Comment le sonar de la Marine affecte-t-il les baleines?

Q. J'ai entendu dire que les baleines s'échouent sur les plages à cause du sonar de la Marine. Comment le son affecte-t-il la vie marine et que fait la Marine pour assurer la sécurité des baleines?

- Janet, MN

A. Vous savez la sonnerie que vous entendez dans vos oreilles après avoir entendu votre groupe de death metal préféré jouer en concert? Eh bien, c'est un peu ce que c'est pour les animaux marins lorsqu'ils sont exposés aux ondes du sonar. Seulement, pour eux, c'est bien pire. Selon le Natural Resources Defence Council, de puissants sons sous-marins produits par le sonar peuvent émettre des sons de plus de 200 décibels, un niveau qui propage le son à travers l'océan et nuit gravement à la vie marine sensible au son comme les baleines.

«C'est comme lorsque les travailleurs dans un environnement très bruyant deviennent assourdis après un niveau sonore soudain et élevé», explique Ken Balcomb, scientifique principal au Center for Whale Research, une organisation qui étudie les effets du sonar sur les baleines. Souvent, le son est si fort que les mammifères finissent par s'échouer pour tenter de s'éloigner du bruit, une tactique extrême qui entraîne généralement la mort. Selon le NRDC, le sonar a provoqué plusieurs échouages ​​massifs aux îles Canaries, en Grèce, à Madère, aux îles Vierges américaines, à Hawaï et dans d'autres sites du monde.

Bien que les groupes environnementaux aient réussi à faire pression pour un contrôle plus strict du sonar militaire, la Marine a repoussé. Il a fait appel d'une décision auprès de la Cour suprême, faisant valoir que les États n'avaient pas le droit de limiter les opérations navales et que les exercices de formation utilisant le sonar «ne produisaient aucune preuve de dommages liés au sonar pour aucun mammifère marin». Pendant ce temps, les groupes environnementaux disent que les lois environnementales devraient s'appliquer à tout le monde, et que bien que le président puisse faire une exception en cas d'urgence nationale, les opérations et les pratiques navales devraient être soumises à la loi, sans poser de questions. En 2012, un tribunal inférieur a statué que les navires militaires étaient autorisés à utiliser un type de sonar à basse fréquence bruyant, mais une cour d'appel fédérale de San Francisco a infirmé cette décision en juillet 2016, jugeant que la Marine avait violé les lois sur la protection des mammifères marins, rapporte le Washington Post.

C'est une bonne nouvelle pour les animaux marins. "Il est important de comprendre que l'océan est un monde de sons, pas de vue", a déclaré à Wired Michael Jasny, directeur du programme sur les mammifères marins au Natural Resources Defence Council.

Bien que le sonar puisse être une ressource précieuse pour aider la Marine à détecter toute menace sous-marine, les mammifères marins peuvent également percevoir ces sons comme des menaces et réagir en conséquence, a déclaré Jasny.

Cette histoire a été à l'origine écrite par Jessica A. Knoblauch pour Plenty en octobre 2008, et a été déplacée sur Site en 2009. L'histoire a été mise à jour avec des informations plus récentes. (Copyright Environ Press 2008)

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