour développer de nouvelles variétés de blé qui aideraient le blé à devenir un grain de base dans les régimes alimentaires du monde entier. Ses recherches, qui ont déclenché la «révolution verte», ont contribué au développement de l'industrie du blé aux États-Unis et dans une grande partie du monde.

Borlaug, qui a travaillé spécifiquement dans les champs de blé du Mexique, a développé des générations successives de variétés de blé avec une résistance aux maladies large et stable, une large adaptation aux conditions de croissance à plusieurs degrés de latitude et avec un potentiel de rendement extrêmement élevé. Il a reçu le prix Nobel de la paix de 1970 pour toute une vie de travail pour nourrir un monde affamé, qui comprenait ses réalisations en recherche agricole et son travail pour éliminer les défis de la production de blé. Il a également fondé le Prix mondial de l'alimentation et grâce à ses réalisations pour prévenir la faim, la famine et la misère dans le monde, il est reconnu pour avoir sauvé plus de vies que toute autre personne qui ait jamais vécu.

Production de blé aux États-Unis

Les fermes de 42 États, comme celui-ci dans l'Oregon, contribuent à la production mondiale de blé. (Photo: Edmund Garman [CC BY 2.0] / Flickr)

Aujourd'hui, les États-Unis sont le quatrième producteur mondial de blé.

Selon l'USDA, seules la Chine, l'Union européenne et l'Inde produisent plus de blé que les agriculteurs américains. La production mondiale de blé pour 2015/2016 atteindra 722 MMT, la deuxième plus grande production jamais enregistrée, selon les États-Unis Wheat Associates et l'USDA.

Selon le recensement de l'agriculture de 2007, plus de 160 000 fermes américaines, dans 42 États, contribuent à la production mondiale de blé. La plupart de ces fermes, environ les deux tiers, sont situées dans les grandes plaines du Texas au Montana. À l'échelle nationale, les agriculteurs consacrent plus de 45 millions d'acres à la production de blé chaque année.

"Les producteurs de blé américains se consacrent à la production d'aliments pour la table du monde", a déclaré Brett Blankenship, producteur de blé de Washtucna, Washington et président de la National Association of Wheat Growers. "Les agriculteurs sont aujourd'hui confrontés à des défis mondiaux de production alimentaire, car la population mondiale devrait atteindre 9 milliards de personnes d'ici 2050. L'industrie agricole doit proposer des solutions innovantes pour répondre à la demande alimentaire mondiale. Il est essentiel de poursuivre le travail de Borlaug et de faire progresser et l'industrie du blé grâce à l'amélioration de la génétique, l'hybridation, la recherche et la collaboration, des semences de la plus haute qualité et les progrès de la biotechnologie. "

Les merveilles du blé

La recherche sur le blé est particulièrement importante dans l'effort visant à assurer un approvisionnement alimentaire mondial durable pour les générations actuelles et futures, car plus d'aliments sont fabriqués avec du blé que tout autre grain de céréale. Il s'agit de la troisième culture la plus répandue dans le pays, après le maïs et le soja, selon le NAWG.

Environ la moitié de la récolte de blé du pays est utilisée au niveau national. Certaines des façons dont le blé apparaît sur les tables de cuisine en Amérique sont le pain pané, les pains plats, les pains de foyer, les petits pains et les petits pains durs, les croissants, les bagels, la croûte de pizza, les gâteaux, les biscuits, les craquelins, les bretzels, les pâtisseries, le couscous, les pâtes, l'Asie nouilles, farine à usage général et céréales.

Un peu de blé va très loin. Un acre de blé donne en moyenne 40 boisseaux. Un boisseau de blé peut produire:

  • 42 pains commerciaux d'une livre et demie de pain blanc ou 90 pains d'une livre de pain de blé entier
  • 45 boîtes de 24 onces de céréales en flocons de blé
  • Environ 42 livres de pâtes ou 210 portions de spaghetti

Rien de tout cela peut sembler sexy. Mais essayez d'imaginer vivre - ou essayer de cuisiner - dans un monde sans blé!

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