Comment les inondations se produisent et comment être en sécurité

Les gens s'installent près de l'eau depuis des millénaires et comptent sur elle pour le transport, l'énergie, la nourriture et, surtout, l'eau. Mais malgré ses nombreux avantages, ce bien immobilier de choix est également hanté par un danger caché: les inondations. Et grâce à l'accroissement des populations humaines et aux conditions météorologiques plus rigoureuses dues au réchauffement climatique, la menace d'inondations devrait augmenter dans de nombreuses régions du monde pour les décennies à venir.

Les inondations ne sont bien sûr pas un nouveau problème. Même les premiers camps de pêche humains ont probablement souffert de l'inondation des rivières. Mais les enjeux ont augmenté au fur et à mesure que les populations gonflaient, et lorsque les premiers agriculteurs ont trouvé un sol riche le long des berges des rivières - conduisant à des implantations permanentes dans les plaines inondables - la scène était prête pour de futures catastrophes. Les barrages artificiels ont depuis réduit le nombre de morts dus aux inondations, mais les pertes économiques continuent d'augmenter à mesure que les villes se développent près de l'eau.

Le réchauffement climatique devrait aggraver cette tendance, car les températures plus chaudes font s'évaporer plus d'eau, pompant plus d'humidité dans l'atmosphère. Pourtant, les inondations individuelles ne peuvent pas être directement liées au changement climatique, souligne Mike Halpert du US Climate Prediction Center.

Trop de facteurs sont impliqués, dit-il, notamment la géographie locale, la couverture du sol, les précipitations à long terme et les tendances climatiques comme El Niño, La Niña ou l'oscillation arctique. Les inondations annuelles de la rivière Rouge dans le Dakota du Nord et le Minnesota, par exemple, sont stimulées par les pluies printanières ainsi que les mois de neige hivernale. "Lorsque vous mettez 4 pieds de neige sur le sol, puis que vous obtenez des températures chaudes, ou que vous obtenez une belle pluie chaude par-dessus, c'est une configuration idéale pour les inondations", explique Halpert. Ailleurs, des inondations record du Mississippi ont été déclenchées par des hivers exceptionnellement enneigés et des tempêtes de printemps intenses, tandis que de nombreux États côtiers ont été inondés alors que les tempêtes tropicales lentes déversent des quantités record de pluie.

Pourtant, avec les prévisions météorologiques américaines qui devraient devenir plus extrêmes et irrégulières - et les bassins versants américains de plus en plus encombrés et pavés - les Américains seront probablement confrontés à de tels événements dans le futur. Et tandis que les inondations sont difficiles à prévoir, les précautions et les réactions des gens peuvent encore faire la différence entre la vie et la mort.

Il y aura des inondations

Des membres de la Garde côtière américaine sauvent des personnes des inondations à Baton Rouge, en Louisiane, en août 2016. (Photo: Département américain de la Défense / Flickr)

Les inondations sont la catastrophe naturelle la plus courante aux États-Unis, capable de frapper presque toutes les rivières, ruisseaux, lacs ou côtes du pays. Ils tuent environ 140 Américains chaque année et sont souvent plus destructeurs que les tempêtes qui les ont causés - l'eau qui coule à 10 mph exerce la même pression sur une structure que les rafales de 270 mph, selon la Federal Emergency Management Agency. Partout au pays, les inondations détruisent quelque 6 milliards de dollars de biens chaque année.

Les débordements des rivières sont à l'origine de la plupart des inondations aux États-Unis, mais tout, des tsunamis et des ouragans aux barrages cassés et au ruissellement urbain, peut en provoquer un. Une seule inondation peut correspondre à plusieurs catégories, mais les inondations sont généralement classées comme suit:

Crues éclair

La plupart des décès et des dommages causés par les inondations sont dus à des crues soudaines - "un écoulement rapide et extrême des hautes eaux dans une zone normalement sèche, ou une montée rapide dans un ruisseau ou un ruisseau au-dessus d'un niveau d'inondation prédéterminé", selon le National Weather Service. Les crues soudaines se développent soudainement, souvent en quelques minutes seulement, et bien qu'elles se produisent dans les 50 États, elles sont plus courantes dans les zones vallonnées aux vallées escarpées ou le long de petites voies navigables en milieu urbain. Leur vitesse, leur profondeur et leur élément de surprise rendent les crues soudaines très dangereuses, causant des dégâts importants tout en laissant peu de temps pour se préparer ou évacuer. Les fortes pluies sont la principale cause des crues soudaines, mais le ruissellement urbain, les «embâcles de glace», les ruptures de barrages et d'autres facteurs peuvent également être impliqués.

Inondations lentes de la rivière

Un vieux tracteur se trouve dans les eaux de crue du Mississippi à l'extérieur d'une grange sur l'Île du Président près de Memphis, Tennessee. (Photo: Département américain de l'agriculture / Flickr)

La montée des eaux peut provoquer des crues soudaines dans des bassins fluviaux raides et étroits, mais dans des bassins plus plats et plus larges, les inondations ont tendance à être lentes, peu profondes et de longue durée. Les plaines inondables plates peuvent rester inondées pendant des jours, voire des semaines, mais ces inondations sont au moins généralement plus faciles à prévoir que les crues soudaines. La fonte des neiges printanière gonfle régulièrement les rivières du nord, et lorsque de gros blocs de glace non fondue flottent en aval, ils peuvent se loger sous des ponts ou dans des passages étroits, créant un «embâcle» qui déclenche une crue éclair au-dessus du plus lent, préexistant inonder.

Inondations côtières

Les ouragans poussent à terre d'énormes murs d'eau de mer, créant des ondes de tempête. (Photo: .Martin. / Flickr)

Les tempêtes et les tremblements de terre sont les deux principales causes des inondations océaniques. Les ouragans poussent les murs d'eau de mer à terre lorsqu'ils touchent la terre, créant une crue soudaine saline appelée «onde de tempête». Les ondes de tempête sont souvent responsables de la majorité des décès dus aux cyclones tropicaux, comme ce fut le cas à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina en 2005. Cependant, malgré la force des ouragans, les tremblements de terre en eau profonde sont capables de déplacer des quantités d'eau encore plus grandes, formant de longues -des vagues de gamme appelées "tsunamis". Les tsunamis peuvent pousser les eaux de crue à des kilomètres à l'intérieur des terres, comme on l'a vu après le tremblement de terre de Sumatra en 2004 et le tremblement de magnitude 9, 0 qui a frappé le Japon en mars 2011.

Défaillances au sol

Cette maison californienne a été perdue à cause d'une défaillance du sol. (Photo: Hector Sanchez / Flickr)

Certaines inondations attaquent par le bas, alors que la nappe phréatique remonte à la surface et emporte des morceaux de terre végétale. Cela peut provoquer une variété de défaillances du sol, y compris «l'affaissement» ou le sol qui coule et la «liquéfaction», un processus dans lequel les sédiments imbibés d'eau perdent de leur force et agissent comme un liquide. Les scientifiques font également la distinction entre les «inondations de boue» - une inondation liquide qui transporte jusqu'à 50% des charges de sédiments solides - et les «coulées de boue» - glissements de terrain solides où le flux descendant est suffisamment visqueux pour supporter de gros rochers dans une vague de particules plus petites. Les inondations et les coulées de boue sont les plus courantes en Californie et dans d'autres États occidentaux, car elles ont tendance à se produire sur des coteaux brûlés nus par des incendies de forêt.

Inondations lacustres

Les lacs inondent différemment de la façon dont les rivières ou les ruisseaux. (Photo: Marc Berry Reid / Flickr)

La plupart des lacs connaissent des niveaux d'eau fluctuants, mais ils n'inondent généralement pas comme les rivières, car les lacs ont généralement des ruisseaux de sortie ou des rivières pour les aider à s'écouler. Mais tous les lacs n'ont pas de tels exutoires, et ces «lacs à bassin fermé» sont sujets à des inondations potentiellement catastrophiques si leur niveau d'eau monte trop haut. Les lacs glaciaires - qui ont été creusés et remplis par des glaciers et constituent la plupart des lacs en Amérique du Nord - sont également à risque de problèmes de drainage et peuvent subir des fluctuations de profondeur dramatiques à long terme.

Ouverture des vannes

Bien que la pluie et la neige provoquent la plupart des inondations, elles sont également des pions de tendances climatiques plus larges qui façonnent la météo quotidienne. Lier des événements météorologiques spécifiques à ces tendances n'est jamais facile, mais les climatologues peuvent au moins retracer les origines de certains problèmes d'inondation récents aux États-Unis jusqu'à des précipitations inhabituellement fortes au cours des mois précédents.

L'hiver 2010-2011 a connu des chutes de neige record dans une grande partie des États-Unis, par exemple, ce qui a été en grande partie imputé à l'oscillation arctique poussant le temps canadien vers le sud. Cela a contribué à nourrir une autre grande inondation de la rivière Rouge au printemps suivant, et lorsqu'un courant-jet à basse altitude a commencé plus tard à produire des orages fréquents à travers le Midwest, il a contribué à des inondations historiques sur le Mississippi et d'autres grandes rivières. Un phénomène similaire s'est également produit entre 2009 et 2010, lorsque les pluies provoquées par El Niño ont été initialement bienvenues, aidant à mettre fin aux longues sécheresses de la Californie à la Caroline du Sud.

Les inondations ont couvert une grande partie du métro d'Atlanta en 2009. (Photo: WhosThisValGirl / Flickr)

En quelques mois, cependant, une grande partie du métro d'Atlanta était sous l'eau (ci-dessus). La sécheresse dans cette région avait disparu et, en septembre 2009, El Niño inondait déjà les États-Unis, envoyant tempête après tempête à travers le pays. Octobre '09 a été le mois le plus humide du pays en 115 ans de tenue de registres, et lorsque l'hiver est arrivé, toute cette pluie a commencé à tomber sous forme de neige. El Niño a atteint son apogée en décembre, contribuant à alimenter l'un des hivers les plus enneigés de l'histoire enregistrée - 63% des États-Unis ont eu un Noël blanc en 2009, et en février, l'ensemble de la couverture neigeuse de l'hémisphère Nord était plus de 1 million de miles carrés au-dessus de la moyenne .

Les effets étaient si extrêmes, en fait, que les climatologues se sont vite rendu compte qu'El Niño ne travaillait pas seul. Son complice s'est avéré être la phase négative la plus forte de l'oscillation arctique jamais enregistrée, un phénomène qui pousse essentiellement l'air froid de l'Arctique vers le sud dans les régions de latitude moyenne, tout en tirant leur air plus chaud vers le nord. Cela a contribué à créer des températures inhabituellement froides aux États-Unis et en Europe, qui ont à leur tour transformé le barrage de tempêtes de pluie d'El Niño en blizzards. Lorsque cette neige a fondu plus tard, elle a libéré une énorme quantité d'humidité d'un coup - et de nombreux sols étaient encore trop gorgés d'eau en 2010 pour y faire face.

"La neige fond toujours; cela dépend juste de la quantité de terre", explique Halpert. "[2010] était inhabituel dans la mesure où décembre et février avaient tous les deux de faibles valeurs record pour l'oscillation arctique, et la valeur saisonnière était également un record." Bien que cela soit étrange, cependant, presque la même chose s'est produite en 2011: une oscillation arctique négative a alimenté de fortes chutes de neige hivernales, suivies de fréquentes tempêtes de printemps, qui se sont révélées trop difficiles à contenir pour de nombreuses rivières. En mars, des responsables américains ont averti que la moitié du pays était confrontée à des risques d'inondations printanières, y compris les bassins du fleuve Rouge et du Mississippi.

Des études récentes ont lié l'intensification des hivers aux États-Unis au changement climatique. (Photo: Katja Schulz / Flickr)

Des recherches récentes ont depuis lié l'intensification des hivers américains au changement climatique, tandis que deux autres ont même spécifiquement lié l'augmentation des températures à la montée des eaux de crue. Les scientifiques découragent généralement ces attributions spécifiques, mais le changement climatique pourrait potentiellement affecter les inondations de plusieurs manières, selon la région et le type d'inondation en question. La plupart des experts conviennent que la fonte des glaciers et l'eau de mer chaude et gonflée font monter le niveau de la mer, ce qui pourrait éventuellement inonder les villes côtières de faible altitude. La NASA et d'autres agences scientifiques prévoient également que les conditions météorologiques oscilleront plus violemment, provoquant peut-être des cycles de sécheresse / inondation encore plus extrêmes que ceux observés récemment aux États-Unis. Et si le changement climatique crée des tempêtes plus fortes que prévu, de nombreux fleuves américains pourraient être sans précédent inondations - ce qui suggère que même si les inondations record en 2010 et 2011 ne sont pas le reflet du réchauffement climatique, il s'agit peut-être d'un aperçu.

En fait, en 2015, selon la NOAA, 176 vies ont été perdues aux États-Unis en raison des inondations, ce qui était le plus depuis 1995. À la mi-octobre 2016, la NOAA avait déjà signalé 140 décès liés aux inondations.

Sécurité contre les inondations

Le petit ruisseau n'est qu'une partie du débordement de la rivière Potomac principale à Great Falls lors d'une inondation. (Photo: NOAA Photothèque / flickr)

La règle principale pour rester en sécurité lors d'une inondation est de ne jamais s'approcher volontairement de l'eau, à pied ou en voiture. Seulement six pouces d'eau en mouvement peuvent faire tomber les gens de leurs pieds, donc la FEMA met en garde contre la marche à travers les eaux de crue qui coule, et souligne que puisque même des terres apparemment sèches pourraient être sujettes à une défaillance du sol lors d'une inondation, ce n'est pas une mauvaise idée d'utiliser un poteau ou bâton pour tester le sol avant de marcher dessus. Le meilleur endroit où être est un terrain surélevé, mais si vous êtes dans un bâtiment lorsque les inondations arrivent, allez au toit ou à l'étage le plus élevé, mais faites attention de ne pas vous faire piéger dans un grenier ou un autre espace confiné par la montée de l'eau.

Plus de la moitié des décès dus aux inondations se produisent lorsque les véhicules sont emportés, généralement lors d'inondations soudaines. De nombreux conducteurs sont dépassés avant de pouvoir réagir, mais les gens surestiment également fréquemment leur capacité à conduire dans l'eau courante, souvent avec des résultats tragiques. La campagne «Turn Around, Don't Drown» de la NOAA vise à réduire ces décès évitables en faisant prendre conscience de la dangerosité des inondations routières.

L'électrocution est un autre effet secondaire dangereux des inondations, une raison de plus de rester à l'écart de l'eau. Évitez et signalez les lignes électriques et les fils électriques tombés en panne, et envisagez de couper l'électricité de votre maison et de vérifier les fuites de gaz.

L'infection et la maladie peuvent être des problèmes majeurs pendant une inondation ainsi que longtemps après. Bien que les niveaux d'eau soient encore élevés, un éventail de contaminants peuvent être mélangés à l'inondation, allant des eaux usées non traitées aux produits chimiques toxiques. Mais même après que la menace de bactéries d'origine hydrique et de polluants synthétiques diminue, les risques respiratoires proviennent de moisissures noires et d'autres champignons qui fleurissent dans le bois et les tissus endommagés par l'eau. Tout ce qui a été mouillé par une inondation doit être nettoyé à fond ou jeté.

Pour plus de conseils sur les inondations, consultez la page FloodSmart de la FEMA, qui contient des conseils de sécurité ainsi que des informations sur le programme national d'assurance contre les inondations.

Regardez la vidéo ci-dessous pour voir un exemple de la rapidité avec laquelle une crue soudaine peut dégénérer hors de contrôle.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour à partir de sa version originale, qui est apparue pour la première fois le 1er avril 2010.

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