Comment les loups et les guerriers s'entraident pour guérir

À environ 90 minutes au nord de Los Angeles au Lockwood Animal Rescue Center (LARC), la magie de guérison se produit tous les jours. Niché sur des hectares de terres pittoresques à l'intérieur de la forêt nationale de Los Padres, le programme Wolves & Warriors du LARC offre aux vétérans de combat souffrant d'un trouble de stress post-traumatique la chance de se lier avec des loups et des chiens-loups qui ont été sauvés de situations abusives ou abandonnés parce que leurs racines sauvages font les pauvres animaux de compagnie. Ensemble, ils guérissent et acquièrent un sentiment d'appartenance - et une deuxième chance de vivre.

"Les anciens combattants ont été payés pour être des prédateurs, tout comme les loups", a déclaré le cofondateur du LARC et vétéran de la Marine, Matthew Simmons. "Beaucoup rentrent à la maison avec cette guerre intérieure en eux. Ils ne savent pas s'ils sont fantassins ou mari. Et mes loups ne savent pas s'ils sont un loup ou un chien. Cette agitation intérieure, ils sont tous les deux la souffrance les lie et ils forment un partenariat qui les aide tous les deux. "

Un vétéran du LARC se lie avec Wolfdog Cochise, qui a été abandonné par son propriétaire pour être un animal à problème. (Photo: Sarah Varley)

La vie après un traumatisme

Simmons connaît intimement les horreurs du trouble de stress post-traumatique (SSPT). Après avoir servi dans la Marine, y compris un passage dans Desert Storm, il est rentré chez lui et a lancé une société informatique. Il se sentait concentré et réussi, mais les souvenirs déchirants des combats restaient enfouis, attendant de faire surface. Il a commencé à se réveiller la nuit trempé de sueur et s'est senti étrangement agité après les réunions d'affaires.

Alors que son insomnie et ses turbulences émotionnelles augmentaient, Simmons a consulté un psychiatre qui lui a prescrit des somnifères. Il sauta bientôt quelques-uns à la fois et les lava avec du vin. "À ce stade, j'avais vendu ma société informatique et j'étais en pleine tourmente, buvant trop et prenant trop de pilules", dit-il.

Désespéré d'arrêter sa descente, Simmons a rendu visite à un autre psychiatre qui lui a diagnostiqué un TSPT et a suggéré d'obtenir une aide immédiate par le biais de la Veterans Administration (VA). Le SSPT peut se développer après des événements traumatisants, notamment des combats, et peut provoquer des cauchemars, des flashbacks, un détachement, des accès de colère, une dépendance et parfois un suicide.

«Je ne savais pas ce qu'était le SSPT et je ne pensais pas nécessairement l'avoir», dit Simmons. «J'étais un grand dur à cuire.»

Mais il a tenu compte des conseils et s'est connecté avec le VA Medical Center de West Los Angeles où il s'est rapidement trouvé volontaire pour prendre soin de perroquets abandonnés et d'autres oiseaux exotiques vivant sur place dans le Serenity Park Sanctuary. Dirigé par la psychologue clinicienne agréée Lorin Lindner, le programme d'éco-thérapie aide les vétérans traumatisés et les oiseaux traumatisés à se remettre ensemble.

L'expérience a changé sa vie. «C'est là que j'ai rencontré les trois animaux qui, selon moi, m'ont gardé en sécurité, sain d'esprit et sobre», explique Simmons.

Les deux premiers étaient Maggie et Ruby, des perroquets sauvages de San Francisco qui avaient à peine survécu à une brutale attaque de raton laveur. «Je les ai vus guérir physiquement, et que j'en sois conscient ou non, je les ai regardés pardonner et lâcher prise», explique Simmons. Gagner leur confiance et les soigner à nouveau l'a aidé à libérer ses propres blessures émotionnelles.

Son troisième «animal» tuteur était le Dr Lindner, maintenant son épouse.

Lindner et Simmons photographiés au Lockwood Animal Rescue Center avec un cheval de sauvetage Megan et Huey, un chien-loup de bonne humeur trouvé abandonné dans les rues de Houston. (Photo: Jennifer Dallas)

Eco-thérapie pour l'âme

En 2007, le couple a acheté une propriété isolée à l'extérieur de Los Angeles à Frazier Park, connue pour ses vues panoramiques sur les montagnes et sa beauté immaculée. Ils ont commencé LARC, un organisme sans but lucratif financé par le secteur privé, et ont commencé à secourir des chevaux maltraités. Dans le même temps, ils ont découvert les loups en captivité et les chiens-loups à haute teneur (loups ayant un héritage canin) qui ont également besoin de foyers pour toujours. Beaucoup sont élevés comme animaux de compagnie exotiques, pour être ensuite abandonnés dans des abris ou enchaînés en permanence à l'extérieur pour avoir des comportements de loups «sauvages» et «agressifs» ancrés dans leur ADN. Les chiens-loups ne sont pas admissibles à l'adoption dans les refuges et sont donc généralement euthanasiés.

Après avoir sauvé un chien-loup nommé Wiley quelques minutes avant qu'il ne soit détruit, Simmons a commencé à l'emmener en visite au VA. Il était étonné de l'impact positif de Wiley sur tout le monde là-bas. «Les médecins ont agi différemment, les gars de mon groupe de soutien ont agi différemment, le gardien de sécurité a agi différemment, et moi aussi», dit-il. "Absolument tout a changé."

Le couple a décidé de lancer le programme Warriors & Wolves au LARC, sur le modèle du programme réussi de perroquets de Lindner, pour aider les vétérans atteints du SSPT qui avaient besoin d'une aide supplémentaire. «Ces gars-là ont généralement un problème de drogue et d'alcool», explique Simmons. «Ils sont privés de leurs familles, souvent sans abri, et beaucoup sont suicidaires.»

Le couple a également continué à sauver des chiens-loups, dont 29 qui avaient passé leur vie enchaînés dans une petite enceinte dans une attraction de loups en bordure de route près d'Anchorage, en Alaska. L'ancien animateur de jeux télévisés et militant de longue date pour les animaux, Bob Barker, a fait un don de 100 000 $ pour financer le sauvetage.

La pierre angulaire de Wolves & Warriors est l'idée que la nature peut guérir un esprit brisé. Les anciens combattants - qui sont employés par le LARC ou bénévoles - partent en randonnée dans la nature et participent à la restauration des lits des cours d'eau, mais le cœur de leur travail est de prendre soin des loups et des chiens-loups, qui, comme eux, sont des étrangers et souvent mal compris.

Des vétérans volontaires ont découpé de la viande crue pour les loups et les chiens-loups du LARC. La viande provient du Programme de réacheminement des décharges - principalement des surstockages et des coupes vendues à la date qui autrement seraient jetés par les épiceries. (Photo: Matthew Simmons)

Le lien le plus rapide avec un loup ou un chien-loup spécifique. "L'animal sélectionne le vétéran, et c'est une sélection unique pour ce vétéran", dit Simmons. «Ils ont généralement un traumatisme similaire et des maux physiques similaires. Il n'y a aucun moyen qu'ils puissent le savoir. Une sorte de communication interspécifique se poursuit entre eux. »

Le plus remarquable est le réconfort et la guérison spéciaux qu'ils trouvent ensemble - un lien qui dure toute la vie. Et ce n'est pas seulement avec leur âme sœur; les vétérans sont également acceptés dans la meute de loups où ils découvrent la famille et la confiance.

Beaucoup d'anciens combattants occupent de bons emplois, travaillant souvent avec des animaux. Ceux qui ont besoin de plus de temps peuvent passer au New England Wolf Advocacy and Rescue Centre (NEWARC) dans le New Hampshire, que Simmons et Lindner ont ouvert en 2013. Les anciens combattants y vivent et y travaillent pendant six mois à un an, gagnant un bon salaire et continuant à guérir. Beaucoup sont capables de renouer avec les femmes et les enfants qu'ils ont repoussés au cours de leurs batailles de SSPT et réparer les relations endommagées.

«Notre programme guérit les anciens combattants qui, autrement, mourraient probablement», explique Simmons. «Et les loups peuvent vivre leur vie et peut-être la partager d'une manière spéciale avec un autre être sensible qui a également souffert. C'est magique et spécial. "

Comme de nombreux chiens-loups, Willow Girl a été livrée à un abri par ses propriétaires et devrait être euthanasiée. Elle vit maintenant librement dans un enclos d'habitat naturel de 3 acres au LARC. (Photo: Renae Smith)

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