Comment les bébés guêpes peuvent sauver vos tomates

Le jardinage de légumes n'est pas pour les faibles de cœur. Même après des mois de culture de minuscules semis dans de grosses machines alimentaires vigoureuses, vous êtes toujours à la merci de Mère Nature.

Outre les conditions météorologiques, la faune locale représente souvent la plus grande menace pour les cultures locales. Les ravageurs ne sont qu'une partie de l'horticulture, et les jardiniers astucieux peuvent gérer de manière organique la plupart des moocheurs sans perdre leur sang-froid. Pourtant, certains envahisseurs infligent tellement de dégâts si rapidement qu'ils atteignent un niveau presque mythique de jardin.

Et pour les amateurs de tomates, peu d'insectes ravageurs se profilent plus gros qu'un ver à cornes.

Ces énormes chenilles éviscèrent les plants de tomates à une vitesse alarmante, laissant peu de temps aux jardiniers pour intervenir. Pourtant, bien que leur notoriété soit bien méritée, les vers à cornes peuvent être battus si vous savez quoi chercher et comment réagir. Pour vous aider, voici une introduction rapide sur ce que sont les vers à cornes, ce qu'ils font et comment les arrêter - y compris une ancienne méthode que tout jardinier de tomates devrait connaître.

Un ver à cornes peut décupler en trois semaines, mais il doit manger beaucoup de feuilles. (Photo: Benjamin Simeneta / Shutterstock)

Qu'est-ce qu'un hornworm?

Les vers à cornes sont des larves de phalènes et de sphinx, nommées d'après un pic en forme de corne sur leurs mégots qui ressemble à un dard mais qui ne l'est pas. Ce sont les plus grandes chenilles de la majeure partie de l'Amérique du Nord, mesurant jusqu'à 4 pouces de long et sinistres.

Aux États-Unis, deux espèces sont les plus réputées pour avoir attaqué des jardins potagers: les vers à cornes de la tomate ( Manduca quinquemaculata ) et les vers à cornes du tabac ( Manduca sexta ). Malgré leurs noms spécifiques aux cultures, les deux attaquent une gamme de plantes de la famille des morelles, notamment les pommes de terre, les aubergines, les poivrons, le tabac et les tomates.

Le hornworm de tabac est le plus commun dans le sud des États-Unis, selon l'Institut des sciences de l'alimentation et de l'agriculture de Floride (IFAS), et le hornworm de tomate est plus concentré dans les États du nord. Pourtant, leurs gammes se chevauchent, et en dehors de différences subtiles dans la couleur et les marques de la corne, les deux sont "assez similaires en apparence et en biologie", explique l'IFAS dans une fiche d'information. Donc, s'il y a un ver à cornes dans votre jardin, peu importe le type. Vos tomates sont en difficulté malgré tout.

Les vers à cornes mangent généralement du feuillage entier, ne laissant que des bouts de branches dans leur sillage. (Photo: SDeming / Shutterstock)

Que font les vers à cornes?

Certains jardiniers font preuve de laisser-faire à propos des chenilles, dont beaucoup grignotent quelques feuilles sans nuire gravement à la plante. Et si vous remarquez un ver à cornes au début de son développement, il peut sembler assez innocent au début.

Le processus commence au printemps, lorsque les papillons adultes émergent des sites d'hivernage et s'accouplent. Les femelles pondent de minuscules œufs ovales sur les feuilles, et ceux-ci éclosent en une semaine. Après cela, les larves passent par cinq stades de développement appelés «instars».

Les jeunes vers à cornes attaquent d'abord les parties supérieures d'une plante, se fondant dans la verdure en mangeant du feuillage, des fleurs et même des fruits. Leur période larvaire n'est que de trois semaines, mais elles peuvent croître 10 fois plus pendant cette période, d'une longueur moyenne de 7 millimètres (0, 3 pouce) à 81 millimètres (3 pouces), se déplaçant autour de la plante à mesure qu'elles mûrissent.

Les vers à cornes mangent des feuilles entières, et à pleine taille, ils peuvent rapidement défolier une plante, avec environ 90 pour cent des dommages survenant au dernier stade larvaire. Une fois arrivés à maturité, ils tombent dans le sol et s'enfouissent pour former une cellule nymphale. Les papillons adultes peuvent émerger en deux semaines, relançant le processus jusqu'à trois fois par saison, selon le climat.

Le hornworm de tomate devient un faucon à cinq points à l'âge adulte. (Photo: Sari O'Neal / Shutterstock)

Comment gérer vous-même les vers à cornes

Tirez les mauvaises herbes près de votre jardin, à savoir les morelles comme la marmite qui peut héberger les vers à cornes. Le labour du sol tue certaines pupes et les pièges lumineux peuvent attirer les papillons adultes, bien que l'IFAS note que cela "ne s'est pas révélé pratique" pour la lutte antiparasitaire. Les insecticides sont rarement recommandés pour les jardins familiaux, car ils peuvent tuer des insectes utiles comme les abeilles (ou les guêpes), sont moins efficaces sur les grosses larves et ne sont généralement pas nécessaires pour les vers à cornes.

Le service d'extension de l'Université du Minnesota (UMES) suggère de vérifier les plants de tomates pour les vers à cornes au moins deux fois par semaine en été. Si vous en trouvez un, la meilleure tactique est de le retirer à la main, selon UMES, et de le déposer dans de l'eau savonneuse pour le tuer.

Mais d'abord, regardez toujours de plus près. Les vers à cornes de tomate et de tabac sont originaires d'Amérique du Nord et, dans des écosystèmes sains, ils sont toujours tenus en échec par les ennemis naturels. Cela inclut non seulement les prédateurs comme les coccinelles et les chrysopes - qui mangent les œufs et les jeunes larves - mais aussi les parasitoïdes: des parasites qui tuent leurs hôtes.

Les vers à cornes, malgré leur taille, sont en proie à de minuscules guêpes parasitoïdes. Si vous voyez leurs bébés sur votre hornworm, Dame Nature a déjà résolu votre problème.

Une fois qu'un hornworm ressemble à cela, il menace plus les autres hornworms que les tomates. (Photo: Stephen Bonk / Shutterstock)

Comment laisser les guêpes faire votre sale boulot

La «guêpe» peut évoquer de grandes guêpes prédatrices de papier, et celles-ci sont connues pour s'attaquer aux vers à cornes. Mais de minuscules guêpes parasitoïdes constituent également une grave menace pour même la plus grande de ces larves de mites, et leurs pouvoirs d'économie de tomates augmentent à chaque mise à mort.

Plutôt que de tuer un hornworm, une guêpe parasitoïde femelle lui injecte des œufs et s'envole, laissant sa couvée éclore à l'intérieur de l'hôte vivant. Les œufs libèrent rapidement de petites larves de guêpes, qui se nourrissent du ver à cornes jusqu'à ce qu'elles soient prêtes à se nymphoser.

Les larves forment des cocons à l'extérieur du corps de l'hôte, et ces projections blanches sont facilement visibles pour nous. Le hornworm est toujours vivant à ce stade, et peut continuer à marcher, mais il a cessé de manger. En fait, si vous voyez un hornworm dans cette situation difficile, la meilleure façon de protéger votre jardin est de le laisser tranquille.

Après avoir émergé de son cocon, une guêpe parasitoïde s'arrête au sommet de son hôte, le vers à cornes. (Photo: Cindy Funk / Flickr)

"Si de telles projections sont observées, les vers à cornes doivent être laissés dans le jardin pour permettre aux guêpes adultes d'émerger", explique l'UMES dans une fiche d'information sur les vers à cornes dans les jardins familiaux. "Ces guêpes tuent les vers à cornes lorsqu'ils sortent des cocons et vont chercher d'autres vers à parasites."

Les guêpes parasitoïdes sont très diverses et se spécialisent largement dans certains insectes ou stades de vie. Ils comprennent de larges familles comme les braconides, les trichogrammatides et les ichneumonidés, dont le dernier a environ 100 000 espèces - plus que tous les animaux vertébrés réunis. Beaucoup utilisent des tactiques incroyables pour trouver et contrôler les hôtes, comme Cotesia congregata, qui injecte un virus qui limite la croissance des chenilles et empêche leur système immunitaire d'attaquer ses œufs. Microplitis croceipes trouve ses hôtes en reniflant un produit chimique dans leurs excréments et peut être entraîné à détecter des bombes. Certains braconides au Brésil prennent même le contrôle du corps de leur hôte et l'utilisent comme garde du corps.

Ces guêpes ne sont peut-être pas des noms familiers, mais elles effectuent des travaux irremplaçables qui illustrent pourquoi il vaut la peine de vivre et de cultiver des aliments dans un écosystème équilibré et riche en biodiversité. (La plupart sont incapables de piquer les humains, ce qui est également agréable.)

Les guêpes braconides sont un cauchemar pour de nombreux insectes nuisibles comme les pucerons, les coléoptères, les mouches et les chenilles. (Photo: Katja Schulz / Flickr)

Comment attirer les guêpes parasitoïdes

Comme pour toute faune, les guêpes parasitoïdes sont beaucoup plus susceptibles d'habiter un endroit s'il a sa nourriture et son abri préférés. Certaines espèces de guêpes peuvent être commandées en ligne, y compris les tue-cornes comme Trichogramma pretiosum, mais comme les guêpes sauvages sont gratuites, il est logique d'essayer de les leurrer d'abord. Et quelle que soit la façon dont ils arrivent dans votre jardin, les guêpes ne resteront que si vous fournissez un habitat convenable. Voici donc quelques conseils:

1. Offrez beaucoup de petites fleurs.

Alors que les bébés guêpes parasitoïdes dépendent des insectes hôtes pour se nourrir, les adultes se nourrissent de nectar. Et puisque leurs petites pièces buccales ne peuvent pas atteindre de longues fleurs tubulaires, elles ont besoin de fleurs avec des nectaires relativement peu profonds. Ils aiment également une variété de minuscules fleurs, qui leur conviennent bien et sont souvent ignorées par les plus grands pollinisateurs.

Cela comprend les plantes de la famille des carottes ( Apiaceae ) comme l'angélique, le cerfeuil, la coriandre, l'aneth ou le fenouil, ainsi que les brassicas ( Brassicaceae ) comme les radis ou les navets. Il comprend également les familles de menthe ( Lamiaceae ) et d'aster ( Asteraceae ), qui contiennent des sources de nectar de fin de saison telles que la verge d'or et l'achillée millefeuille. Voici une liste avec plus d'options.

2. Fournir un abri et de l'eau.

L'élimination de certaines mauvaises herbes peut limiter les vers à cornes, mais il est également judicieux de conserver un peu de caractère sauvage. En plus d'offrir du nectar, les plantes indigènes peuvent aider à protéger les guêpes parasitoïdes et autres animaux sauvages bénéfiques des températures ou des conditions météorologiques extrêmes.

Vos guêpes auront également besoin d'eau, mais pas beaucoup. Si ce n'est pas déjà disponible, quelque chose comme un bain d'abeilles devrait suffire. Assurez-vous simplement qu'il est peu profond, avec des rochers ou d'autres objets pour servir de perchoirs, et vérifiez-le régulièrement pour les moustiques.

3. N'utilisez pas d'insecticides.

Lorsque les ravageurs ruinent votre dur labeur, il peut être tentant d'utiliser des pesticides. Mais cela signifie souvent un insecticide à large spectre, qui est plus hache de guerre que le scalpel, tuant les arthropodes utiles ainsi que les «mauvais». Les guêpes parasitoïdes ne font pas exception.

***

Cultiver des aliments ressemble souvent à se battre avec la nature, ce qui nous oblige à défendre nos cultures contre une attaque du temps et de la faune. Mais s'il n'est pas réaliste de s'attendre à une saison de croissance sans problème, il convient également de noter que les ravageurs ne sont qu'une partie du tableau. Des espèces entières de prédateurs et de parasites ont évolué pour éliminer les fauteurs de troubles indigènes comme les vers à cornes, et dans de nombreux écosystèmes sains, ils le font toujours.

Nos jardins sont peut-être à la merci de Mère Nature, mais si nous sommes patients et lui donnons de l'espace pour travailler, elle peut être étonnamment généreuse avec cela.

Articles Connexes